De laatste kwalificatieronde voor de groepsfase van de Champions League wordt vanavond beslist. Van de clubs die op het hakblok liggen, zullen met name AS Monaco en Benfica zich uit een moeilijke situatie moeten redden. 
De plaatsen in de Champions League zijn schaars, en er zijn er nog maar een handvol over. Twaalf ploegen nemen nog deel aan de play-offs in de hoop het kostbare ticket voor de groepsfase van de Champions League te bemachtigen. De verliezers degraderen naar de Europa League. 
 
De wedstrijden van de eerste ronde vonden plaats op 17 en 18 augustus. Deze week is het tijd voor de terugwedstrijden. Na deze wedstrijden zullen we de 32 teams kennen die straks in de poules zullen strijden om de Champions League-titel van 2021-2022.
 
Monaco in gevaar
 
Aan de play-offs nemen enkele van de grootste namen in het Europese voetbal deel. AS Monaco, dat derde werd in het jongste Franse kampioenschap, is zo een club. De Monegaskische club heeft de afgelopen jaren een aantal mooie Europese campagnes afgelegd, waaronder eentje die in 2018 pas in de halve finale tegen Juventus eindigde. Dit jaar de C1 mislopen zou dus een grote teleurstelling zijn voor de Ligue 1-ploeg. 
 
Maar Monaco is in een strijd verwikkeld met een andere vaste waarde in Europa, Shakhtar Donetsk, dat in de vorige ronde KRC Genk versloeg. De Oekraïners hebben de eerste wedstrijd gewonnen (0-1). Hun uitdoelpunt plaatst hen in een zeer gunstige positie voor de terugwedstrijd. Coach Niko Kovac zal een oplossing moeten vinden om het flamboyante spel van Shakthar, dat zoals gewoonlijk wordt geanimeerd door een Braziliaanse aanvalslinie met met Tetê, Pedrinho en de niet te missen Marlos, een halt toe te roepen
 
Maar met Ben Yedder, Volland en Gelson Martins heeft Monaco voorin ook veel te bieden. Deze gerenommeerde spitsen zullen dinsdagavond op het veld van de Donbass Arena het verschil moeten maken. De jonge Belg Eliot Matazo, die vorig jaar in het eerste elftal kwam, krijgt misschien ook een kans om te schitteren.
 
In andere wedstrijden die dinsdag wordt gespeeld, reist de Zweedse club Malmö naar Ludogorets in Bulgarije met een 2-0 overwinning op zak. En het Hongaarse Ferencváros ontvangt Young Boys. De wedstrijd belooft intens te worden, nadat de eerste wedstrijd op 3-2 eindigde in het voordeel van de Zwitserse kampioenen.
 
Valstrik voor Benfica
 
Benfica neemt het woensdag op tegen PSV Eindhoven, dat nog steeds geen beroep kan doen op Rode Duivel Jan Vertonghen. Hoewel ze de eerste wedstrijd hebben gewonnen (2-1), zorgt het uitdoelpunt van de Nederlandse ploeg voor een netelige situatie. Een overwinning of gelijkspel is voldoende, maar Benfica mag sowieso niet met meer dan één doelpunt verschil verliezen willen ze naar de poulefase van de Champions League.
 
De Portugese ploeg, versterkt door de komst van Roman Yaremchuk die deze zomer bij KRC Genk werd weggeplukt, heeft op papier een aardige kern. Het zou een schande zijn als ze dit jaar de Champions League niet zouden halen. Maar ook PSV, dat na twee jaar afwezigheid terug kan keren in de Champions League, zal die kans uiteraard niet laten liggen. 
 
Ook de Deense kampioen Brondby zal woensdag vol aan de bak moeten tegen RB Salzburg dat de eerste wedstrijd won met 2-1. Dinamo Zagreb ziet de onweersbui nu al hangen en zal uit een heel ander vaatje moeten tappen nadat het vorige week met 3-0 verloor van het Moldavische Sheriff Tiraspol
 
Volg de play-offs van de Champions League op Pickx+ Sports, beschikbaar in de optie All Sports van Proximus Pickx.
 
Het wedstrijdschema van de play-offs:
 
Dinsdag 24 augustus
  • PSV - Benfica: vanaf 20u50 op Pickx+ Sports 1 
  • Ludogorets - Malmö: vanaf 20u50 op Pickx+ Sports 2 
  • Ferencvaros - Young Boys: vanaf 20u50 op Pickx+ Sports 3 
Woensdag 25 augustus
  • Shakthar Donestk - Monaco: vanaf 20u50 op Pickx+ Sports 1
  • Brondby - RB Salzburg: vanaf 20u50 op Pickx+ Sports 2 
  • Dinamo Zagreb - Sheriff Tiraspol: vanaf 20u50 op Pickx+ Sports 3