De laatste fase van de Jupiler Pro League kan beginnen. De Champions' play-offs lijkt vooral spannend te worden om de tweede plaats. Club Brugge staat zelfs na de halvering van de punten zeer ver voor op de rest. De afgelopen jaren was er veel kritiek op het format, maar het heeft het Belgische voetbal ook veel bijgebracht.
In het seizoen 2009-2010 werden de play-offs in het leven geroepen. De opzet was om meer spanning te creëren en de Belgische clubs competitiever te maken in Europa door meer topmatchen te spelen. Elf jaar later kunnen we een stand van zaken opmaken van de invoering van de play-offs.

Halvering van de punten

In de afgelopen twaalf seizoenen won Anderlecht vijf keer de titel, Club Brugge is op weg naar zijn vierde titel en ook KRC Genk (twee keer) en AA Gent (één keer) wisten play-off 1 (dat sinds dit seizoen als de Champions' play-offs door het leven gaat) winnend af te sluiten. Inzake spanning is er dus weinig veranderd, aangezien het vooral Anderlecht en Club Brugge zijn die met de prijzen zijn gaan lopen.

Er was vooral veel kritiek over de halvering van de punten. Zo kreeg de reguliere competitiefase een devaluatie. Het is vooral voor de uitdagers een beloning, terwijl de nummer één werd benadeeld. Na enkele jaren kwam daar wel een 'oplossing' voor, aangezien de nummer één na de reguliere competitie nu zeker is van een Europees ticket. Toch is er nog altijd onvrede over de halvering van de punten, zoals Philippe Clement onlangs nog aanhaalde. Velen vinden het een geslaagd format met de topwedstrijden aan het einde van het seizoen, maar die halvering van de punten voelt onrechtvaardig aan.

Straffe comebacks

Er was ook de kritiek over het feit dat 'kleinere' clubs helemaal geen kans meer maakten op een stunt, zoals pakweg Lierse SK in 1997. Dat klopt niet helemaal, want Zulte Waregem streed in het seizoen 2011/2012 samen met Anderlecht tot de laatste speeldag om de titel. Het kwam toen één doelpunt te kort voor de titel, nadat het op de laatste speeldag gelijkspeelde in Brussel.

De spanning maakt ook veel goed en er waren enkele bijzonder straffe comebacks. Zo pakte Anderlecht in het seizoen 2013/2014 22 op 30 en won het alsnog de titel. Standard greep er alsnog naast en was toen woedend. Roland Duchâtelet sprak over omkoping en Guy Luzon vond het onbegrijpelijk dat Standard de titel niet won, ook al pakten ze in zijn totaliteit (reguliere competitie + play-off) meer punten dan Anderlecht. De Rouches waren echter minder kritisch toen ze in het seizoen 2010/2011 als zesde aan play-off 1 begonnen. De Luikenaars boekten een 26 op 30 en kwamen uiteindelijk amper één puntje tekort voor de titel.

Bij de invoering van de play-offs waren er in België drie grote ploegen: Anderlecht, Club Brugge en Standard. De top is sinds de invoering van het nieuwe competitieformat alvast een stuk breder geworden. KRC Genk wist zich echt op te werken als een topclub, wat ook het geval is voor AA Gent en Royal Antwerp FC. Daarnaast is ook Sporting Charleroi weer helemaal naar boven gekropen en was het bijna altijd aanwezig in play-off 1. AA Gent, Standard en Charleroi stelden dit jaar wél teleur, maar door corona zijn er dit seizoen amper vier ploegen in de Champions' play-offs aanwezig. Er waren ook 18 ploegen in eerste klasse, in plaats van 16. Als er dit seizoen met 6 ploegen Champions' play-offs werden gespeeld, was Standard er wél bij net als KV Oostende.

Prestaties in Europa 

De prestaties in Europa zijn degelijk, maar er is weer een neerwaartse spiraal merkbaar. De Belgische ploegen wisten sinds 2010 drie keer de kwartfinales van de Europa League te halen (Anderlecht, Club Brugge en Genk) en AA Gent wist zelfs de tweede ronde van de Champions League te bereiken. Op het kampioenenbal maakten de Belgische clubs dus weinig klaar, al wisten Anderlecht (een keer) en Club Brugge (twee keer) via een derde plaats toch Europees door te stoten naar de Europa League. De Belgische clubs kenden in Europa een goede periode van 2014 tot 2017, maar de laatste jaren gaat het weer wat bergaf. Er is nog eens nood aan een Europese stunt.

Eindigen doen we met de Europe play-offs, zoals het vanaf heden wordt genoemd. De afgelopen jaren waren dit wedstrijden die amper aandacht kregen van pers én publiek. Het waren vaak niet meer dan veredelde oefenmatchen. Vooral dit format zorgde de afgelopen jaren voor veel wrevel én kosten bij de andere clubs… De winnaar van deze play-offs kon zich wel opmaken voor een duel om een Europees ticket met de nummer vier uit play-off 1 en Genk wist daar onder meer van te profiteren. Dit jaar kan het wél spannend zijn, aangezien de winnaar al zeker is van een Europees ticket. Genk won immers de beker en eindigt bij de eerste vier. 

Volg de play-offs op de kanalen van Eleven Pro League, beschikbaar via de tv-optie All Sports van Proximus Pickx.

Proximus Pickx biedt een nieuwe ‘interactieve’ modus aan via zijn app (Android en iOS) en de website proximuspickx.be. Dankzij deze nieuwe functie kan je de ploegopstellingen ontdekken, wedstrijdstatistieken analyseren of zelfs de geschiedenis van de afgelopen wedstrijden vinden met slechts één klik. Maar bovenal stelt de interactieve videospeler je in staat om de beste acties van de wedstrijd onmiddellijk opnieuw te beleven door het digitale wiel aan de rechterkant van het scherm te gebruiken. Ervaar de prestaties van je favoriete team als nergens anders!