KVM Esports won afgelopen weekend de clasico tegen Sector One in de grote finale van de Belgian League Country Finals. Het evenement vond plaats in de esportshal op Made In Asia. We nemen je mee achter de schermen van een weekend dat begon op vrijdagmiddag, met een halve finale tussen KRC Genk Esports en de latere kampioen.

Op vrijdag 8 oktober zijn veel mensen druk in de weer in de verschillende hallen van Brussels Expo. Terwijl de werkweek voor de meeste Belgen ten einde loopt, heeft de omgeving van het Atomium een druk weekend voor de boeg. Het hele weekend lang ontvangt de evenementenlocatie namelijk een van de grootste beurzen in de Benelux gewijd aan de Aziatische cultuur: Made In Asia. Het evenement is in de eerste plaats een uitstekende gelegenheid om de Aziatische cultuur in al haar facetten te ontdekken, maar het is ook een belangrijke afspraak voor alle liefhebbers van videospelletjes.

En ja hoor, de videospelletjes zijn talrijk aanwezig. Dit jaar is er een heel paleis aan gewijd! Er zijn verschillende standjes opgesteld om de gamingwensen van de verschillende deelnemers te bevredigen. En er is voor elk wat wils: Just Dance, virtual reality, en retrogamingstations staan op het programma. Maar de kers op de taart is ongetwijfeld het podium dat is ingericht voor de eindfases van de verschillende competities die in de Benelux doorgaan.

Eén daarvan is de Country Finals van het seizoen 2021 van ons nationaal League of Legends-kampioenschap, de Belgian League! En het weekendprogramma ziet er op zijn zachtst gezegd goed uit. Op vrijdag gaat de halve finale door, in een zaal die lang niet vol zit. En toch is het enthousiasme aanwezig bij beide teams. KRC Genk Esports staat ontspannen aan de start: “We spelen echt zonder druk“, vertelt Ralph “arendmen” Tesselhof. “We weten dat we met de recente aanwerving van onze toplaner Eleison (na het recente vertrek van NooB; red.) veel aspecten opnieuw helemaal vanaf het begin hebben moeten opbouwen om dezelfde synergie terug te vinden, ook al heeft hij zich verrassend snel aangepast.

© KRC Genk Esports

De ADC van het team, Ramazan “Lunar” Tokmak, deelt die mening: “Hij speelde al op een niveau dat vergelijkbaar was met dat van het team, en hij was snel weg met de verschillende strategieën die we toepassen.” De sfeer in de Genkse kleedkamer is dan ook relaxed. De support van het team, Fabian “Seal” de Lint, toont zijn typische glimlach waar hij bekend om staat, terwijl TheLaw, de performance coach van het team, de laatste details doorneemt met enkele van zijn spelers.

Aan de andere kant van het podium, in de andere ruimte die gereserveerd is voor de deelnemende teams, maken de Mechelaars zich klaar. Ook hier is de sfeer losjes, maar de druk is veel groter. Zij zijn immers gewend aan de eindfase van de Belgian League, en zeker aan een strijd met Sector One, dat hen opwacht. Van de vier splits en twee Country Finals die de Belgian League heeft gekend, heeft KVM er vijf gespeeld, telkens tegen de vossen.

En ondanks de wens van Genk om een einde te maken aan die verhaallijn, die nu al twee jaar aan de gang is, en een zeer spannende BO5, is het KVM Esports dat zich uiteindelijk plaatst voor de grote finale. De staf van Made In Asia nodigt iedereen uit zich naar de uitgang te begeven. Wij springen in een taxi om naar huis te gaan en wat te rusten, voor een slotdag die stevig belooft te worden.

© Benjamin Feyen

De volgende ochtend trekken we vroeg richting het terrein van Brussels Expo, waar zich al een file van enkele honderden meters heeft gevormd. Wanneer we bij de esportsstand aankomen, zijn de vijandelijkheden al begonnen. Met name met de finales van de Red Bull Solo Queue die voor een groter publiek worden afgewerkt in vergelijking met de dag ervoor. De toon is gezet: deze zaterdag belooft veel hectischer te worden.

