In de Premier League lijkt de degradatiestrijd af te stevenen op een battle tussen vier clubs, terwijl er drie ploegen rechtstreeks degraderen. Momenteel zijn dit Burnley, Newcastle en Norwich. Voorlopig ontspringt Watford de dans. Daarbij kunnen de Hornets rekenen op een sterke Emmanuel Dennis, de Nigeriaan die van held naar paria ging bij Club Brugge.

Dit artikel had perfect met de woorden “Hoe zou het nog zijn met?” kunnen beginnen. Emmanuel Dennis kwam in de zomer van 2017 binnen bij Club Brugge en leek voorbestemd om door de grote poort een grotere competitie op te zoeken. In het seizoen 2019-2020 was hij een van de uitblinkers in het team dat uiteindelijk de titel pakte, met ook nog uitschieters in de Champions League. De marktwaarde van Dennis schoot pijlsnel richting zeventien miljoen euro, maar vanwege corona en persoonlijke issues zou Club Brugge nooit zoveel cashen voor de Nigeriaan.

Want plots ging het steil bergaf voor de aanvaller. Strubbelingen met coach Philippe Clement vanwege zijn onstuimige karakter en familiale problemen zorgden ervoor dat Dennis niet meer hetzelfde niveau bereikte. Sinds begin december 2020 kwam hij niet meer in actie voor blauw-zwart, nadien werd hij voor een half seizoen en net iets meer dan een miljoen euro uitgeleend aan FC Keulen, maar ook dat werd geen succesverhaal.

Enkel Salah meer beslissend dan Dennis

Een verguisde Dennis moest bijgevolg afgelopen zomer zoeken naar andere oorden. Daarbij kwam het tot een overeenkomst met Premier League-ploeg Watford FC. Met een transfersom van 4 miljoen euro vertrok de Nigeriaan dus niet met grote trom, maar via de achterdeur van Jan Breydel.

Maar kijk, na 17 gespeelde competitieduels heeft Dennis zich helemaal herpakt in Engeland. Met 8 goals en 5 assists in 17 wedstrijden had hij een voet in 13 van alle doelpunten van Watford. Op een totaal aantal van 22 goals is dat 59 procent. Alleen Mo Salah van Liverpool doet met 15 goals en 9 assists beter.

En bij de andere degradatiekandidaten komt er niemand aan de enkels van Dennis, die met andere woorden op zijn eentje voorlopig Watford in de Premier League probeert te houden. Al is het verschil met nummer 18 Burnley amper twee punten.

Geen Afrika Cup: een geluk bij een ongeluk?

Dit weekend mag Dennis andermaal een hoofdrol proberen opeisen. Dan trekt Watford naar Newcastle, een rechtstreekse concurrent in de degradatiestrijd. Dat Watford überhaupt kan rekenen op Dennis, komt wel door een ongelukkig toeval.

Zo werd Dennis eigenlijk opgeroepen voor Nigeria voor de Afrika Cup die momenteel aan de gang is. Maar de Nigeriaanse voetbalbond miste de deadline om Watford op de hoogte te stellen van het voornemen om de spits te selecteren. Het bestuur bij de Hornets was onverbiddelijk: Dennis mocht niet naar Kameroen afzakken, waar de Afrika Cup gehouden wordt.

Of Watford bruist van het zelfvertrouwen is maar zeer de vraag. Onder Claudio Ranieri, die midden oktober de ontslagen Xisco Munoz afloste als veertiende coach op amper tien jaar tijd, verloor Watford zijn zeven voorgaande duels. Ranieri beseft dat hij een Dennis in vorm kan gebruiken. “Ik ben erg onder de indruk van zijn optredens”, liet Ranieri optekenen bij Sky Sports. “Ik denk dat hij aan het eind van dit seizoen naar een topclub kan verkassen, maar ik hoop dat hij hier blijft.”