Het play-intoernooi is een nieuwigheid op het einde van het reguliere NBA-seizoen. Het viel in de smaak bij de league en de toeschouwers, maar sommige spelers waren minder tevreden met de wending. Maar als het format zou evolueren, zou het de kans hebben om terug te keren in de komende jaren.
Ter herinnering: het play-intoernooi is een toernooi waarin de teams van de plaatsen 7 tot en met 10 in hun conference strijden om twee play-offtickets. Vroeger kwamen de ploegen van de 1e tot en met de 8e plaats automatisch in aanmerking voor de play-offs aan het eind van het reguliere seizoen. Dit jaar, met een seizoen dat tien wedstrijden minder telt, waren alleen de top 6 teams in elke conference verzekerd van dat voorrecht.
 
Voor de anderen was het nodig om door het play-intoernooi te gaan. Het 7e team ontving het 8e team. De winnaar van die match krijgt het zevende ticket voor de play-offs en de verliezer neemt het op tegen de winnaar van het duel tussen het 9e en 10e team. De winnaar van die laatste wedstrijd haalt het achtste ticket naar het naseizoen binnen. Volgend seizoen keert de NBA terug naar zijn "normale" schema, maar dat betekent niet dat het play-intoernooi zal verdwijnen.
 
"Ik heb er nooit een geheim van gemaakt dat ik de play-in voor de lange termijn zou willen behouden", vertelde voorzitter Adam Silver aan ESPN Radio. "Ik moet wel de dertig franchises overtuigen en niet iedereen is even blij met de play-in. Ik besef dat je in het reguliere seizoen zevende kunt eindigen, en na een lang seizoen toch uit de play-offs kunt liggen. Ik begrijp dat dat lastig is." Een gevoel dat ongetwijfeld gedeeld wordt door de spelers van Golden State, die gisterenavond uitgeschakeld werden door een ploeg die lager gerangschikt staat dan zij.
 
Meer spanning?
 
Dit toernooi heeft het vooral mogelijk gemaakt om een echte belangstelling voor het tweede deel van het seizoen te behouden. Zo werden de Washington Wizards bijvoorbeeld gedegradeerd tot de laatste plaatsen van het klassement begin april, maar kwalificeerden ze zich uiteindelijk toch voor de play-offs dankzij de play-ins.
 
En wat te denken van de onverwachte affiche tussen de Lakers van LeBron James en de Warriors van Stephen Curry, die de tv-kijkcijfers de hoogte in blies? "De play-in heeft een impact gehad, alleen al op het feit dat sommige teams, die weken geleden de handdoek in de ring zouden hebben gegooid, tot het einde hebben gevochten om de play-in te halen", voegde de directeur eraan toe.
 
Het format zou de komende seizoenen kunnen evolueren als het play-intoernooi blijft bestaan. De nieuwigheid heeft zijn positieve, maar ook negatieve punten. Een wedstrijd Warriors-Jazz zou bijvoorbeeld veel basketbalfans hebben getrokken die blij zouden zijn geweest om Stephen Curry te zien, die voor het tweede seizoen op rij de finales miste. Memphis-Utah is dan weer iets minder in trek.
 
Maar dat is sport, dus nu is het tijd voor de play-offs!
 
De play-offs zijn te volgen op de kanalen van Eleven Sports, beschikbaar in de optie All Sports van Proximus Pickx.