Het mentale is door de esports-gemeenschap altijd al beschouwd geweest als een essentieel aspect van de competitie. Vandaag de dag is het een onvermijdelijk onderwerp in het milieu geworden. Een gevoelig onderwerp voor sommigen, buitenspel gezet door anderen. Een ding is zeker, tegenwoordig gaan er verschillende stemmen op om het publiek, de spelers en de organisaties bewust te maken van het belang van het onderwerp. En alsof dat nog niet genoeg is, hebben de nieuwe regels, die tijdens bepaalde competities zijn opgelegd, ook het belang van de geestelijke gezondheid van onze spelers benadrukt. Wij ontmoetten Mia Stellberg, een bekende psychologe in de esports-wereld, om dit delicate en belangrijke onderwerp samen te bespreken en enkele kostbare tips te verzamelen.

Mia Stellberg is een Finse psychologe. Aanvankelijk actief in de klassieke sportwereld werd ze vervolgens gerekruteerd door Astralis, een Deense organisatie die voornamelijk actief is op Counter Strike. “Mijn doel in het team is gelijk aan het doel dat ik nastreefde toen ik met atleten werkte: zorgen voor het evenwicht van elke speler en hen in staat stellen zich te ontwikkelen in de best mogelijke omstandigheden.” Om dit te verwezenlijken heeft ze een werkmethode opgezet die vooral gebaseerd is op observatie. “Ik breng veel tijd door met de teams. Door met hen bootcamps en competities te beleven leer ik veel over de verschillende persoonlijkheden die deel uitmaken van een team en die, als de competitie afgelopen is, samen blijven evolueren.”

© Valve Corporation

Het lijkt normaal voor een Counter-Strike-speler om Astralis te beschouwen als een van de beste teams ter wereld. De mentale begeleiding maakt ongetwijfeld deel uit van dat succes! Het is mede dankzij de kwaliteiten van het personeel dat de spelers hun spel, dat nu door velen als “monsterlijk” wordt erkend, hebben kunnen ontwikkelen. Het bewijs? Ieder team dat “professioneel” beweert te zijn, wil ooit wel eens Astralis verslaan.

De geest: een aan te scherpen instrument

Het is geen geheim dat de geest een overheersende rol speelt in esports. Aan druk kunnen weerstaan, weten hoe je moet omgaan met een nederlaag of competitieloze periodes, je tegenstanders te slim af zijn in wedstrijden, het zijn allemaal actiegebieden waarin de geest essentieel is. Het is dan ook logisch dat een zichzelf respecterende esporter voor zijn geest zorgt, zoals een kok die zijn messen scherp houdt. Maar opgelet, hoewel het mentale evenwicht een zeer abstract begrip blijft, zijn de mogelijke gevolgen voor de spelers duidelijk zichtbaar. “Iemand die gestrest, moe of niet zelfverzekerd is, zal nooit beter presteren dan iemand die ontspannen, uitgerust en zelfverzekerd is over zijn of haar capaciteiten. De impact is onmiddellijk waarneembaar in het spel. We hebben het hier over spelers waarvan de prestaties direct gebaseerd zijn op intellectuele capaciteiten, op een extreem snelle besluitvorming die zo snel mogelijk moet worden toegepast om een voordeel te behalen ten opzichte van de tegenstander.”

Spelers in quarantaine

Tegen alle verwachtingen in heeft Riot Games (de uitgever van de League Of Legends; nvdr) dit jaar de organisatie van zijn grootste internationale competitie in zijn professionele circuit weten te bewerkstelligen: de Worlds. De weg was lang, maar het resultaat is er. Onder bepaalde voorwaarden zal de competitie inderdaad offline plaatsvinden. In het begin waren de Chinese autoriteiten terughoudend om de competitie te laten doorgaan, maar niet veel later aanvaardden ze toch de organisatie van het evenement, op voorwaarde dat een paar regels gerespecteerd moesten worden. Een van die regels heeft de krantenkoppen gehaald. Om een gezondheidsbubbel rond de hele competitie te kunnen creëren, was elk team dat zich voor het evenement kwalificeerde verplicht om veertien dagen in quarantaine te gaan. Geen uitjes, geen sociale contacten, zelfs geen activiteiten in een sportzaal. Veertien dagen lang zaten de beste spelers van de planeet, met uitzondering van de Chinese teams die al ter plaatse aanwezig waren, alleen, opgesloten in hun hotelkamer. Hun enige contacten? Een vreemdeling gekleed in bioafbreekbare kleding die het dienblad met eten voor de deur kwam leggen, of de bekende gezichten van zijn team en familie via een scherm. Men kan zich gemakkelijk voorstellen dat iedereen op een andere manier omgaat met dit soort situaties.

