Dit jaar heeft de Kroatische nationale ploeg niet bepaald een grand cru afgeleverd. Met slechts twee overwinningen op zeven wedstrijden heeft de finalist van het laatste wereldkampioenschap een minder dan gemiddeld parcours afgelegd. Kroatië moet bovendien vanavond met succes Portugal verslaan om een degradatie naar de B-divisie van de Nations League te voorkomen. Proximus Pickx probeert te verklaren waarom het Kroatische nationale team zo achteruit is gegaan.
Voor de mannen van Zlatko Dalic is deze laatste match van het jaar er eentje van erop of eronder. De Kroaten staan momenteel op de derde plaats in Groep 3, op gelijke hoogte wat betreft punten (3) met Zweden. Als ze het slechter doen dan de Scandinaviërs, zullen ze moeten verkassen naar de B-divisie van de Nations League. 
 
Als dit gebeurt, zal dit ongetwijfeld een enorme teleurstelling zijn voor het team dat in 2018 vriend en vijand verraste met hun fantastisch spel in Rusland. De Kroaten wonnen met hun spontane spel, hun onbaatzuchtigheid en hun moed. Vooral de drie opeenvolgende wedstrijden in de achtste, kwart- en halve finales, waar ze verlengingen moesten betwisten, blijven in het geheugen gegrift.
 
Sindsdien heeft Kroatië niet meer het niveau van weleer gehaald. Nu moeten we toegeven dat Luka Modric en zijn team er een behoorlijke campagne hebben opzitten in de kwalificatiematchen voor het Europees Kampioenschap van 2020 - ze eindigden als eersten in hun groep. Helaas waren hun prestaties tegen Hongarije (2-1 nederlaag), Azerbeidzjan (1-1) en Wales (1-1) erg matig, ondanks dat ze zich niet in de moeilijkste poule bevonden.
 
Ook in 2020 bleef het niveau ondermaats. Nochtans lagen de verwachtingen hoog, iedereen verwachtte dat Kroatië in de Nations League-groep met Frankrijk en Portugal de show zou stelen. Achteraf gezien is dat een misser van formaat, de Kroaten verloren tegen Portugal (4-1), vervolgens tegen Frankrijk (4-2) en tegen Zweden (2-1).
 
Een generatie in verval
 
Er zijn verschillende redenen waarom de Kroaten hun vroegere niveau niet meer halen. Allereerst kwam Kroatië naar het WK in Rusland met een generatie talenten op hun hoogtepunt: Modric, Rakitic, Perisic en Mandzukic waren daar op hun paasbest. Veel van deze spelers halen momenteel niet meer hun vroeger niveau. Luka Modric, de beste Kroatische speler en laureaat van de Gouden Bal van 2018, is ook van zijn voetstuk gevallen. De 35-jarige middenvelder heeft het momenteel erg moeilijk bij Real Madrid, waar hij geen starter meer is. Idem voor Ivan Perisic, die in 2019/20 bij Bayern meerdere blessures opliep.
 
Andere sterspelers van de WK-selectie hebben inmiddels de Kroatische nationale ploeg verlaten. Ivan Rakitic, jarenlang een belangrijke leider, kondigde afgelopen september zijn voetbalpensioen op internationaal niveau aan. Doelman Danijel Subašic nam afscheid na het laatste WK. Hij was echter ook, door zijn ervaring en zijn karakter, een van de sterkhouders van de selectie.
 
Al deze spelers gaven Kroatië de grinta waarmee het Zuidoost-Europese land zo'n hoge ogen gooide in 2018. Vandaag worstelt het team om hun energie te vinden en is hun speelstijl veel minder flamboyant. Modric mag dan nog steeds in staat zijn tot kunststukjes, Kovacic, Pasalic, Vlasic en co kunnen niet echt meer overtuigen. Marcelo Brozovic, die bij Inter speelt, zou een interessante optie kunnen zijn voor bondscoach Zlatko Dalic. Jammer genoeg moest hij echter verstek geven tegen Zweden omwille van een positieve coronatest.
 
Gelukkig voor de Kroaten is er hoop voor de toekomst, nu er een nieuwe generatie wordt klaargestoomd voor de strijd. We denken onder meer aan Josip Brekalo, Marin Pongracic, beiden actief in Wolfsburg, en Duje Caleta-Car (speelt in Marseille). Het zal nog even duren voor deze spelers op niveau zijn, maar ondertussen zal Kroatië oplossingen moeten vinden om de boot niet te doen zinken. Vooral niet vanavond tegen Portugal.
 
Je kan Frankrijk-Portugal vanavond vanaf 20.35 uur live volgen op Eleven Sports 2, beschikbaar in de All Sports Option van Proximus Pickx.