Het NBA-seizoen 2020/2021 kent veel opschudding, vooral vanwege de Covid-19-pandemie, maar niet alleen daardoor. We nemen afscheid van de traditionele top 8 in elke Conference voor de play-offs, een systeem dat wordt vervangen door het ‘play-in-toernooi’.
We kregen vorig jaar al een kleine steekproef in de Orlando-bubbel tussen Portland en Memphis om het 8ste team te bepalen dat de play-offs in het westen zou halen. Dit jaar heeft de League haar play-in toernooisysteem vernieuwd. Ze heeft het zelfs breder gemaakt en dat zal aan het einde van het reguliere seizoen een beetje pit geven. Vroeger was het makkelijk: de eerste 8 teams aan het einde van de reguliere competitie stonden tegenover elkaar in de play-offs met de 1ste tegen de 8ste, de 2de tegen de 7de... enzovoort.
 
Dit jaar blijft het principe hetzelfde voor de play-offs, behalve dat alleen de eerste 6 teams van elke conferentie gegarandeerd deelnemen aan de laatste fase van het seizoen. Voor degenen die plaats 7 en 8 bezetten, is niets gegarandeerd, terwijl de teams die als 9de en 10de eindigen toch nog een kans krijgen. Aan het einde van het reguliere seizoen zal het team dat als 7de eindigt het opnemen tegen de 8ste franchise in één wedstrijd thuis. De winnaar kwalificeert zich voor de play-offs op de 7de positie. De verliezer neemt het op tegen de winnaar van het duel tussen de 9de en 10de om het achtste en laatste ticket te veroveren.
 
Doncic keurt het nieuwe systeem niet goed
 
Een nieuwigheid die het zeker tot het einde van het seizoen interessant houdt, maar die niet onverdeeld positief onthaald wordt. Dallas-wonderkind Luka Doncic kwam een paar dagen geleden naar buiten met kritiek op de nieuwe formule. “Ik begrijp het idee van de play-in niet. Je speelt 72 wedstrijden om naar de play-offs te gaan, en misschien verlies je dan twee games op rij en val je uiteindelijk toch nog weg uit de Play-offs. Ik zie het nut niet”, flapte hij eruit tegen de microfoon van ESPN. Hij is niet de enige die het systeem in twijfel trekt.
 
De kritiek van de Sloveen valt te begrijpen... omdat hij zich nu duidelijk zorgen maakt. Dallas had zichzelf aan het begin van het seizoen misschien wat hoger in het klassement voorgesteld, maar de Texanen staan momenteel slechts 7de in het westen en zullen moeten concurreren als de situatie niet verandert. Dallas moet het daarom eerst opnemen tegen Memphis en daarna volgt, in geval van verlies, een duel tegen San Antonio of… de Golden State Warriors van Stephen Curry. We kunnen de frustratie begrijpen van teams die het afgelopen seizoen beter presteerden, maar er nu uit kunnen worden gegooid vanwege twee slechte matchen.
 
Grote strijd in het oosten
 
Met ongeveer tien wedstrijden te gaan tot het einde van het reguliere seizoen, lijken de betrokken teams voor het vernieuwde seizoenseinde nu al bekend in de Western Conference, ook al hebben de Blazers (32 overwinningen) hun zesde plaats nog lang niet veiliggesteld: zij tellen slechts twee overwinningen meer dan Dallas (30). Een lijstje waaraan we nog Memphis (29), Golden State (29) en de Spurs (28) kunnen toevoegen. De Pelicans hinken wat achterop met 25 overwinningen.
 
In het oosten daarentegen zullen de plaatsen in de play-offs tot het einde worden betwist. Er zijn op dit moment slechts 2 overwinningen verschil tussen de 4de, de Hawks (32), en de 7de, Miami (30). Tussen deze franchises bevinden zich de Knicks (32) en de Celtics (31). Achter de Heat staan de Hornets (28), de Pacers (26) en, ook in de strijd om het laatste ticket, de Bulls (24), de Raptors (24) en de Wizards (24) – die een stevige comeback lijken te maken.
 
Kortom, het einde van het NBA-seizoen belooft explosief te worden en dit play-in toernooi zal ongetwijfeld mensen blij maken, maar ook veel anderen teleurstellen. Het valt nog te bezien of het nieuwe systeem in de toekomst zal worden behouden, gewijzigd of verwijderd.
 
Twee interessante duels in de aanloop naar het play-in toernooi zijn dit weekend te volgen op Eleven Sports, met enerzijds New York Knicks - Toronto Raptors op zaterdag (vanaf 19.00 uur op Eleven Sports 2) en Charlotte Hornets - Boston Celtics op zondag (vanaf 19.00 uur op Eleven Sports 2).

Het NBA-weekendprogramma op Eleven Sports:
 
Zaterdag 24 april
  • Brooklyn Nets - Boston Celtics: vanaf 01.30 uur op Eleven Sports 2
  • New York Knicks - Toronto Raptors: vanaf 19.00 uur op Eleven Sports 2
  • Milwaukee Bucks - Philadelphia 76ers: vanaf 21.30 uur op Eleven Sports 2
 
Zondag 25 april
  • Charlotte Hornets - Boston Celtics: vanaf 19.00 uur Eleven Sports 2
  • Brooklyn Nets - Phoenix Suns: vanaf 21.30 uur op Eleven Sports 2