Als je één van de beste spelers uit de voetbalgeschiedenis in je rangen hebt, stelt zich onvermijdelijk de vraag wat diens erfenis zal zijn. Die vraag klinkt nog luider als de speler in kwestie 36 jaar oud is. Maar Portugal moet het pensioen van Ronaldo niet vrezen. Er staan vele jonge talenten klaar in de Portugese kweekvijver, al blijft de vraag of die ooit in de voetsporen van de wereldvedette zullen kunnen treden.
In Portugal is Ronaldo nog meer dan elders een levende legende. Op zijn 36ste blijft de Juventus-aanvaller de doelpunten aaneen rijgen bij de Portugese nationale ploeg. Enkele maanden geleden rondde CR7 de kaap van 100 doelpunten voor de nationale selectie. En we herinneren ons allemaal de finale van het EK 2016, toen hij geblesseerd en in tranen het veld moest verlaten, om nadien te coachen vanop de bank.
 
Maar de waarheid is dat Ronaldo niet eeuwig is. De man met 170 nationale selecties is erop gebrand om het WK 2022 in Qatar te spelen. Hij zal dan 37 lentes tellen, bijna 38. De kwalificaties voor het toernooi begonnen deze week, en Portugal speelt deze zaterdag (20u45) zijn tweede wedstrijd, in Servië. En wat dan? Het lijkt er sterk op dat de Portugees dan het hoofdstuk international zal afsluiten. Wees maar zeker dat hij daarmee een grote leemte zal achterlaten, ook al druipt het talent van de jonge Portugese voetballers.

Joao Felix, de toekomstige Ronaldo?

Hij is veertien jaar jonger dan Cristiano Ronaldo, maar Joao Felix wordt al een mooie toekomst voorspeld. Hij werd in 2019 voor 126 miljoen euro ingelijfd door Atlético Madrid. De piepjonge Portugees, nog geen 20 jaar, debuteerde datzelfde jaar voor zijn land. Na 13 nationale selecties heeft hij drie doelpunten achter zijn naam.
 
Joao Felix speelt niet op dezelfde positie als Ronaldo. Waar CR7 de linkerflank en de punt van de aanval gewend is, is Joao Felix meer op zijn gemak op de nummer 10. Een positie waarop hij zijn offensieve kwaliteiten kan etaleren. Maar met Joao Felix is geduld het codewoord. Zijn talent kan het fenomeen Ronaldo niet van de ene dag op de andere doen vergeten, maar op een dag zou hij wel het leiderschap over de Portugese selectie kunnen overnemen.
 
Een offensieve jonge garde
 
De Portugese groeibriljanten bevinden zich voornamelijk in de voorhoede. Naast Joao Felix schitteren daar jongens als Trincão (Barcelona), Neto (Wolverhampton) of nog Diogo Jota (Liverpool). En ook een jong veulen als Fabio Silva, eveneens onder contract bij Wolverhampton, hoort in dat rijtje: ook hij is één van de grote beloften van het Portugese voetbal.
 
Een sector lager, op het middenveld, springt vooral de ontbolstering van Fabio Vieira bij Porto dit seizoen in het oog: veelbelovend voor de nationale ploeg. De defensie wordt rechtgehouden door jongens als Gedson Fernandes, Vitinha en Diogo Dalot. Portugal, demografisch ongeveer gelijkwaardig aan België, heeft niet echt reden om zich zorgen te maken over het tijdperk na Ronaldo. Het talent is aanwezig en wacht geduldig zijn kansen af.
 
Volg de match Servië-Portugal op zaterdag 27 maarts vanaf 20u35 op Eleven Sports 1, beschikbaar in het All Sports-pakket van Proximus Pickx.