Vandaag is het begin van de Mid-Season Invitational 2021, een toernooi in het laagseizoen. De competitie wordt georganiseerd door ontwikkelaar Riot Games en nodigt alle kampioen van de grote liga’s in League of Legends uit. Omdat deze editie in vele aspecten uniek zal zijn, vertellen we je alles over dit langverwachte toernooi.

 

Het format

Zoals bij elke editie, worden de kampioenen van alle grote liga’s van de MOBA onderverdeeld in groepen. Groep A bestaat uit drie teams, na de terugtrekking van de Vietnamese kampioen GAM Esports. Elke organisatie zal twee keer tegen elke groepsgenoot spelen. In groepen B en C wordt vastgehouden aan het klassieke format. Daarin zullen enkel de twee beste teams van elke groep doorstoten naar de tweede ronde.

De tweede fase van het toernooi wordt in een rumbleformat gespeeld. Alle teams worden in één groep gegooid en bekampen om beurten elke tegenstander twee keer. Van de zes teams blijven er vier over, die naar de halve finales gaan. Die worden beslist in één Best of 5-match, standaard voor dit soort belangrijke wedstrijden.

De groepen

We kunnen op z’n minst stellen dat we heel wat mooi volk te zien zullen krijgen in deze editie van de Mid-Season Invitational. Zoals ieder jaar wordt het kruim van de internationale scene ontvangen, met af en toe een verrassing. Een opmerkelijke afwezige is FunPlus Phoenix. De Chinezen werden in 2019 nog wereldkampioen, maar verloren met 3-1 van Royal Never Give Up in de grote finale van de LPL Spring Split.

Andere grote afwezigen zijn Fnatic en G2 Esports. De eerste hebben hun slechtste seizoen in jaren achter de rug, maar de laatsten werden vooraf bestempeld als de favoriet van deze split. Sommigen klassificeerden het team zelfs als een Europees superteam, klaar om het continent in ere te herstellen. Daar kwam uiteindelijk niets van in huis. G2 Esports liet het in de halve finales van LEC afweten tegen Rogue en is deze editie dus niet van de partij.

Nog een team dat er dit jaar niet bij is: GAM Esports. De kampioenen van VCS, de Vietnamese competitie, moeten het alweer een jaar zonder MSI doen. Waarom? De verscheidene reisbeperkingen die nog steeds van kracht zijn in het Aziatische continent, meerbepaald in Vietnam.

Groep A (RNG, Unicorns of Love, Pentanet.GG)

Zoals we al vertelden zal deze groep door de afwezigheid van GAM in een ander format gespeeld worden, om een minimum aantal wedstrijden te garanderen voor de teams die afreizen naar het toernooi. De groep bestaat uit Royal Never Give Up, kampioen van LPL, Unicorns of Love (LCL) en Pentanet.GG (LCO).

De eerste plaats lijkt voorbestemd voor de organisatie die de voormalige wereldkampioen versloeg. Het echte mysterie gaat over de rest van de groep: slechts één team zal na de eerste ronde naar huis moeten. De druk op de schouders van de spelers wordt zo nog wat groter.

Voor alle duidelijkheid, zowel Unicorns of Love als Pentanet.GG hebben de kwaliteiten om de tweede plek te bemachtigen. Unicorns of Love domineert al meer dan een seizoen lang de Russische liga. Jawel, het team dat vroeger in de EU LCS speelde won alle splits sinds hun integratie in de Russische competitie. Ze werden soms tweede in het reguliere seizoen, maar aan het eind verzekerden ze zich altijd van de hoofdprijs. Tegenover hen staat Pentanet.GG, dat blijft presteren ondanks een transferperiode die twee nieuwe spelers introduceerde.

Groep B (MAD Lions, Istanbul Wild Cats, paiN Gaming, PSG Talon)

Deze groep lijkt onvoorspelbaar, tenminste als we kijken naar de verschillende statistieken van de teams. Er staat tenminste één bekende naam tussen de organisaties: MAD Lions. Sinds dit groepje rookies zich in de lente van 2020 bij de LEC voegde, groeiden ze uit tot het gezicht van dit turbulente deel van de League of Legends-scene. Sindsdien maakt het team keer op keer indruk, met zelfs een deelname aan de play-ins van de Worlds in 2020 en een titel in de lente, die hen deze plaats in de MSI garandeerde.

