In 2012 won Chelsea de Champions League nadat Roberto Di Matteo laat in dat seizoen een zwalpende ploeg overnam. Ongetwijfeld doet het de Chelseafans ook nu weer dromen van een zelfde scenario: dit seizoen nam Thomas Tuchel over van Frank Lampard en piloteerde de ploeg opnieuw richting CL-finale. Maar wat betekende die gedenkwaardige avond in 2012 voor de carrière van Di Matteo?

Op 19 mei 2012 stond Roberto Di Matteo in München te blinken met de Champions League-trofee, het hoogste wat een voetbalcoach op clubniveau kan bereiken. Een onwaarschijnlijk sprookje, want de Italiaanse ex-middenvelder was pas in maart dat jaar aangesteld als coach van Chelsea. Samen met de Engelse assistent Eddie Newton moest hij er de ontslagen André Villas-Boas opvolgen.

Het duo leidde de Blues naar de CL-finale tegen Bayern München -dat in eigen stadion als favoriet vertrok, maar waar een spannende strafschoppenreeks uiteindelijk voor de beslissing moest zorgen. Voor Di Matteo, een jaar eerder nog coach bij het zeer bescheiden West Bromwich Albion, werd het een droomstart van zijn trainerscarrière. Al werd de lat daardoor misschien te hoog gelegd…

Snel succes en dan snel ontslag

Di Matteo, die aanstaande 29 mei zijn vijftigste verjaardag viert, was een stijlrijke Italiaanse middenvelder die vooral naam maakte bij Lazio, Chelsea en de Italiaanse nationale ploeg. Zijn trainerscarrière startte hij in Engeland, bij de MK Dons in de lagere afdelingen, en vervolgens twee seizoenen bij West Brom in de tweede klasse.

Tot Chelsea zijn ex-speler in 2011 de kans gaf om toe te treden tot de technische staf van André Villas-Boas. Een goed half jaar later moest de Portugees opkrassen na tegenvallende resultaten en kreeg Di Matteo meteen zijn kans als hoofdcoach op Stamford Bridge. Met het gekende resultaat.

Na winst in de Champions League én in de FA Cup (2-1 tegen Liverpool) werd snel duidelijk dat het voor de Italiaan moeilijk zou worden om de volgende seizoenen even goed of beter te doen. Zijn interimcontract bij Chelsea werd omgezet in een contract voor twee seizoenen, maar die zou hij niet halen. Al in november 2012, dus amper een half jaar na zijn CL-triomf, werd Di Matteo ontslagen na een nederlaag tegen Juventus, waardoor Chelsea als titelhouder in de CL niet eens de groepsfase overleefde.
De Spanjaard Rafael Benítez werd aangeduid als zijn opvolger bij Chelsea en pakte dat seizoen nog de eindzege in de Europa League.

Sabbatical

Voor Di Matteo verliep het vervolg minder voorspoedig dan voor Chelsea: hij kreeg vreemd genoeg pas twee jaar later, in oktober 2014, opnieuw een kans als trainer. Bij Schalke 04 mocht hij Jens Keller opvolgen. Hij deed het daar niet onaardig, maar zette eind dat seizoen toch zelf een punt achter de samenwerking nadat de Duitse ploeg zich niet wist te kwalificeren voor Champions League-voetbal.

Opnieuw duurde het meer dan een jaar vooraleer Di Matteo aan de slag ging. Dit keer bij Aston Villa, dat net gedegradeerd was uit de Premier League. Tegenvallende resultaten zorgden echter alweer voor een vroegtijdig einde: begin oktober 2016 werd hij ontslagen bij de Villans.

Sindsdien is het stil rond Roberto Di Matteo. Deels omdat hij eerst zelf een sabbatical inlaste om meer bij zijn familie te kunnen zijn, maar sinds vorig jaar is hij vruchteloos op zoek naar werk.

Of hoe een vroege triomf in de Champions League ook wel eens een vergiftigd geschenk kan blijken.
 
Volg de ontknoping van de Champions League op de kanalen van Eleven Pro League, beschikbaar via de tv-optie All Sports van Pickx+ Sports.