Sinds 2014 organiseert ESL elk jaar een evenement dat ondertussen niet meer weg te denken is uit het leven van elke professionele topspeler en elke zichzelf respecterende CSGO-fan. Soms een major, soms niet, Katowice blijft het historische CSGO-evenement aan het begin van het jaar. Plaats van afspraak, de mythische Spodek Arena!

Voordat de Intel Extreme Masters Katowice een van de paradepaardjes van de esports op Counter Strike Global Offensive werd, heeft het evenement verschillende stadia doorlopen. In 2013 vestigde ESL zich in Polen, meer bepaald in Katowice, een stad die openstaat voor nieuwe technologieën, waaronder esports. Maar het is niet CSGO dat als eerste naar voren werd geschoven! In die tijd waren het inderdaad League of Legends en Dota 2 die in de schijnwerpers stonden.

De geschiedenis van IEM Katowice

Historisch gezien is 13 maart 2014 de belangrijkste datum voor Katowice. Op die datum begint de tweede major in de geschiedenis van CSGO. ESL organiseert het evenement in Katowice tijdens de EMS One Katowice en het is Virtus Pro die de trofee mee naar huis neemt.

Daarna volgt het Fnatic-tijdperk. Het evenement van het jaar 2015 is de ESL One Katowice, die ook dan een major is, de tweede al voor de Poolse stad. In de stad maken we de eerste overwinning mee van Fnatic tegen de kolos NiP, die de competitie trouwens nog nooit won. En raad eens, het jaar daarop wint Fnatic opnieuw. Het andere Zweedse team van dat moment wint dus twee edities op rij, een opmerkelijke prestatie die sindsdien nooit meer is gekopieerd door een ander team.

  

En net wanneer de Zweedse machine op dreef is, komt een ander Scandinavisch monster tevoorschijn. Je zal het waarschijnlijk wel weten, de 2017-editie van IEM Katowice is de eerste eindoverwinning van Astralis in Polen. Voor de anekdote, die editie kreeg ook verschillende prijzen, waaronder de prijs voor het grootste internationale esportsevenement in die tijd. Meer dan 173.000 toeschouwers kochten een ticketje om alles live te mee te maken in de Spodek Arena. En 55 miljoen (!) fans keken online (waaronder 340.000 toeschouwers die het evenement in virtual reality beleefden), een hele prestatie in die tijd.

En terwijl het jaar 2017 alle toeschouwersrecords breekt, is 2018 het jaar van de derde overwinning van Fnatic in Katowice na een absoluut historische BO5 tegen FaZe Clan! De 5e map eindigde zelfs in overtime. Mocht je het nog niet weten, spektakel krijg je altijd tijdens de IEM Katowice.

In 2019 vindt een nieuwe major plaats in Katowice, 4 jaar na de laatste die in de Poolse stad werd georganiseerd. Terwijl er nieuwe publieksrecords worden gevestigd, speelt een van de mooiste Counter Strike-verhalen zich af voor de ogen van de toeschouwers. ENCE, een Fins team dat nieuw is op het CSGO-podium, stoot vanuit de kwalificaties helemaal door naar de finale in de hoop de eerste major in zijn geschiedenis meteen te winnen! Het enige probleem: Astralis. Tegen het Deense monster moeten de Finnen al snel hun nederlaag toegeven. Astralis verovert zo de eerste Intel Grand Slam in de geschiedenis en zijn 1 miljoen dollar.

De editie van 2020 is helaas het laatste internationale offline evenement voor de teams. En het is inderdaad de eerste keer dat de Spodek Arena geen toeschouwers verwelkomt. Die beslissing viel enkele dagen voor het begin van de competitie, veel fans waren al aanwezig in Katowice. Uiteindelijk kroonde Na’Vi zich tot kampioen, iets waar Polen lang op heeft zitten wachten.

Vandaag zitten we in het jaar 2021 en deze keer zal de Spodek Arena noch de teams noch de toeschouwers ontvangen. Zoals ESL al aankondigde, gaat het toernooi online door.

