Antwerp klopte Racing Genk vorig weekend, en eindigt de reguliere competitiefase zo op de tweede plaats, op 16 punten van Club Brugge. De Great Old werpt zich op als topfavoriet om het tweede Champions League-ticket weg te kapen.
Antwerp in een Europese competitie: het zijn vervlogen herinneringen. Het is een eeuwigheid geleden dat het stamnummer 1 in de hoogste Europese competitie aantrad. De Great Old speelde in 1957 de Europacup I: de Antwerpse traditieclub wacht nu dus al 64 jaar om van de meest prestigieuze Europese competitie te proeven.
 
De Europese campagne van Antwerp was indertijd kort maar krachtig. Antwerp kreeg Real Madrid voor de kiezen, tweevoudig eindwinnaar. In de heenmatch zagen 55.000 toeschouwers op de bomvolle Bosuil hoe de Madrilenen met 1-2 wonnen. De terugmatch was minder spannend: de Spanjaarden vernederden de Belgen op eigen veld met 6-0. Bedankt, en tot weerziens. Maar dat weerzien blijft nu al 64 jaar uit. Gelukkig lijkt Antwerp versie 2021 beter gewapend voor de Champions League.
 
Een fysieke ploeg
 
De grote troef van Antwerp in de eindsprint, zijn de fysieke kwaliteiten van het elftal. De laatste loodjes wegen het zwaarst, en de Great Old beschikt over een topfitte kern die op fysiek vlak tot het uiterste gaat. De spelers leunen graag op hun fysieke spel. Jongens als Lamkel Ze, De Laet, Verstraete en Mbokani rollen al eens graag met de spierballen.
 
Club Brugge inhalen wordt moeilijk, hoewel de kloof wel teruggevoerd is tot 8 punten. Maar om Anderlecht en Genk op een afstand te houden wordt het essentieel voor Antwerp om de fysieke veldslag te winnen. Onlangs bewezen de Antwerpenaars dat ze daartoe in staat zijn, door Genk in de dying minutes te verslaan. Een voorsmaakje van wat Antwerp in de play-offs in petto heeft?
 
De ervaring  van Vercauteren 
 
In dit stadium van de competitie kan nog een ander element het verschil maken: ervaring. Weten hoe je de wedstrijden moet benaderen, hoe ze naar je hand te zetten terwijl de klok wegtikt, hoe kalm te blijven… Het zijn belangrijke kwaliteiten om het hoofd koel te houden in money time. Deze play-offs kunnen een seizoen maken of kraken, temeer omdat het aantal deelnemende teams verminderd is.
 
Franky Vercauteren bezit deze kwaliteiten. Als trainer van Genk loodste hij zijn team in het verleden al eens door de play-offs naar de titel. In deze play-offs 1 dreigt alles zeer snel te gaan, vermits alle teams, behalve Club, dicht op elkaar staan. Het zal – zoals zo vaak – van details afhangen: iets waar de perfectionist in Vercauteren een zwak voor heeft.

Volg de Jupiler Pro League het hele seizoen lang op de kanalen van Eleven Pro League, beschikbaar via de tv-optie All Sports van Proximus Pickx.
 
Proximus Pickx biedt een nieuwe ‘interactieve’ modus aan via zijn app (Android en iOS) en de website proximuspickx.be. Dankzij deze nieuwe functie kan je de ploegopstellingen ontdekken, wedstrijdstatistieken analyseren of zelfs de geschiedenis van de afgelopen wedstrijden vinden met slechts één klik. Maar bovenal stelt de interactieve videospeler je in staat om de beste acties van de wedstrijd onmiddellijk opnieuw te beleven door het digitale wiel aan de rechterkant van het scherm te gebruiken. Ervaar de prestaties van je favoriete team als nergens anders!