Zoals verwacht hebben Rafael Nadal en Novak Djokovic het tot de halve finales van Roland Garros geschopt. De twee tennisgiganten staan deze vrijdag voor de 58ste keer tegenover elkaar op het ATP-circuit. Het duel zou wel eens een grote impact kunnen hebben op het record voor het hoogste aantal grandslamoverwinningen.
De trofee wordt vrijdag nog niet uitgedeeld. Meer nog, Stefanos Tsitsipas is de laatste jaren misschien we de man die het dichtst is gekomen bij een Big Three en ook Alexander Zverev bewees al dat hij zich kan meten met de groten der aarde. En toch zijn alle ogen gericht op de halve finale tussen Rafael Nadal, met 13 overwinningen de recordhouder, en nummer 1 van de wereld Novak Djokovic. Met die affiche is de match namelijk een finale waardig, en bovendien een herhaling van de finale van vorig jaar. De stier van Manacor is de gedoodverfde favoriet, maar er valt ook wat te zeggen voor de Serviër, naast Robin Söderling de enige tennisser die de gravelkoning in Parijs al kon verslaan.
 
Nadal kan Federer inhalen
 
Djokovic, die begin dit jaar nog voor de negende keer in zijn carrière de Australian Open won, heeft nog geen makkelijk gravelseizoen gehad. Alleen in zijn hoofdstad Belgrado kon hij winnen, een week voor Roland Garros. In Monte Carlo moest hij vroegtijdig zijn biezen pakken en in Madrid gaf hij forfait. In Rome raakte hij dan weer tot in de finale, maar daar moest hij de overwinning uit handen geven aan… Nadal!
 
De Mallorcaan was dit seizoen zoals gewoonlijk indrukwekkend, met een overwinning in Barcelona, maar ook de Italiaanse Masters 1000 waarmee hij aansluiting vond met de Serviër op het lijstje van de meest bekroonde spelers in die categorie. Daar delen ze de eerste plaats. Maar Nadal aast momenteel op een ander record en dat zou hij komende zondag kunnen behalen in Parijs: het hoogste aantal grandslamoverwinningen op het ATP-circuit.
 
‘Djoker’ nadert
 
Op dit moment delen de gravelkoning en Roger Federer nog de eerste plaats met elk 20 grandslamtitels. Novak Djokovic staat een trapje lager met 18 overwinningen, maar de Serviër heeft het voordeel dat hij nog wel enkele jaren voor zich heeft om naar de kroon te dingen. Als hij vrijdag echter uit het toernooi gespeeld wordt, zou de 34-jarige ‘Djoker’ het wel eens lastig kunnen krijgen met de steeds groter wordende jonge garde die klaar is om hem van de troon te stoten.
 
Op Roland Garros heeft de nummer 1 van de wereld het al moeilijk gekregen met een van die jonge snaken: Lorenzo Musetti (19, ATP 76). In de achtste finales kwam die op een 2-0 voorsprong, en Djokovic moest fysiek stunten om in het toernooi te blijven. Rafael Nadal moest ook even vrezen voor zijn plekje in de halve finale in zijn wedstrijd tegen de Argentijn Diego Schwartzman, die al wat meer ervaring heeft tegen de grote namen dan de nieuwste generatie. Maar beide tennislegendes konden de bovenhand nemen en staan bij de laatste vier van Roland Garros. Wat onderlinge confrontaties betreft, staat de Serviër momenteel 29 – 28 voor op de Spanjaard, die wel de laatste twee duels kon winnen, beide op gravel, in Parijs vorig jaar en in Rome dit seizoen. De finale wordt even vergeten, dit duel belooft een spectaculaire clash tussen reuzen te worden. En beiden zullen ze er alles aan doen om een stukje geschiedenis te schrijven.
 
Volg Roland Garros het hele toernooi lang op Eurosport.