De verschillende competitiefases:

Group Stage: 18-21 februari

Vanaf vandaag strijden de beste 16 teams in twee verschillende groepen tegen elkaar. De wedstrijden worden gespeeld in een klassieke boom met dubbele eliminatie. Fouten zijn dus toegestaan in de eerste wedstrijden, via de loser bracket kunnen de teams weer opklimmen. De winnaars van elke groep stoten rechtstreeks door naar de halve finales. De tweede en de derde van elke groep zullen een kwartfinale moeten spelen. De tweede van groep A zal tegenover de derde van groep B staan en omgekeerd. Elke wedstrijd is dus belangrijk om een plaats in de kwartfinales veilig te stellen.

Play-offs: 26-28 februari

De play-offs zijn natuurlijk het meest aantrekkelijke deel van de competitie en zullen de nieuwe kampioen van deze major 2021 kronen. In deze fase is er geen tijd voor een minder moment. Eén nederlaag betekent eliminatie. Tot grote vreugde van de fans zullen de kwartfinales en halve finales in BO3 afgewerkt worden. De grote finale, in een BO5, sluit het toernooi af.

De gekwalificeerde teams:

Van de 16 ploegen die aan de groepsfase deelnemen, hebben er zich 8 via eerdere competities gekwalificeerd. Onder hen Heroic, Team Vitality, Astralis en Na’Vi, die Europa zullen vertegenwoordigen op deze major. De Amerikaanse teams die al gekwalificeerd zijn, zijn Furia en Evil Geniuses. Minder vertegenwoordigers dus, maar deze twee teams hebben zich in het verleden al bewezen en mogen niet worden onderschat.

De andere teams, onder andere Gambit Esports, Ninjas in Pyjamas, BIG en Team Spirit, komen uit de play-ins. Al deze teams hebben zich laten zien tijdens de laatste evenementen. NiP lijkt in goede vorm na zijn play-in-overwinningen tegen Complexity en Virtus.pro, teams die geen introductie meer nodig hebben. Het is lang geleden dat het Zweedse team zo goed presteerde en we mogen ze opschrijven als favorieten voor de titel dit jaar. Zit een grote primeur eraan te komen?

De andere verrassing, maar dan in negatieve zin, is Fnatic! Het andere grote Zweedse team, dat het evenement al 3 keer won, kon zich niet kwalificeren voor de groepsfase! Dat is een primeur als we de major 2019 niet meetellen.

En hoe zit het met Astralis? Kan het Deense superteam het record van Fnatic evenaren? Niets is zeker, want de Denen zijn sinds het begin van het jaar wat zoekende. Het bewijs zijn de veranderingen in het team en de maps die uit hun handen glippen terwijl ze die meestal winnen.

Voor de Fransen van Vitality was de voorbereiding niet echt ideaal. Het team gaf zijn in-game leader apEX enkele weken geleden rust door toegenomen vermoeidheid. Maar het lijkt erop dat de jonge speler weer fris in zijn hoofd is, want Vitality kondigde vandaag de terugkeer van zijn aanvoerder aan. De bijen hebben honger, en dat is begrijpelijk na een moeilijke start van het jaar.

Het team dat daarentegen voor een verrassing kan zorgen is Evil Geniuses. Het Amerikaanse team was in vorm tijdens de Blast Premier Spring Groups en verloor in zijn groep alleen van G2 na een mooie strijd. Wie weet steekt de Katowice-trofee dit jaar misschien wel de Atlantische Oceaan over.

We zetten ook een uitroepteken achter Na’Vi, dat altijd goed op dreef is aan het begin van het seizoen. Het Russische team krijgt een mooie kans om zijn titel te verlengen.

Kato, zoals de puristen het toernooi noemen, blijft het evenement van het begin van het jaar op CSGO. Alle gekwalificeerde teams hebben zich tot in de puntjes voorbereid. Op verrassingen mogen we zeker rekenen, want de gebruikelijke favorieten halen niet altijd het verwachte niveau.

Een kleine surprise van de chef: de play-offs zal je hier op Pickx.be via livestream kunnen meemaken! We houden je op de hoogte via onze sociale media, dus aarzel niet om ons ook daar te volgen. We spreken af in het weekend van 27 en 28 februari om samen live de eindfase te beleven.

Copyright afbeelding: ESL Gaming