De winterstop is voorbij. Enkele dagen vakantie en een voorbereidingsstage moeten volstaan om een negatieve spiraal te stoppen of om op een positief elan door te gaan. Er zijn nog 27 punten te winnen of te verliezen: tegelijk veel en weinig, maar in ieder geval weinig ruimte om te manoeuvreren.
 
Op 9 speeldagen van het einde van de reguliere fase van het kampioenschap zijn vier ploegen (Club Brugge, Charleroi, AA Gent en Antwerp) al bijna zeker van hun ticket voor Play-offs 1. Zes andere ploegen (Standard, KV Mechelen, Zulte Waregem, Racing Genk, Anderlecht en Moeskroen) strijden om de nog resterende twee plaatsen. Drie of misschien zelfs vier ploegen zijn nog verwikkeld in de strijd om het behoud. In de komende weken staat dus nog veel op het spel voor een tiental ploegen.
 
KV Mechelen-Standard (vanaf 20u10 op Proximus Sports 1)
 
Een duel tussen KV Mechelen en Standard is een mooie affiche om het voetbal na de feestdagen opnieuw op gang te trekken. Malinwa staat op een mooie zesde plaats met 34 punten, met amper 1 punt achterstand op de Rouches die vijfde staan. Eind november, begin december (na een zege op Sclessin met 1-2) kende de ploeg van trainer Wouter Vrancken een moeilijk moment, met 1 op 12. In de twee speeldagen voor de winterstop herpakten de Mechelaars zich met 6 op 6, waardoor ze terug de top 6 in konden. Standard kende een rampzalige decembermaand, met 5 op 15 en vooral 0 op 6 in de laatste twee wedstrijden van vorig jaar. Voor de Luikenaars was de winterstop dus welgekomen. Na de uitschakeling in de Croky Cup en de Europa League wordt het voor trainer Michel Preud'homme zaak om alle spelers in zijn uitgebreide kern voldoende speelminuten te geven. De druk ligt dus duidelijk bij Standard dat punten moet zien te pakken in Mechelen om volop in de running voor een PO1-ticket te blijven. Makkelijk wordt het niet, want buitenshuis pakten de Rouches nog maar 10 op 30.
 
Anderlecht - Club Brugge (vanaf 17u30 op Proximus Sports 1)
 
Voor het eerst in een halve eeuw pakte Anderlecht vorig seizoen naast een Europees ticket. Pakt het dit seizoen ook naast een PO1-ticket? De optimisten in het Astridpark hebben de hoop nog niet opgegeven dat Anderlecht zich na 30 speeldagen bij de top 6 weet te plaatsen: hoop die gerechtvaardigd is na de recentste prestaties van paars-wit tegen Charleroi, Racing Genk en Antwerp. De pessimisten zullen dan weer opwerpen dat Anderlecht nog altijd 7 punten verwijderd is van de zesde plaats en uit de zes laatste wedstrijden maar 7 op 18 pakte. De kalender lijkt ook niet te willen meewerken, want Frank Vercauteren krijgt nog Club Brugge, Cercle Brugge, Moeskroen en verplaatsingen naar AA Gent en KV Mechelen voor zich.
 
Club Brugge kan de laatste wedstrijden in de reguliere fase in alle rust aanvatten: blauw-zwart heeft een straat voorsprong op de eerste achtervolgers en is een klasse te sterk. De leider is echter nog actief op drie fronten en drie dagen na de verplaatsing naar de hoofdstad wacht al een halve finale in de Beker van België.
 
Strijd om het behoud
 
Is het kalf al verdronken voor Cercle Brugge? De Vereniging telt zes punten achterstand op Waasland Beveren, de voorlaatste in de stand. Met een wedstrijd tegen Antwerp en daarna tegen Anderlecht voor de boeg staat de ploeg van Bernd Storck meteen voor twee zware opdrachten. Maar alles is mogelijk in het voetbal.
 
De winnaar van het duel tussen Oostende en Waasland-Beveren op deze 22e speeldag doet alvast een grote stap richting behoud.
 
Het programma van de 22e speeldag
 
Vrijdag 17/01 om 20u30: KV Mechelen-Standard
Zaterdag 18/01 om 18u00: Eupen-Charleroi
Zaterdag 18/01 om 20u00: STVV-Kortrijk
Zaterdag 18/01 om 20u00: Oostende-Waasland-Beveren
Zaterdag 18/01 om 20u30: AA Gent-Moeskroen
Zondag 19/01 om 14u30: Cercle Brugge -Antwerp
Zondag 19/01 om 18u00: Anderlecht-Club Brugge
Zondag 19/01 om 20u00: SV Zulte Waregem-Racing Genk