Alarmfase rood vanavond voor het Belgische voetbal. Met Antwerp, RSC Anderlecht en KAA Gent moeten drie ploegen vandaag vol aan de bak om de kwalificatie te bewerkstelligen voor respectievelijk de Europa League en de Conference League. Niet alleen de clubkas zal hier wel bij varen, ook voor de UEFA-coëfficiënt zijn de zeges broodnodig.
Antwerp strijdt vanavond tegen het Cypriotische Omonia Nicosia voor een plaats in de groepsfase van de Europa League. Lukt dat niet, dan speelt The Great Old sowieso in de groepsfase van de vernieuwde Conference League. Kwalificatie voor de Europa League echter levert Antwerp met 3,6 miljoen euro iets meer centen op. Deelname aan de groepsfase van de Conference League, het nieuwe en derde Europese toernooi sinds dit jaar, levert 2,9 miljoen euro op. Een verschil van zo’n 700.000 euro met de Europa League.

Zo’n bedrag is natuurlijk maar peanuts in het hedendaagse voetbal, toch zijn deze sommen van vitaal belang voor Anderlecht en Gent. Zij rekenen op die extra centen en zijn nog niet zeker van kwalificatie voor de groepsfase van de Conference League. Voor beide Belgische clubs is het straks do or die. Anderlecht moet zijn ticket proberen bemachtigen tegen het Nederlandse Vitesse, Gent moet het opnemen tegen de Poolse vicekampioen Rakow Czestochowa.

Succesvol seizoen 2016-2017 verdwenen

Niet alleen financieel is een plek in de groepsfase van de EL of ECL interessant voor Antwerp, Anderlecht en Gent. Ook sportief zullen de zeges welgekomen zijn. Een zege in de Conference League levert straks evenveel punten op voor de Belgische coëfficiënt in Europa als een zege in de Champions League. Dat kan helpen om in de toekomst meer rechtstreekse deelnemers aan Europese competities te hebben.

Het is met andere woorden zo ver gekomen dat de Conference League, waar eerst wat lacherig over werd gedaan, de redder moet worden van het Belgische voetbal in Europa. Op dit moment is België namelijk weggezakt naar de dertiende plaats op die UEFA-ranking. Als ons land rond die positie blijft hangen, betekent dit na volgend seizoen geen rechtstreekse deelnemer meer aan de groepsfase van de Champions League. Daarvoor moet je in de top tien van deze ranking staan. Om nog even te benadrukken waarom dit zo belangrijk is: kampioen Club Brugge zit straks sowieso in de groepsfase van de Champions League en strijkt hiermee 12 miljoen euro op. Niet slecht in coronatijden.

Dat België virtueel uit deze top tien aan het tuimelen is, komt doordat de UEFA zich voor de ranking baseert op de resultaten van de voorbije vijf seizoenen. Dit jaar viel met het seizoen 2016-2017 het meest succesvolle Belgische seizoen weg. Toen sprokkelde ons land 12.500 punten, doordat onder meer Anderlecht en Genk de kwartfinales van de Europa League wisten te bereiken. Hierdoor is België dus afgegleden naar de dertiende plek en gaat ons land nu de concurrentie aan met landen als Servië, Oekraïne, Rusland, Oostenrijk en Schotland.

Om alsnog met een positieve noot af te sluiten: niemand van deze concurrenten heeft momenteel meer ploegen actief in Europa dan België.  Zo heeft Servië nog maar twee ploegen die actief zijn in Europa, Oekraïne en Rusland tellen er drie, Oostenrijk en Schotland vier. België zit momenteel nog aan vijf vertegenwoordigers.