Evenwichtige communicatie

Voor Mia Stellberg zet dit evenement een van de belangrijkste punten van een goede geestelijke gezondheid in de picture: sociale relaties. “Zo’n context kan tot veel situaties leiden. Er kan veel angst zijn, vooral in tijden van hoge verwachtingen en druk. We hebben het hier over het wereldkampioenschap. Zonder het vangnet dat de betrokken organisaties bieden, hebben sommigen het hier ontzettend moeilijk mee. Daar kunnen we ons allemaal in herkennen. Daarnaast kunnen sommige spelers beter omgaan met eenzaamheid en slagen ze erin om zichzelf staande te houden door via andere kanalen met de buitenwereld te communiceren.” Volgens de psychologe zijn sociale relaties cruciaal voor een gezond geestelijk evenwicht. Deze relaties helpen om het interne evenwicht te bewaren, maar het doel van een speler is vooral om goed te presteren en om uiteindelijk te winnen. Relaties tussen teamgenoten zijn daarom net zo belangrijk. “Om verschillende redenen, die inherent zijn aan de wereld van de esports, is communicatie vaak een van de factoren waaraan gewerkt moet worden.”

De meerderheid van de professionele spelers lanceert zich inderdaad door passie, meestal alleen thuis spelend. Van de ene op de andere dag worden deze spelers, die gewend zijn om alleen te spelen, in een collectieve dynamiek geduwd. “Vaak wordt vergeten dat deze jongeren geen training hebben gehad om in een groep te spelen, zoals een jonge speler die al sinds zijn jeugdjaren voetbal in clubverband speelt misschien heeft geleerd. Deze spelers worden minder begeleid en de overgang gebeurt daarom vaak sneller dan in de traditionele sporten.” Daarom werkt Mia individueel met elke speler om ze allemaal op dezelfde golflengte te krijgen. Verschillende culturen, verschillende manieren van werken, verschillende manieren van doen: al deze factoren moeten op elkaar worden afgestemd om tot een harmonieus geheel te komen.

Leren omgaan met kritiek

Zoals Mia zelf aangeeft zijn een groot deel van de spelers jonge jongens van in de twintig of zelfs jonger. Communicatie is niet altijd hun sterkste punt, en het accepteren van kritiek is dat nog minder. “Nogmaals, het verschil met de traditionele sport is duidelijk. Als je in een sportieve omgeving actief bent, zijn commentaren van coaches en familie dagelijkse kost. In esports komt de soms negatieve feedback pas aan het licht als de speler een professional wordt.” Dergelijke feedback kan moeilijk zijn voor spelers om mee om te gaan, maar het kan nog ingewikkelder worden als de opmerkingen afkomstig zijn van teamgenoten of het publiek. Zoals in alle teamactiviteiten is het belangrijk om de ander te kunnen begrijpen, hoe hij of zij functioneert en hoe hij of zij reageert. Op die manier wordt er gecommuniceerd op een inclusieve manier en niet meer op het beoordelen van emoties. Het vermogen om kritiek te aanvaarden (en daar iets uit te leren) is vaak een voorwaarde voor de uitbouw van een professionele carrière. Terwijl de servers van League of Legends, Counter Strike en andere games heel wat uitstekende spelers herbergen, letten coaches vaak goed op de manier waarop een speler functioneert in een klimaat van kritiek.

Opgelet, hoewel het belang van het omgaan met kritiek cruciaal is, mogen we ons niet alleen daarop concentreren. Spelers moeten natuurlijk leren uit hun fouten. Maar ze moeten ook het positieve kunnen vinden in hun gameplay. Gedreven door hun competitieve geest aarzelen sommige talenten niet om hard te zijn voor zichzelf, zelfs als dat betekent dat ze zich moeten verontschuldigen bij hun fans op hun sociale media. Het is een fenomeen dat in acht genomen moet worden: “Ik zie vaak dat spelers het beste van zichzelf eisen zonder de verbeteringen op te merken. Het vinden en benadrukken van die verbeteringen is zeer belangrijk voor de evolutie van een challenger.”

Omgaan met druk is een kwestie van zelfbeeld

Volgens Mia Stellberg is de manier waarop een speler met de druk omgaat veelbetekenend voor het beeld dat hij van zichzelf geeft. Als je als speler een goed beeld hebt van je spel en vertrouwen hebt in de manier waarop je het toepast, zal het veel makkelijker zijn om te weerstaan aan de twijfels en de druk die een professioneel circuit met zich meebrengt. “Deze atleten beoordelen zichzelf op hun resultaten. In een format waarin je slechts een bepaald percentage overwinningen behaalt, kan die logica snel giftig worden voor spelers. Ze moeten leren om zich te richten op hun zelfkennis om een positief imago op te bouwen en om niet altijd blindelings te vertrouwen op statistieken.”

