De tijd waarin Chris Froome met een sprekend gemak de tegenstand op een hoopje reed, is lang voorbij. De viervoudige winnaar van de Ronde van Frankrijk is nog slechts een schim van zichzelf. Zijn terugkeer naar de top met zijn nieuwe ploeg lijkt uit te draaien op een fiasco.
 
Wat was de echte bedoeling van Israel Start-Up Nation toen het de 35-jarige Chris Froome aantrok? Was het een mediastunt of wou de ploeg aan de Witte Keniaan echt de kans bieden om terug te keren naar de glorie van weleer binnen een team dat rondom hem was opgebouwd?

Bij de ploeg INEOS-Grenadiers kon hij niet meer rekenen op de status van kopman en zou hij tevreden moeten zijn geweest met een plaatsje in de schaduw van renners als Egan Bernal, Adam Yates, Richard Carapaz, Geraint Thomas, Tao Geoghegan-Hart, Pavel Sivakov of Tom Pidcock.

Luxehelper dan maar? Nee, dank je

Froome wou niet een luxehelper zijn en dus trok hij naar een andere ploeg, maar dat blijkt tot nu toe weinig succes op te leveren. 23 maanden na de valpartij bij de verkenning van de tijdrit van de Dauphiné 2019 in Roanne (die hem bijna het leven kostte), schotelde de grote mecenas Sylvain Adams van Israel Start-Up Nation hem een contract van maar liefst vijf seizoenen voor. Sindsdien is Froome op zoek naar zichzelf en de successen die hij kende bij Sky. Tevergeefs.

Niet op de afspraak in Catalonië of de Tour des Alpes

Niemand maakte zich al te grote zorgen na zijn magere resultaten in de UAE Tour (waar hij als 47e eindigde op 22 minuten van Pogacar) of in de Ronde van Catalonië (81e op 53 minuten van Adam Yates): die wedstrijden dienden immers om opnieuw een goed gevoel op de fiets te krijgen. In de Tour des Alpes moest Chris Froome in de eerste ritten al snel lossen, in de derde rit ging hij mee in een ontsnapping waarna een nieuwe inzinking volgde. Eindresultaat: 93e plek op 51 minuten van winnaar Simon Yates en op drie kwartier van zijn ploegmaat Daniel Martin die wellicht de echte kopman van de ploeg moet worden.

Nergens in Romandië

Deze week rijdt Froome de Ronde van Romandië, een nieuwe stap op weg naar zijn fysieke herstel, sportieve rehabilitatie en deelname aan de Tour die eind juni in Brest begint. In de proloog van dinsdag, waar hij met Dennis, Thomas en Porte drie ex-ploegmaats van bij Sky op het podium zag, eindigde Froome als 130e. Zes van zijn ploegmaats deden beter dan hij: Froome verloor meer dan 50 seconden over 4 kilometer.De dag erna verloor hij opnieuw ruim 3 minuten op winnaar Peter Sagan, in een niet eens zo moeilijke rit. Donderdag verloor hij opnieuw tijd: hij eindigde in een tweede groep, op 43 seconden van Sonny Colbrelli. Vrijdag eindigde Froome opnieuw als 112e, op 19 minuten van de winnaar. Voor de koninginnenrit van zaterdag en de tijdrit als slotetappe staat Froome 95e in de stand, op 23 minuten van leider Marc Soler.Gelooft Froome er zelf nog in?

Ondanks deze magere balans blijft Froome in interviews herhalen dat het morgen beter met hem zal gaan. Maar gelooft hij daar wel echt in? "Ik train nog altijd hard, maar natuurlijk gaat het wat minder in vergelijking met vroeger", zo verklaarde in La Gazzetta dello sport. "Ik moet erin geloven dat ik opnieuw de oude kan worden en dat al het harde werk tot resultaten zal leiden." Woorden waaruit niet meteen het grote zelfvertrouwen blijkt…Nog altijd de best betaalde renner ter wereld

Volgens berichten die eerder in enkele media verschenen is Chris Froome wel nog altijd de best betaalde renner te wereld: met 5,5 miljoen euro bruto per jaar wordt hij royaal betaald door zijn team Israel-Start Up Nation. Een salaris dat hij met zijn huidige prestaties nog zeker niet heeft gerechtvaardigd. Het 'Froome Project' lijkt steeds meer op een zwanenzang dan op een heropstanding van de feniks die uit zijn assen herrijst.

Kan deze Froome wel aanspraak maken op een plaats in de Tourselectie van Israel Start-Up Nation? In zijn team zitten renners die een selectie meer verdienen en deelname aan de Tour zou voor de voormalige winnaar pijnlijk kunnen worden als zijn prestaties niet snel verbeteren. Sportief kan zijn deelname dan misschien niet logisch zijn, maar commercieel zal Froome nog altijd zijn waarde hebben…

(DC met LB/Picture : Photo news)