De Rode Duivels stonden gisteravond voor hun allereerste grote test met het oog op Euro 2020. Tegenstander van dienst was Kroatië, de vice-wereldkampioen die vriend en vijand al enkele jaren verbaast met goed voetbal. Maar onze Duivels hebben geen lessen te krijgen van de Kroaten: dat bewezen ze gisteren nog maar eens met een glansrijke 1-0-overwinning tegen de Kroaten.

Donderdagavond trokken zowat alle voetbalanalisten van het land aan de alarmbel: België, de huidige nummer één van de wereld, kwam niet verder dan een gelijkspel tegen Griekenland, de nummer 51 op de wereldranking. De Rode Duivels maakten volgens deze analytici een zeer zwakke indruk en ontbraken grinta. De eerlijkheid gebiedt ons te vermelden dat er wel een zeer experimenteel elftal aan de aftrap stond met tal van nieuwe jongens.

“Tegen de linke Kroaten moet het beter”, moet bondscoach Roberto Martinez gedacht hebben daags na de wedstrijd. De Spanjaard grabbelde nogmaals in zijn lange hoed en toverde zondagavond zes nieuwe spelers op het veld tegen Kroatië: Thibaut Courtois, Jan Vertonghen, Timothy Castagne, Youri Tielemans, Nacer Chadli en Dries Mertens. De welbekende formule.

Goed voetbal

Axel Witsel, Kevin De Bruyne en Eden Hazard waren helaas niet van de partij op deze generale repetitie en dus werden de doublures van stal gehaald. Gelukkig leidde dat niet tot het gigantische kwaliteitsverlies van weleer. Neen, de overige Duivels brachten degelijk voetbal op de mat waardoor de groep vrienden met een gerust hart kan afzakken naar het Europese kampioenschap.

Degelijk voetbal? Zeg maar goed voetbal! Na tien minuten snuffelen namen de Rode Duivels de wedstrijd in handen en moesten de Kroaten achtervolgen. Dankzij een geweldige Youri Tielemans op het middenveld en een uitstekende Jan Vertonghen en Vermaelen in de verdediging vonden de Kroaten geen gaten in de Belgische achterhoede. Wanneer een enkeling die toch vond (Modric), was er gelukkig doelman Thibaut Courtois om hem op te vangen. Er moest natuurlijk ook gescoord worden en hiervoor konden de Rode Duivels beroep doen op de diensten van Romelu Lukaku: de eenmansvoorhoede van België. Hij maakte de 1-0 in de 38e minuut, zijn zestigste alweer voor het vaderland.

Hazards langverwachte comeback

België controleerde, domineerde en overtuigde. De geschrokken analisten begonnen bij te draaien en dat was het signaal voor de bondscoach om Eden Hazard, de chouchou van België, zijn langverwachte acte de présence te geven. Hazard kende heel wat blessureleed bij Real Madrid en had sinds november 2019 ook niet meer op het veld gestaan bij de Rode Duivels. Om deze nare periode door te spoelen, en het Belgische publiek hoop te geven, liet Martinez Hazard tien minuten voor tijd invallen. Het was meer een statement dan een tactische keuze als je het ons vraagt. Wat er ook van zij: de Belgische troepen lijken klaar om elke tegenstander op het EK op te peuzelen, te beginnen aanstaande zondag tegen eerste prooi van dienst, Rusland.

Volg ‘België - Rusland’ zaterdag om 20u10 op Eén of waar je ook bent via Pickx.be of de Proximus Pickx-app. Via TV Replay bekijk je het programma tot 36 uur later en via de site of de app tot 7 dagen later wanneer jij wil!