Atlanta is zonder twijfel de grootste verrassing van de vier teams die momenteel in de NBA Conference Finals actief zijn. Het team speelt zonder complexen en ze wonnen hun eerste wedstrijd tegen de Milwaukee Bucks. Waar gaat dit avontuur eindigen?
Aan het begin van deze play-offs stond de minst aantrekkelijke affiche op het programma: de New York Knicks tegen de Atlanta Hawks. De Hawks domineerden grotendeels de series (4-1). Het verhaal was heel anders in de halve finale, waar Trae Young en zijn teamgenoten tegenover Philadelphia stonden.

De Hawks wonnen de eerste wedstrijd, maar in de play-offs komt het vaak voor dat de underdog de eerste wedstrijd wint en dat de favoriet nadien pas onder stoom komt. De Sixers wisten nadien het heft in handen te nemen en stonden 2-1 voor, maar de Hawks wonnen de vierde partij. Zo werd het 2-2 en de beslissing viel in de vijfde wedstrijd. De Hawks stonden in het derde kwartier van die partij zelfs 26 punten achter, maar ze wisten zich alsnog te plaatsen voor de finale. Dat was een grote verrassing, maar dit team speelt een type basketbal dat bijzonder aangenaam is om naar te kijken.

Succesvolle wederopbouw

De Hawks bevinden zich nu in een fase van de competitie die ze sinds 2015 niet meer hebben meegemaakt. Toen was het Cleveland van LeBron James te sterk. Sindsdien heeft de franchise voor een wederopbouw gekozen, met het aantrekken van John Collins in 2017 en in 2018 het fenomeen Trae Young en Kevin Huerter. Na jaren proberen keerden de Hawks dit seizoen terug in de play-offs.

Na een stevige aanwerving met Danilo Gallinari, Bogdan Bogdanovic of Clint Capela is de ambitie duidelijk: de play-offs halen. Toch begon de franchise uit Georgia niet bijster goed aan het seizoen en waren er spanningen tussen Young en coach Loyd Pierce. Die werd op 1 maart vervangen door zijn assistent Nate McMillan, voormalig coach van Indiana.

Een sterke Trae Young

De franchise won 27 van zijn laatste 38 wedstrijden en sloot het seizoen af op de vijfde plaats in de Eastern Conference. Atlanta gaat met een ervaren trainer, die zonder grote sterren een goed geheel wist te vormen, proberen de NBA Finals te halen. Dat zou dan voor het eerst sinds 1961 zijn. Er kan dus geschiedenis worden geschreven.

De Hawks rekenen vooral op de getalenteerde Trae Young. In zijn eerste play-offs verzamelde de 22-jarige basketballer gemiddeld 30 punten en 10 assists. In de eerste wedstrijd tegen de Bucks bevestigde de man - die zichzelf Ice-Trae noemt - met 48 punten, 11 assists en 7 rebounds op 17 van de 34 schoten. Hij werd de op één na jongste speler in de geschiedenis die minstens 45 punten scoorde en 10 assists gaf in een play-offwedstrijd. De eerste is Luka Doncic. De twee werden zelfs voor elkaar geruild. Terwijl Atlanta lange tijd werd aanzien als de grote verliezer van deze deal, is Young bezig met het bewijzen dat hij niet moet onder doen voor de Sloveen.

Kunnen de Hawks hun droom waarmaken? Zeker! Maar let op, tegenstander Giannis Antetokoúnmpo heeft honger en hij wil deze kans om zijn eerste NBA Finals te winnen niet missen.

De finales van de Eastern en de Western Conference zijn integraal te bekijken op de zenders van Eleven Sports, beschikbaar in de All Sports Option van Proximus.

Het NBA-programma van de week op Eleven Sports:

Zaterdag 26 juni
  • Milwaukee Bucks - Atlanta Hawks: Game 2 is te volgen op Eleven Sports 2 vanaf 2u30
Zondag 27 juni
  • Los Angeles Clippers - Phoenix Suns: Game 4 is te volgen op Eleven Sports 2 vanaf 3u
Maandag 28 juni
  • Atlanta Hawks - Milwaukee Bucks : Game 3 is te volgen op Eleven Sports 2 vanaf 2u30
Dinsdag 29 juni
  • Phoenix Suns - Los Angeles Clippers : Game 5 is te volgen op Eleven Sports 2 vanaf 3u
Woensdag 30 juni
  • Atlanta Hawks - Milwaukee Bucks : Game 4 is te volgen op Eleven Sports 2 vanaf 2u30.