België zet vanavond haar eerste stappen in het EK 2020 in Sint-Petersburg. De favorietenstatus geeft de Rode Duivels hoop, maar de afwezigheid van twee van hun gouden generatiegenoten, Kevin de Bruyne en Eden Hazard, betekent dat hun openingswedstrijd tegen Rusland zaterdag om 21u00 een lastige zal worden.
De Rode Duivels kennen het Krestovskistadion al goed, aangezien ze het voor de vierde keer in drie jaar terugzien. Bij hun laatste bezoek, in november 2019, verpletterden ze Sbornaya (4-1), om de eerste plaats in hun Eurokwalificatiegroep veilig te stellen. Dit succes versterkte de grote ambities van een ploeg die op zoek is naar een eerste continentale titel, nadat de Belgen op het WK 2018, in Sint-Petersburg, al de bronzen medaille hadden behaald.
 
Afwezige leiders
 
"Ik heb geen kristallen bol om te weten of we de beker zullen heffen, maar het is wel het doel van de groep. We zijn ons bewust van onze mogelijkheden", vertelde aanvaller Yannick Carrasco. Maar de coronapandemie heeft het afgelopen anderhalf jaar de zekerheden van het team door elkaar geschud, en zelfs coach Roberto Martinez heeft een paar acrobatische trucs moeten uithalen om zijn evenwicht te bewaren.
 
De blessures van de drie steunpilaren van België, De Bruyne, Hazard en Axel Witsel, heeft de Spaanse coach gedwongen zijn strategie voor de start van het toernooi te herzien. Op het veld is België niet meer hetzelfde zonder de drie sterren die het spel hebben aangezwengeld. De twee opwarmingswedstrijden tegen Griekenland (1-1) en Kroatië (1-0) waren niet te vergelijken met de beste aanval in de kwalificatiewedstrijden (gemiddeld 4 doelpunten per wedstrijd). "We missen nog een beetje synchronisatie, maar het team is klaar voor het EK", zei Martinez, ervan overtuigd dat zijn spelers overeind zullen blijven in een stadion dat maar voor de helft gevuld is met supporters die alleen oog zullen hebben voor Artem Dzyuba en zijn teamgenoten.
 
Alle hoop op Lukaku
 
België hoopt uiteraard op een herhaling van de prestatie van Inter Milaan-kolos Romelu Lukaku, die tegen Kroatië zijn 60e interlandgoal scoorde - het meeste van al zijn landgenoten. Vorig jaar werd hij uitgeroepen tot beste speler van de Serie A, en tegen Griekenland droeg hij de aanvoerdersband, een zeldzame gebeurtenis, waaruit blijkt dat hij steeds meer invloed krijgt in een team dat gebouwd is om de titel te winnen.
 
Lukaku geniet ook van de Russische lucht: het was in Voronezh, op een novemberavond in 2010, dat de 17-jarige Antwerpenaar zijn rekening opende bij de Duivels, met een tweeklapper die de Sbornaya ten val bracht (2-0). Nu is hij erop gebrand dit huzarenstukje te herhalen, maar deze keer met Europese titel op het einde.
 
Bekijk het EK-debuut van de Rode Duivels deze zaterdag, 21u, op Eén via Pickx.be of via de Pickx-app. Beleef de wedstrijden nog intenser dankzij de interactieve ervaring van Proximus Pickx en ook Pickx Prono.