Als eerste donkere atleet werd Jesse Owens in 1936 wereldberoemd door zijn historische viervoudige overwinning in ‘Nazi’-Duitsland tijdens de Olympische Spelen. Adolf Hitler zat toen op de vip-tribune en moest toekijken hoe Owens een prachtige afstraffing voor het zwaar racistische Duitsland vervolmaakte.
De Spelen van 1936 waren voor Berlijn een ideale mogelijkheid om de macht van Nazi-Duitsland te demonstreren. Maar het sprookje van bondskanselier Adolf Hitler werd doorprikt door Jesse Owens, die de racistische denkwijze vertrappelde en inruilde voor een prachtige, antiracistische boodschap.
 
In slechts zes wedstrijddagen zal de toen 22-jarige Owens vier gouden medailles in de atletiek halen. Hij schitterde zowel op de 100 en 200 meter als op de 4x100 estafette en in het verspringen.
 
Kleinzoon van een slaaf

Als iemand deze ongelofelijke prestatie had zien aankomen, dan was het wel James Cleveland Owens, want zo heet de man echt. Nadat zijn gezin uit het zuiden was gevlucht, ontdekte deze zoon van een slaaf uit Alabama dat hij een passie voor hardlopen had. Hij rende als kind al vele malen sneller dan zijn kameraden. 
 
In 1935, een jaar voor de Spelen, kon Owens in 45 minuten tijd vijf wereldrecords breken en een zesde record evenaren. Hij was niet te stoppen en blinkt uit in verschillende disciplines van de atletieksport. In het verspringen vestigde hij een record van 8,13 meter, een record dat meer dan 25 jaar ongeëvenaard bleef. 
 
?Een jaar later, tijdens die Olympiade, liet de Amerikaan enkel de kruimels achter voor zijn tegenstanders. Hij pakte vier gouden medailles en schreef voorgoed geschiedenis. Zijn triomf was ook symbolisch, want in Nazi-Duitsland telde enkel het zogenaamde superieure ‘Arische’ ras. Owens kon meteen komaf maken met de vooroordelen over mensen met een afkomst zoals hij. 
 
Afgekeurd door Roosevelt

In Duitsland werd Owens wel door velen geprezen na zijn sterprestaties. In Amerika werd de atleet bij zijn terugkeer ook triomfantelijk ontvangen. Maar ook de Amerikaanse samenleving was toen nog erg verdeeld en de rassensegregatie maakte nog steeds deel uit van het dagelijkse leven van de Amerikanen. Velen beschouwen Owens als nationale held, maar Franklin Roosevelt weigerde de medaillewinnaar in het Witte Huis te ontvangen. Nog nooit werd een viervoudige Olympische medaillewinnaar als een rechtenloze Afro-Amerikaan gekleineerd. Owens stierf in 1980 op 66-jarige leeftijd aan longkanker.
 
Zijn historische prestatie en zijn afwijzing van het naziregime werden nooit vergeten. Een van de medailles die hij in 1936 won werd in 2013 geveild voor 1.466.574 dollar, dik 1 miljoen euro.
 
Andermaal… In sport is alles mogelijk!