Zaterdag 18 en zondag 19 juli staan de halve finales van de FA Cup op het programma. Arsenal bekampt Manchester City, terwijl Manchester United het opneemt tegen Chelsea. Naast prestige staat er voor één team alvast veel op het spel. Arsenal is nog niet zeker van Europees voetbal volgend seizoen. De Gunners moeten met het mes op de keel dus de finale proberen bereiken.
Het kan verkeren, zei de Nederlandse schrijver Bredero ooit. In 2004, 16 jaar geleden, werd het legendarische Arsenal van manager Arsène Wenger - met iconische spelers als Patrick Vieira, Robert Pirès, Dennis Bergkamp en Thierry Henry - ongeslagen kampioen van Engeland. Vandaag de dag is er een nieuwe werkelijkheid voor de Gunners. Het ooit ongenaakbare Arsenal, dat ook de jaren daarna steevast meedraaide aan de top in Engeland, staat momenteel negende in de Premier League en heeft bijgevolg nog geen Europees ticket voor volgend seizoen kunnen bemachtigen. De kloof met nummer zes Wolverhampton Wanderers is drie punten, maar er zijn nog amper zes punten te verdienen.

De FA Cup kan een reddingsboei worden voor Arsenal, maar dan moeten ze zaterdag wel voorbij Manchester City geraken. City zal als tweede eindigen na kampioen Liverpool en aast daarom volop op goeie prestaties in de FA Cup en volgende maand in de Champions League. De League Cup wisten ze eerder dit seizoen al te bemachtigen. Arsenal van zijn kant tankte afgelopen woensdag dan weer wat vertrouwen door kampioen Liverpool met 2-1 te kloppen in de competitie.

Aartsmoeilijke opdracht

Door het feit dat Manchester City geen Europese schorsing krijgt opgelegd vanwege de Financial Fair Play-regel, moet Arsenal op zijn minst in de top zeven eindigen of de FA Cup winnen om volgend seizoen Europees te kunnen voetballen. Makkelijker gezegd dan gedaan, gezien het feit dat de Gunners het zaterdag opnemen tegen de huidige titelhouder. Tegenstander City pakte vorig jaar de beker door in de finale Watford van de mat te vegen met 6-0.

Indien Arsenal er toch in slaagt om zaterdag City te kloppen, wacht op 1 augustus opnieuw een zware taak. Tegenstander in de finale wordt dan de winnaar van het duel tussen Manchester United en Chelsea, twee ploegen die momenteel mooi meedraaien in de top vijf van de Premier League.

Beide halve finales, die net als de finale afgehaspeld worden in het Wembley-stadion, kunnen zaterdag 18 en zondag 19 juli live bekeken worden via Eleven Sports, te vinden in het All Sports-pakket van Proximus Pickx.

Volg zaterdag 18 juli Arsenal – Manchester City vanaf 20u45 op Eleven Sports 1, zondag 19 juli staat Manchester United – Chelsea gepland vanaf 19u op Eleven Sports 1.