Naast hen vinden we paiN Gaming. Nochtans begonnen de Braziliaanse kampioenen slecht aan de race voor de titel. Na een vijfde plaats met 11 wins en 7 losses, moesten ze alles opnieuw doen tijdens de play-offs. Daar wonnen ze van Loud, Flamengo Esports – die eerste werden in het reguliere seizoen – en Vorax. Zo verzekerde paiN Gaming zich van de titel en hun eerste internationale toernooi sinds de Worlds van 2015.

De Istanbul Wildcats vormen het derde team van deze groep. De Turken verschenen op het toneel in 2019 en schipperden sindsdien tussen de eerste en tweede plaats in de binnenlandse competities. De laatste toevoeging is het PSG Talon team. Je kent ze misschien nog van hun prestatie in de laatste World of League of Legends. Jammer genoeg zal hun roster opnieuw aanpassingen moeten ondergaan voor dit toernooi. Het gaat deze keer niet over de gênante visaproblemen tijdens hun laatste Worlds, maar wel over de gezondheidsproblemen van midlaner Unified. Hij heeft al meerdere maanden last van een klaplong en is onzeker voor de MSI.

Groupe C (Cloud9, DetonatioN FocusMe, DWG KIA, Infinity Esports)

De laatste groep van dit toernooi, en zeker niet de minste! We vinden niemand minder dan de huidige wereldkampioen DWG KIA (het voormalige Damwon Gaming). De kersverse kampioenen bleven oppermachtig, met maar liefst 16 wins en 2 losses. Op zijn zachts gezegd een prestatie, in een van de dominantste leagues op onze planeet.

Maar de concurrentie zal haar huid duur verkopen. Te beginnen met Cloud9, het nieuwe thuis van midlaner en superster Luca “Perkz” Perkovic. Een nieuwe organisatie voor de youngster, die al snel zijn stempel op het team drukte met een vierde LCS-titel.

Detonation FocusMe is dit jaar de Japanse vertegenwoordiger. Relatief onbekend bij het grote publiek, en dat is niet helemaal terecht. In het land van de rijzende zon won het team minstens één split per jaar, en dat sinds 2014! Een krachttoer van een organisatie in een ecosysteem als dat van League of Legends, waarin een blijvende dynastie creëren steeds moeilijker wordt.

Infinity Esports, kampioen van Latijns-Amerika, vervolledigt groep C. Van hen zullen de Zuid-Koreanen waarschijnlijk weinig last ondervinden.

Een uniek evenement

De terugkeer van deze competitie in het laagseizoen is op meerdere manieren uniek. Eerst en vooral ontnam de Covid 19-pandemie ons de MSI van 2020. De community keek enorm uit naar de terugkeer van internationale evenementen: de MSI van 2021, dat overigens offline plaatsvindt, werd dan ook enthousiast onthaald.

Voor de eerste keer in de geschiedenis van de MSI zal het toernooi plaatsvinden in IJsland, meerbepaald in Reykjavik. Riot Games haalt alles uit de kast voor dit evenement, niet enkel door de eerste face-to-face competitie sinds het begin van de gezondheidscrisis te organiseren. De ontwikkelaar geeft er tegelijk het offline startschot van de Valorant Champions Tour, dat sinds de lancering vastzat in een online format.

Nog een nieuwigheid dit jaar: er zal voor de eerste keer een vrouwelijke atleet deelnemen aan het toernooi. Pentanet.GG kondigde onlangs hun officiële roster aan, en daar zit Diana “DSN” Nguyen tussen. Zij wordt de eerste vrouw die deelneemt aan de competitie van Riot Games! Hopelijk is dat de start van een toenemende vrouwelijke representatie in de esport, al blijft de kans klein.

Afspraak deze namiddag dus, wanneer de MSI 2021 officieel van start gaat!

Copyright afbeelding: Riot Games