Wereldkampioen Frankrijk volgt Portugal op als winnaar van de UEFA Nations League. Les Blues versloegen Spanje met 2-1 en mag hiervoor Karim Benzema en Kylian Mbappé bedanken.

De finale van de UEFA Nations League was een aangename partij waarin voetbalgrootheden Spanje en Frankrijk elkaar tijdens de eerste helft in evenwicht hielden. Zowel Spanje als Frankrijk toonde zich enkele keren gevaarlijk, maar het was pas na de koffie dat vooral Frankrijk het gaspedaal stevig indrukte. 

Spanje beet de spits af met een doelpunt in minuut 64. Toen worstelde La Roja-spits Mikel Oyarzabal zich voorbij verdediger Upamecano waarna hij de 1-0 in doel trapte. Net als tegen de Rode Duivels stond Frankrijk op achterstand en dat leek wederom een signaal voor Les Blues te zijn om de wedstrijd met enige sérieux aan te vangen.

De eerste die zich daar bewust van was, heette Karim Benzema. Hij kwam in minuut 66 het strafschopgebied van La Roja binnengewandeld met bal aan de voet en dacht: “Waarom niet?” Hij krulde de bal vervolgens voorbij alles en iedereen en daarmee bedoelen we ook de doelman Unai Simón die aan de grond genageld stond. Plots stond het 1-1 en had Frankrijk het momentum te pakken.

Buitenspel, of niet?

“Verhip”, moet Kylian Mbappé gedacht hebben. Het Franse wonderkind kon in deze finale toch niet achterblijven? De Parijse chouchou besloot het voorbeeld van Benzema te volgen en jaagde een kleine twintig minuten lang zijn eigen eerredder achterna. Zijn eerste poging was te zwak, zijn tweede poging te onzuiver, het was pas bij de derde poging dat Mbappé de netten deed trillen en scoorde.

Hiervoor had hij wel een clausule uit het voetbalregelement voor nodig. Want toen Mbappé de bal in de tachtigste minuut door Hernandez kreeg toegespeeld, stond hij eigenlijk buitenspel. Tenminste, als je de oude spelregels zou volgen. De nieuwe richtlijnen stellen immers dat het tackelende been van La Roja-verdediger Eric Garcia de buitenspelpositie van Mbappé ophief. Dat been raakte de bal en dat veranderde volgens de FIFA de hele spelsituatie. 

Wat er ook van zij: Mbappé deed wat Mbappé altijd doet en dat is scoren. Hij bracht Frankrijk op 1-2 en met nog tien minuten op de klok, en een beresterke Hugo Lloris in de goal, was Spanje niet meer bij machte om gelijk te maken. Frankrijk won op die manier na het WK in 2018 dit weekend ook de UEFA Nations League 2020-2021.

De terugkeer van Karim Benzema

Kylian Mbappé mag dan wel het nekschot hebben gegeven, toch kijkt heel Frankrijk met een bewonderende blik naar Karim Benzema die zijn ploegmakkers wederom de weg wees. De 33-jarige spits van Real Madrid werd in 2015 nog uit de nationale ploeg gezet om disciplinaire redenen. Sinds Euro 2020 maakt hij echter opnieuw deel uit van de plannen van Didier Deschamps en dat heeft Frankrijk geen windeieren gelegd. Op het afgelopen EK maakte Benzema zes goals in elf wedstrijden. Hij gaf bovendien ook twee assists.

Ook Benzema’s ploegmakkers zijn blij met zijn terugkeer. Aanvoerder Hugo Lloris verklaarde daags voor de finale dat de spits van Real een enorme kwaliteitsinjectie geeft aan de ploeg. Volgens Lloris is de Nations League-troffee een mooie opsteker na het teleurstellende EK en wordt er nu al uitgekeken naar het komende WK, ook door Karim Benzema.