Het stond in de sterren geschreven: de Milwaukee Buccaneers gaan voor het eerst sinds 1974 naar de NBA Finals nadat ze ook de zesde wedstrijd van de Best-Of-Seven-serie wonnen tegen de Atlanta Hawks. In de finale nemen de Bucks het op tegen The Phoenix Suns, een ploeg die ook al 28 jaar wacht op een finale.

Het team van coach Mike Budenholzer begon met een 3-2-voorsprong aan Game 6 van de Best-Of-Seven-serie maar was er toch niet gerust in: sterspeler Giannis Antetokounmpo kon immers niet opdraven tijdens deze belangrijke wedstrijd. Hij viel in Game 4 uit met een knieblessure en zou pas in de eventuele finale opnieuw van de partij zijn.

Middleton en Holiday

“Dan moeten wij het maar doen”, dachten forward Khris Middleton en point guard Jrue Holiday. Middleton scoorde 32 punten en werd tijdens dit zesde spelletje de meeste trefzekere speler van de Bucks, terwijl Jrue Holiday er toch ook 27 in het mandje legde. “Het heeft lang geduurd maar het was het waard. We hebben hier keihard voor gewerkt”, aldus Middleton na de wedstrijd. Ook coach Budenholzer klonk opgelucht: “Wat een rollercoaster was dit”, stelde de man. “Ik ben onder de indruk van de weerbaarheid van deze groep.”

De weerbaarheid was zichtbaar vanaf de eerste minuut. De Milwaukee Bucks lieten de afwezigheid van Antetokounmpo niet aan hun hart komen en liepen al snel uit tot een voorsprong van 15-4. Toen schoten ook de Atlanta Hawks wakker en werd de achtervolging ingezet. De Hawks konden tijdens het vierde kwart een achterstand van maar liefst 22 punten terugdringen tot amper zes punten, maar aan de leiding kwamen ze nooit. Dat kwam onder andere door de beresterke partij van Khris Middleton. Hij scoorde in één kwart maar liefst 23 punten en zorgde er op zijn eentje voor dat de Bucks het momentum nooit verloren en de wedstrijd wonnen.

47 jaar wachten

“Khris vormt het hart van dit team. Je kan hem alles vragen en hij moppert nooit”, besluit de coach na de wedstrijd. “Zonder hem en Giannis Antetokounmpo zouden we hier niet staan.” De plaats waar coach Budenholzer naar refereert is natuurlijk de finale. Want voor het eerst in 47 jaar staan de Milwaukee Buccaneers weer in de eindronde van de NBA, de NBA Finals.

Hierin zullen ze het opnemen tegen de Phoenix Suns die onder leiding van hun sterspeler Chris Paul de LA Clippers uitschakelden.  Het is voor de Phoenix Suns, net als voor de Milwaukee Bucks, al even geleden dat zij konden doorstoten naar de NBA Finals. De laatste keer dateert uit 1993 en dat is 28 jaar geleden. 

De NBA-finale is integraal te volgens op de zenders van Eleven Sports, beschikbaar in de optie All Sports van Proximus.
 
Woensdag 7 juli: Phoenix Suns - Milwaukee Bucks
Vrijdag 9 juli: Phoenix Suns - Milwaukee Bucks
Maandag 12 juli: Milwaukee Bucks – Phoenix Suns
Donderdag 15 juli: Milwaukee Bucks – Phoenix Suns
Zondag 18 juli: Phoenix Suns - Milwaukee Bucks
Woensdag 21 juli: Milwaukee Bucks – Phoenix Suns
Vrijdag 23 juli: Phoenix Suns - Milwaukee Bucks