De Copa America, de Zuid-Amerikaanse tegenhanger van het EK, krijgt op zondagnacht zijn absolute droomfinale. Brazilië bekampt dan Argentinië. Lukt het eindelijk voor Argentijns superster Lionel Messi om een grote prijs te pakken met zijn Argentinië? Of steekt die andere topper, Neymar, stokken in de wielen?
Brazilië wist zich als eerste te plaatsen voor de finale van de Copa America, die zondag in het mythische Maracana-stadion in Rio de Janeiro plaatsvindt. In de halve finales rekende Brazilië af met Peru. De beide landen keken elkaar ook al in de groepsfase in de ogen. Toen pakte Brazilië uit met een 4-0-bolwassing. In de halve finale waren de Peruvianen een stuk taaier. Tien minuten voor de rust maakte Lucas Paqueta het enige doelpunt van de wedstrijd, dat knap werd ingeleid door Neymar.

Argentinië van zijn kant moest een dag later tot in het diepste gaatje gaan om de finale te bereiken. De partij tegen Colombia eindigde na 90 en 120 minuten op een 1-1-gelijkspel. Penalty’s moesten beslissen, waarin de Argentijnse doelman Emiliano Martinez zich ontpopte tot de absolute held. Martinez stopte namelijk maar liefst drie Colombiaanse elfmeters.

Eindelijk prijs voor Messi?

De Copa America krijgt op deze manier zijn absolute droomfinale. Eentje waarbij zowel Messi voor Argentinië als Neymar voor Brazilië in absolute topvorm zijn. Neymar scoorde al twee keer en deelde drie assists uit, Messi is tot nog toe goed voor vier doelpunten en vijf assists. Tegen Colombia gaf hij de beslissende pass die leidde tot de goal van Lautaro Martinez.

Messi, goed voor zes Gouden Ballen en tal van successen met Barcelona, hoopt eindelijk ook te oogsten met Argentinië. Dat wacht al sinds 1993 op een prijs. De aanvoerder hoopt de bittere pil van vier verloren finales (WK 2014, Copa 2007, 2015 en 2016) door te spoelen. Het is van 2007 geleden dat de twee aartsrivalen elkaar troffen in de finale van de Copa America. Toen won Brazilië met 3-0.

Braziliaanse keeperskwestie

Beide bondscoaches zullen voor aanvang van de finale nog enkele belangrijke knopen moeten doorhakken. Zo heb je bij Brazilië een heuse keeperskwestie. Alisson was de voorbije jaren de onbetwistbare nummer 1, maar lijkt die positie verloren te hebben aan Ederson. Centraal achterin is Marquinhos een certitude. Maar wie wordt straks zijn partner? Houdt Braziliaans bondscoach Tite vast aan de 36-jarige Thiago Silva, of komt zijn natuurlijk opvolger Eder Militao in de ploeg?

Beide landen kunnen straks uitpakken met een sterk bevolkt middenveld. Tite opteerde in de halve finale voor het trio Fred – Casemiro – Lucas Paqueta. Bij Argentinië viel de keuze op Guido Rodriguez – Rodrigo de Paul en Giovani Lo Celso. Rodriguez zou mogelijk plaats moeten ruimen voor Leandro Paredes van PSG. Een moeilijke keuze voor bondscoach Lionel Scaloni.

Voorin is de weelde bij beide teams onwaarschijnlijk groot. Bij Brazilië draait alles rond Neymar, met Everton en Richarlison als kompanen in de aanval. Dat maakt dat toppers als Vinicius Junior of zelfs Roberto Firmino genoegen moeten nemen met een plek op de bank. Bij Argentinië draait alles dan weer uiteraard rond Messi, met ook Lautaro Martinez en Nicolas Gonzalez als aanvallende makkers. De keuze voor die laatste is best opmerkelijk. Het zorgt ervoor dat ronkende namen als Sergio Aguëro, Papu Gomez, Angel Correa of zelfs Angel Di Maria op de bank zitten.

Pakt Lionel Messi eindelijk een prijs met Argentinië? Of wordt het andermaal Brazilië? Beide landen kijken op zondagnacht 11 juli elkaar in de ogen vanaf 2 uur onze tijd.