Hij komt er zelden van de bank en is er de laatste jaren vaak derde keus, en toch werd Christian Benteke andermaal opgeroepen door Roberto Martinez voor het komende drieluik van de Rode Duivels. Heeft Big Ben nog een toekomst als international?
Zes minuten. Zoveel tijd spendeerde Christian Benteke op het afgelopen EK tussen de lijnen. In juni mocht de aanvaller van Crystal Palace slechts één keer invallen, in de slotminuten van de derde match van de Rode Duivels tegen Finland, toen de troepen van Martinez de kwalificatie voor de volgende rond al veiliggesteld hadden.
 
Het rapport van de zestien voorbije maanden oogt evenmin opbeurend voor Big Ben. Buiten de handvol minuten op het EK gerekend, heeft de aanvaller slechts 48 minuten in het nationale shirt gespeeld sinds januari 2020. De ex-spits van Genk en Standard had nochtans zijn vorm teruggevonden bij zijn club Crystal Palace, waar hij zijn landgenoot Michy Batshuayi had voorbijgestoken in de pikorde der aanvallers.
 
Bankzitter onder Martinez
 
Maar zelfs met een gebrek aan matchritme genoot Batshuayi altijd de voorkeur van Martinez om in te staan voor de aanvoerlijnen op de onbetwistbare Romelu Lukaku bij de Rode Duivels. De oud-speler van Besiktas heeft de bondscoach altijd bedankt voor dat vertrouwen met zijn uitstekend rendement bij het nationale elftal. Lastig om een speler die zo lang een ijzer in het vuur betekende voor de gouden generatie, uit de ploeg te spelen. Na enkele tegenvallende seizoenen in clubverband viel Benteke terug naar derde en zelfs vierde keus in de aanval.
 
Vandaag speelt hij weer met vertrouwen bij de Eagles en geniet hij de steun van zijn nieuwe coach Patrick Vieira, maar Benteke weet dat hij zal moeten bikkelen om zijn titularisplaats bij zijn club te behouden. Zeker nu Crystal Palace de Franse aanvaller Odsonne Edouard aangetrokken heeft, auteur van 86 doelpunten in 179 wedstrijden voor Celtic Glasgow. Een stevige concurrent dus voor Big Ben.
 
De jonge generatie klopt op de deur
 
Tegelijk ziet die laatste dat de nieuwe generatie van Charles de Ketelaere, Dante Vanzeir en Yorbe Vertessen steeds meer in de gratie valt bij de bondscoach. In die mate dat de oud-spits van Aston Villa zich tegenwoordig de vraag stelt welke rol hij nog kan vervullen bij de Rode Duivels.
 
Waarom geen rol als grote broer die zich over de nieuwkomers ontfermt? In een gesprek met Sport/Foot Magazine veegde Benteke dat idee van tafel : "Alle jongeren die de selectie halen, verdienen dat. Ik voel dat het niet mijn plaats is om de rol van grote broer op te nemen, het is aan de staf om hen te omkaderen. Die rol zou volgens mij ook niet gerechtvaardigd zijn, vermits ik geen titularis ben. Maar zolang ik erbij ben, zal ik knokken om te mogen spelen."
 
Eén jaar scheidt ons van het volgende WK, dat wellicht zijn laatste grote doel wordt met de Duivels, en de aanvaller heeft zich al bereid getoond om in de volgende dagen een constructieve dialoog te hebben met Martinez over zijn toekomst bij de nationale selectie.

Volg de WK-kwalificatiewedstrijden van België tegen Estland (donderdag 2 september, 20u25), Tsjechië (zondag 5 september, 20u20) en Wit-Rusland (woensdag 8 september, 20u20) bij VTM via Pickx.be of via de Pickx-app. Via TV Replay bekijk je het programma tot 36 uur later en via de site of de app tot 7 dagen later wanneer jij wil!