Roméo Lavia wordt al even genoemd als een van de grootste talenten van zijn generatie. Op amper 17-jarige leeftijd heeft hij deze week bij Manchester City zijn debuut in de A-ploeg mogen vieren. Hoe belandde de jonge Belg in het vizier van Pep Guardiola?

Dinsdag mocht Roméo Lavia met de eerste ploeg van Manchester City opdraven in een oefenwedstrijd tegen Blackpool. In minuut 75 liet Pep Guardiola de 17-jarige Belg invallen, samen met zijn ploegmaats consolideerde hij een makkelijke 4-1 zege. Een groot moment in zijn nog prille carrière.

Die ontlook in het shirt van Sporting Anderlecht, waar hij in sneltempo een reputatie opbouwde als toptalent. Maar het is pas het voorbije jaar, sinds zijn overstap naar Man City, dat hij helemaal in de spotlights komt te staan. Het moet vreemd aanvoelen voor de jongeman die zijn eerste voetbalpasjes zette bij Woluwe en twaalf maanden geleden nog op Neerpede rondliep als lid van de U18 van Anderlecht.

Een complete middenvelder

Het is in juli 2018 dat Roméo Lavia voor het eerst in het oog springt bij de Europese topclubs. En bij Pep Guardiola. De jonge middenvelder speelt dan met Anderlecht op de KDB Cup, een gerenommeerd jeugdtoernooi in Drongen, georganiseerd door en vernoemd naar Kevin De Bruyne, onze Belgische trots bij Man City. Anderlecht wint dat toernooi voor U15 uiteindelijk, nadat het onder meer Chelsea, Borussia Dortmund en PSG klopte.

De Catalaanse coach was op die editie eregast en raakt snel gecharmeerd door de jonge Belg, op dat moment zelfs een jaar jonger dan de meeste spelers op dat toernooi. Lavia imponeert als defensieve middenvelder, begiftigd met een uitstekende basistechniek en een secure passing. Tweevoetig bovendien en eveneens inzetbaar als centrale verdediger. Een polyvalentie die veel trainers weten te waarderen.

Speler van het seizoen

Tal van grote namen in het Europese voetbal hengelen naar zijn diensten, maar het is Man City dat hem op zestienjarige leeftijd wegplukt bij Anderlecht. In de zomer van 2020, in volle coronacrisis, sluit Lavia aan bij de U18 van de Citizens. Hij steekt er daar al meteen bovenuit en mag na elf wedstrijden doorschuiven naar het reserve-elftal. Ook daar wordt hij een sleutelpion. Vijftien wedstrijden volstaan om verkozen te worden tot ‘Speler van het seizoen’, bovenop een titel met zijn ploeg. Uiteindelijk sluit hij het seizoen 2020/2021 af met 31 wedstrijden in de benen, daarin lukte hij 1 doelpunt en 3 assists.

De solide prestaties zijn ook de technische staf van de A-ploeg niet ontgaan en na enkele proeftrainingen in de loop van het seizoen mag de Brusselaar in juli definitief aansluiten voor de voorbereiding bij de grote jongens. Aan de zijde van Fernandinho, een van de spelers die hij steevast noemt als voorbeeld, net als Sergio Busquets trouwens. En wie beter dan Pep Guardiola, trainer van Man City maar zelf ook een begenadigd middenvelder tijdens zijn spelerscarrière, kan hem begeleiden in die bestorming van de top?

De kloof tussen een reservecompetitie en de Premier League valt uiteraard niet de onderschatten, maar de adelbrieven die Lavia nu al kan voorleggen en het onmiskenbaar potentieel dat van hem afstraalt, doen toch vermoeden dat een doorbraak op het hoogste niveau er eerder vroeg dan laat zal komen.

Speelt Roméo Lavia zijn eerste officiële minuten voor Manchester City in de Community Shield? Volg de wedstrijd Leicester City – Manchester City live op zaterdag 7 juli vanaf 18u op Eleven Sports 1. Beschikbaar in de tv-optie All Sports van Proximus Pickx.