De vraag of de Australian Open kon doorgaan beroerde ook vorig jaar al eens de gemoederen – toen nog niet omwille van de Covid-19-pandemie, maar vanwege de felle branden die op dat moment woedden in Australië. Voor de editie van 2021 is het echter het coronavirus dat roet in het eten kan strooien.
Richt de tenniswereld deze winter haar blik op Australië? Normaal staat dan ‘Down Under’ het eerste Grand Slam-toernooi van het seizoen op de kalender, maar ditmaal kan de Australian Open mogelijk niet plaatsvinden op de geplande data (van 18 tot 31 januari). Met het uitbreken van de erg hevige tweede golf werd duidelijk dat de coronaviruspandemie nog niet onder controle is en dat veel landen misschien zelfs nog het ergste voor de boeg hebben. In deze omstandigheden is het misschien geen goed idee om spelers van over de hele wereld te laten samenkomen voor een hoogstaand potje tennis.

De kwestie van het mogelijke uitstel ligt in ieder geval op tafel van de organisatoren, maar zij willen niet overhaast beslissen. Toernooimanager Craig Tiley zei echter dat de knoop snel zal worden doorgehakt.
 
Spelers ter plaatse vanaf december?

De voorbeelden van de US Open en Roland Garros hebben echter aangetoond dat het mogelijk is om zo'n toernooi in coronatijden succesvol te organiseren. In New York leefden de spelers in een bubbel, terwijl in Frankrijk regelmatig tests werden uitgevoerd, zelfs op het moment dat de epidemie in hevigheid sterk was afgenomen.

In Australië leek de eerste logische reactie om het toernooi op de geplande data te laten plaatsvinden, en de spelers vanaf half december naar Oceanië te brengen. Ze zouden dan voldoende tijd hebben om na hun aankomst een quarantaine van 14 dagen in acht te nemen, alvorens deel te nemen aan de verschillende voorbereidingstoernooien zoals de ATP Cup.

Maar de gouverneur van de staat Victoria, waar Melbourne is gelegen, heeft in plaats daarvan een aankomst begin januari bepleit, omdat de regio nog maar net uit een lange lockdown is gekomen. Wordt de aankomst effectief naar januari verlegd, dan wordt het ingewikkeld om de voorbereidingstoernooien te organiseren.
 
Uitstel naar februari of maart?

Een uitstel van het toernooi lijkt dan ook bijna onvermijdelijk. Maar hoe lang dan? Sommige Australische kranten speculeerden al dat het toernooi een week of twee later zou beginnen. Anderen hebben het dan weer categoriek over een uitstel tot maart. Hoe dan ook, het zou het speelschema voor veel toptennissers overhoop gooien.

Spelers die een beetje ongeduldig zijn, worden intussen doodzenuwachtig. Maar Rafael Nadal riep zijn collega's op om geduldig te zijn. “We moeten gewoon geduld hebben en de situatie accepteren. Het is moeilijk voor iedereen”, zei de Spanjaard zaterdag tijdens de ATP Masters-finale in Londen. De tenniskampioen voegde er ook aan toe dat spelers flexibel moeten zijn.