Engeland is na zeges tegen San Marino en Albanië met een simpele zes op zes begonnen aan zijn WK-kwalificatiecampagne. Met deze goede start in de benen krijgen de Britten woensdagavond Polen over de vloer, waarschijnlijk wel de moeilijkste tegenstander voor Engeland in Groep I. Wie andermaal een belangrijke rol zal vervullen bij The Three Lions is Mason Mount.
“Mason is enorm sterk met de bal aan de voet. Hij vindt intelligent de ruimtes, hij creëert kansen en kan ook nog eens een doelpunt maken.” Met deze niet te misverstane woorden stak Engels bondscoach Gareth Southgate zijn bewondering voor Mason Mount niet onder stoelen of banken na de 0-2-uitzege bij Albanië. De aanvallende middenvelder was dan ook opnieuw beslissend met deze keer een doelpunt.

Daarmee trok Mount de lijn door die hij bij de nationale ploeg al enige tijd haalt. In de voorbije drie interlands scoorde Mount twee goals en tegen San Marino deelde hij één assist uit. Het was van Frank Lampard en 2013 geleden dat een Chelsea-speler zo beslissend was in drie Britse interlands op een rij.

Kritiek brokkelt af

Net die laatste naam heeft reeds een belangrijke rol gespeeld in de carrière van Mount. Mount doorliep de jeugdopleiding van Chelsea en werd verhuurd aan Vitesse en Derby County, voordat hij terugkeerde op Stamford Bridge. Daar werd hij een belangrijke kracht, al was hij voor de buitenwacht nooit onomstreden. De kritiek richtte zich vooral op de houding van de spelmaker, die soms wat laconiek kan overkomen. Hij is bepaald geen prototype 'harde werker'. Desondanks koos Lampard (met wie Mount ook bij Derby Couny samenwerkte) steevast voor de middenvelder.

Het leverde Mount lange tijd de bijnaam “Lampard’s zoontje” op. Maar de kritiek verstomt langzaam maar zeker. “Mason is een exceptionele speler, maar dat zei ik een paar maanden geleden ook al”, aldus Southgate tegenover de BBC, na Albanië. “Het is wel bijzonder: toen Lampard hem opstelde bij Chelsea, telde dat op de een of andere manier niet. Maar nu ook Thomas Tuchel hem in de basis zet, is plotseling iedereen het met me eens dat ik hem opstel.”

Geen Lewandowski

Dat er bij de Engelsen ook gracieuzere spelers rondlopen zoals Phil Foden en Jack Grealish, droeg ook bij aan de hele discussie rond Mount. Maar intussen ontpopte de aanvallende middenvelder zich tot een onmisbare schakel bij The Three Lions. Met zijn uitstekende techniek, zijn creativiteit en efficiëntie voor doel, is Mount van onschatbare waarde geworden in de ploeg van Southgate.

Aanstaande woensdag mag Mount andermaal zijn waarde bewijzen. Dan moeten de Britten het opnemen tegen Polen, misschien wel de moeilijkste tegenstander voor Engeland in deze WK-kwalificatiecampagne. Polen won afgelopen zondag makkelijk met 3-0 van Andorra, maar startte zijn campagne met een 3-3 gelijkspel bij Hongarije. Een gelukje wel straks voor de Engelse defensie: Robert Lewandowski zal er niet bij zijn voor Polen. Lewa scoorde drie goals in de eerste twee WK-kwalificatieduels, maar kwetste zich tegen Andorra aan de ligamenten van zijn rechterknie.

Volg het duel tussen Engeland en Polen aanstaande woensdag 31 maart vanaf 20u35 op kanaal 1 van Eleven Sports, beschikbaar in het All Sports-pakket van Proximus Pickx.