Dat laatste moet worden overgelaten aan de coach die de teamstrategieën organiseert, die niet goed uitgevoerd zullen kunnen worden als er geen individueel evenwicht wordt gevonden. Coaches worden vaak vergeten op het toneel. In het geval van een slechte prestatie is het echter vaak de dirigent die ontslagen wordt, soms zonder veel aandacht voor het verrichte werk. Van haar kant geeft Mia toe dat ze de coaches in haar werkwijze heeft opgenomen: “We beseffen niet met hoeveel druk ze worden geconfronteerd. Hun werk gebeurt in de schaduw en het gevoel van beloning kan minder zijn.”

Intrinsiek is het wegnemen van druk ook moeilijk als esporter. In de klassieke sporten activeert een topsporter bepaalde biologische mechanismen in het lichaam die, vanuit een puur fysisch oogpunt, de spelers in staat stellen om stoom af te laten. In het gamen is dat anders. De trainingen gaan zittend door en er worden minder spieren gemobiliseerd. Toch is de noodzaak om te ontspannen niet minder. Het is daarom noodzakelijk om manieren te vinden om de emoties, die zich tijdens de training en de competitie hebben opgehoopt, los te laten. “Dat kan lukken door te sporten, door tijd door te brengen met familie en vrienden. In feite is alles goed, zolang de speler maar even aan iets anders kan denken.”

© Red Bull

Geen magische formule

Zoals Mia zelf zegt maakt de diversiteit van de spelers het niet gemakkelijk. Geen twee mensen functioneren op dezelfde manier en toch zijn het dezelfde mechanismen waarop ons gedrag is gebaseerd. De punten waar ze zich op richt zijn bij een topteam of een team van rookies dan ook niet dezelfde.

Laten we eerlijk zijn, er bestaat geen mirakelprogramma waarmee je een perfecte mentale balans kunt bereiken. De enige parameter waarover je de volledige controle hebt is het kennen en het luisteren naar je lichaam. Als je je ervan bewust bent dat je lichaam en je geest je werkinstrumenten zijn en dat je jezelf ten dienste stelt van hen, is er geen reden waarom het niet zou werken. Natuurlijk zijn sommige mechanismen onmisbaar (ja we richten ons tot jou, jij die een professionele carrière zal nastreven na het lezen van dit artikel). Zen zijn geeft je niet de levendigheid van een Carl Jr. op Trackmania of de reflexen van een Faker op zijn midlane, dat is zeker. Maar de eerste stenen van een mogelijke carrière zullen de stenen zijn die je in je hoofd legt en die je gedachten en geest op de best mogelijke manier zullen structureren.

Een mentaliteitsevolutie

Mia heeft van haar kant een mentaliteitsverandering opgemerkt sinds ze in de sector werkzaam is: “Ik ben blij te zien dat het onderwerp steeds meer ter harte wordt genomen binnen de gemeenschap, of dat nu via bepaalde streamers, bepaalde organisaties of zelfs bepaalde uitgevers gebeurt. Helaas wordt het in het algemeen nogal verwaarloosd.” Ze nuanceert vervolgens. Hoe hoger je in de ranglijst komt, hoe meer organisaties zich rond de spelers ontwikkelen. Zoals in alle sporten zijn spelers investeringen. Hoewel de meerderheid van de grote organisaties het onderwerp ter harte heeft genomen, geldt er een veralgemening van dit bewustzijn. “Wat me het meest irriteert zijn de mental coaches die doen alsof ze gediplomeerde psychologen zijn. Als je een gaatje in je tand heb, ga je niet vragen aan een loodgieter om het te dichten. Het is hetzelfde principe.”

Eén ding is zeker, de geestelijke gezondheid in de gamewereld is belangrijk. Ze is van doorslaggevend belang, en ze is nog belangrijker als je kijkt naar het aantal jonge spelers die eindeloos trainen om het spelniveau van hun idolen te evenaren en er misschien hun brood mee te verdienen. Sommigen geraken er en anderen niet, maar ze verdienen allemaal een minimum aan begeleiding en advies om op een gezonde manier door te gaan tot het einde, advies dat jij hopelijk in deze kleine gids vindt.

Woordenschat:

Gameplay: manier van spelen, de gedragingen gedurende een wedstrijd

Copyright afbeelding: Pelaajat.com