De Three Lions, de ongelukkige verliezers in de kleine finale tegen België op het WK 2018, komen in 2021 naar het EK Voetbal met een op papier sprankelend team. Met de jeugd als belangrijkste troef, kan Engeland het weer ver schoppen. 
Gareth Southgate moet hebben geglimlacht toen hij de selectie van Engeland voor Euro 2020 bekendmaakte. De bondscoach beschikt over een ongelooflijke generatie jonge talenten, die door alle Europese clubs worden opgepikt. 

Ben Chilwell, Reece James, Declan Rice, Mason Mount, Jude Bellingham, Phil Foden en Jadon Sancho zijn slechts enkele van de meer prominente namen in de selectie. Deze jongeren worden vergezeld door ervaren spelers als Harry Maguire, Kyle Walker, Kieran Trippier, Jordan Henderson, Raheem Sterling, Marcus Rashford en Harry Kane.

Meerdere opties mogelijk

Met een gemiddelde leeftijd van 25,2 jaar is Engeland het op één na jongste team in het toernooi, na Turkije (24,9). Deze jeugdigheid is zowel een voordeel als een zwakte. Velen van hen hebben echter al heel wat ervaring op clubniveau, omdat zij er een hoofdrol vertolken. Mount en Chilwell, bijvoorbeeld, zijn vaste waarden bij Chelsea, terwijl Foden en Sancho dit jaar zijn open gebloeid bij respectievelijk Manchester City en Dortmund. 

De kunst voor Southgate zal eruit bestaan om een manier te vinden om al deze talenten elkaar te laten aanvullen. Hij zal ook een systeem moeten kiezen waarin iedereen zich kan uitdrukken, zonder individualisme en in het belang van het team. De coach zal uit een groot aantal opties kunnen kiezen. Hij kan kiezen voor de creatieve geest van dribbelaars als Grealish en Sancho, of voor de stabiliteit en discipline van Jordan Henderson en Bellingham. Dit aanpassingsvermogen zal van onschatbare waarde zijn, afhankelijk van de tegenstanders, te beginnen met Kroatië (zondag om 15u00), Schotland en Tsjechië in de groepsfase. Maar als het recept niet werkt, kan het momentum verloren gaan.

Laatste vier of niets

Desondanks is Engeland zeker een kanshebber voor de titel. De Three Lions werden vierde op het laatste WK en zijn gestaag beter gaan spelen. Met de nieuwe aanwinsten in de ploeg heeft het land een gouden generatie die de komende jaren bij elke tegenstander voor schrik moet zorgen. 

Maar het land verwacht resultaten op Euro 2020. Voor de bondscoach zal het toernooi een mislukking zijn als zijn ploeg de halve finales niet haalt. "We zijn er realistisch over," vertelde Southgate aan de Britse media. "Zijn we klaar om te winnen? We hebben onlangs twee keer de halve finales gehaald. De volgende stap is natuurlijk om verder te proberen gaan." 

Engeland heeft de middelen om dat te doen, maar het valt nog te bezien of ze die kunnen gebruiken om een knalprestatie neer te zetten. De Three Lions zullen ook een groot thuisvoordeel hebben. Harry Kane en zijn team spelen hun drie groepswedstrijden thuis voor 22.500 fans in het legendarische Wembley Stadium. Bovendien wordt de Eurofinale ook in Londen gespeeld. Dit is een detail dat de Engelsen nog meer zou moeten motiveren.

Volg de openingswedstrijd van Engeland tegen Kroatië deze zondag, vanaf 14.50 uur, op Eén.

Vind hier de voorstelling van groep D.