We haasten ons dus naar de backstage om de temperatuur bij de twee teams op te nemen. Een paar woorden van Jeroen “DoNotBlameMe” Klinkspoor zijn genoeg om duidelijk te maken dat het team klaar is: “De spelers hebben veel vertrouwen. Ik denk dat het feit dat we gisteren vijf rounds hebben gespeeld ons een duidelijk voordeel geeft. Het team is gewend aan het spelen op het podium en aan de mogelijke druk die dat met zich mee kan brengen. We kennen onze tegenstander en hun speelstijl ook vrij goed, dus we weten hoe we ons moeten aanpassen.

Ook de vossen weten hoe een finale in elkaar zit! Het team heeft de tijd gehad om een paar dagen samen te trainen in het gaming house van de organisatie in het centrum van Brussel. De ideale gelegenheid dus om de laatste details op punt te zetten en iedereen op één lijn te krijgen. “De zenuwen beginnen wat te komen nu de wedstrijd nadert, maar we proberen onze handen en polsen warm te houden“, vertelt Mart “Zhii” de Geus.

Geen tijd voor wat smalltalk. Daar is Armand, de admin van de wedstrijd, om de laatste mededelingen door te geven aan de twee teams. “Voor foto’s en video’s mogen jullie de spelers op het podium volgen terwijl ze hun materiaal aansluiten. Zodra de draft begint, mogen alleen de coaches nog aanwezig zijn op het podium, maar je kan tijdens de eerste drie minuten van de wedstrijd terugkomen om alle content te maken die je nodig hebt.” Het zijn bevelen waar de managers van beide teams zich zonder aarzelen bij neerleggen.

De wedstrijd begint, en tot hun ontzetting zijn het vossen die ondermaats voor de dag komen in de eerste twee duels. Wat het scenario aan het begin van de wedstrijd ook is, KVM eindigt altijd ruim voor zijn tegenstander. Zozeer zelfs dat het team na slechts twee rounds nog maar één overwinning verwijderd is van de nationale titel.

De discussies beginnen backstage en Sector One-toplaner Benjamin “Zhergoth” Sanchez heeft een idee: “Laat mij met Singed spelen, ik denk echt dat dat kan werken.” Coach Bjorn knikt instemmend. ADC Charlie “Orre” Orre springt bij: “Ik moet met Ezreal spelen, ze zullen niets kunnen doen met hun samenstellingen.” Het team gaat akkoord met de strategie.

© Sieberth Lanhove

En blijkbaar hebben de twee geen ongelijk. Net op het moment dat je denkt dat ze begraven zijn, winnen de Sector One-spelers de derde wedstrijd… en nadien de vierde! Zoals elke goede finale, wordt deze beslist in vijf rounds. En wanneer de laatste round van start gaat, kan niemand inschatten dat de laatste minuten van de wedstrijd de spannendste van de dag zullen worden.

Terwijl de KVM’s zich een weg banen naar de basis en op het punt staan om het af te maken, stijgt Orre boven zichzelf uit en slaagt hij erin de voortgang van de tegenstander te stoppen, waardoor de Mechelse coaches hun sprintje naar het podium abrupt moeten afbreken! Ondanks de briljante zet, kunnen de Mechelaars enkele minuten later toch zegevieren en nemen ze de kampioenstitel over van Sector One, de winnaar van de 2020-editie.

Net als de dag ervoor is er nauwelijks tijd om de overwinning te vieren. Terwijl de spelers hun blik richten op de trofee en die om beurten in de lucht steken, vraagt het personeel van Made In Asia aan het publiek om de zaal te verlaten. “Ik ben heel erg blij dat het team deze titel mee naar huis kan nemen, zeker na de BO5’s van gisteren en vandaag. We hebben al zo vaak tegen Sector One gespeeld, met zo veel verschillende scenario’s. Het voelt echt goed om game 5 op zo’n manier te winnen. We waren er klaar voor en dat hebben we laten zien“, besluit DoNotBlameMe.

De Belgische League of Legends-scene heeft nogmaals bewezen dat ze in staat is om een geweldige show op te voeren in meer dan professionele omstandigheden. Nu is het tijd om ons voor te bereiden op het volgende seizoen, waarin het Belgische en het Nederlandse kampioenschap samen zullen komen. Er is geen twijfel dat er voor de fans heel wat moois ligt te wachten.