Het was zijn eerste wedstrijd sinds zijn blessure, maar Dries Mertens maakte meteen ook het eerste doelpunt in Napoli's 2-0 overwinning op Benevento in de Campania derby van zondag. Goed nieuws voor Napoli, dat terug is in de race voor Europa, maar ook voor de Rode Duivels.
Dries Mertens is terug van weggeweest! Voor zijn 250ste wedstrijd in de Serie A leidde de Rode Duivel zijn ploeggenoten tegen Benevento door de openingstreffer te scoren. In de 34e minuut, na een voorzet van links van Faouzi Ghoulam, dook Mertens op bij de tweede paal om de bal opportunistisch af te buigen en zijn zesde doelpunt te scoren in 21 wedstrijden dit seizoen, alle competities samen.
 
Napoli herrijst
 
Na de pauze vond Lorenzo Insigne bij de tweede paal Matteo Politano na een voorzet van links (64ste minuut, 2-0). Napoli had het echter moeilijk in de slotfase en kwam met tien man te staan toen Kalidou Koulibaly in de 81e minuut werd weggestuurd (twee keer geel). Gennaro Gattuso haalde Mertens naar de kant en bracht de meer defensief ingestelde Elif Elmas op het veld (82ste minuut).
 
Het was een doelpunt dat de Rode Duivel goed deed, komende na twee ingewikkelde maanden en niet meer gescoord te hebben sinds 3 december vorig jaar. De 33-jarige Leuvenaar blesseerde zich voor het eerst aan zijn linkerenkel tijdens een competitiewedstrijd tegen Inter Milaan op 16 december. Hij speelde tegen Fiorentina op 17 januari. Hij raakte op 28 januari opnieuw geblesseerd in de beker en kwam naar België om verder te revalideren. Hij kwam afgelopen donderdag 30 minuten voor tijd in actie tegen Grenada in de Europa League, maar kon de uitschakeling van zijn ploeg niet voorkomen.
 
Roberto Martinez mag zich klaarmaken
 
De terugkeer van de topscorer is ook goed nieuws voor Napoli, dat een rollercoaster van een seizoen beleeft. Nadat de ploeg van Gennaro Gattuso afgelopen weekend verloor van Atalanta en een paar dagen later het Europese toneel verliet, staat de ploeg nu weer op de zesde plaats en doet weer mee voor een plaats in Europa. Ze staan nu maar drie punten van het podium.
 
Wat Roberto Martinez betreft, hij is verheugd dat de ziekenboeg van de Rode Duivels eindelijk stilaan leger wordt. Na de terugkeer van Thorgan Hazard op zaterdag, is de terugkeer van Dries Mertens opnieuw goed nieuws, enkele weken voor de volgende ontmoeting van de nationale ploeg. Op 24 maart begint België zijn WK-kwalificatiecampagne van 2022 met een duel tegen Wales.
 
Volg de Serie A het hele seizoen op de kanalen van Eleven Sports, beschikbaar in de optie Proximus Pickx All Sports TV.