Léo Montulet uit Dinant kreeg zojuist zijn eerste professionele sportcontract bij Adeps, de sportdienst van de Waalse overheid, dankzij sterke recente resultaten. Het begin van een nieuw hoofdstuk voor de ambitieuze kajakker. Proximus Pickx presenteert een profielschets van deze getalenteerde landgenoot.

Hij is meubelmaker en kajakker. En hij mikt op een top 5-finish bij de volgende wereldkampioenschappen. Atypisch en ambitieus, zo kunnen we de 24-jarige Léo Montulet omschrijven. Hij ontwikkelde zich al tot een van de beste Belgische specialisten op het gebied van de klassieke lange afstand stroomafwaarts. Dankzij de recente resultaten die hij neerzette, zal hij in januari zijn eerste profcontract tekenen. Dat zal hem een deeltijds salaris als beroepsatleet opleveren. “Het is een opluchting. Ik zal me meer op het kajakken kunnen concentreren. Voordat ik dit contract kreeg, woonde ik nog bij mijn ouders en bracht het kajakken me geen geld op”, zegt de jongeman uit Dinant. Zijn sport heeft hem tot nu toe zelfs al veel gekost. Ongeveer 3.000 euro per jaar aan apparatuur, zo laat hij weten. Het nieuwe contract zal hem in staat stellen zich te concentreren op de ambitieuze doelstellingen die hij zichzelf heeft gesteld.

De eerste daarvan is het behalen van een goed resultaat bij de wereldkampioenschappen, van 30 mei tot 6 juni 2022 op de Vézère in Frankrijk. Montulet mikt ondubbelzinnig op de top 5, en dat om zeker te zijn van het behoud van zijn contract dat elk jaar opnieuw wordt geëvalueerd.

Van houtbewerking tot raften

De jonge sporter is gepassioneerd door de natuur en verdeelt zijn leven tussen houtbewerking, zijn beroep, en raften op de rivier, zijn sport. Na zijn studies als schrijnwerker ging Léo Montulet in die branche aan de slag. Maar hij weet dat hij, om zijn sportieve doelen te bereiken, een compromis zal moeten maken met zijn huidige beroepssituatie. “Ik installeer raamkozijnen voor de firma Perret. Ik kreeg dit contract voordat ik mijn contract bij Adeps kreeg. Ik zal nu mijn baan moeten combineren met het kajakken, dat voor mij een tweede baan aan het worden is. Het zal belangrijk voor me zijn om beide te behouden om mijn sociaal evenwicht te bewaren. Ik heb het al besproken met mijn baas en mijn coach, en ook met mijn ouders om me zo goed mogelijk te organiseren. Mijn baas lijkt veel begrip te hebben, maar als de intense periode begint, zal ik veel minder tijd hebben voor de schrijnwerkerij. We zullen dan wel zien. Maar als ik een keuze moet maken, is die al gemaakt.”

De jongeman uit Dinant is er zich terdege van bewust dat het contract van Adeps waarschijnlijk de enige kans is die hij zal krijgen om van zijn passie te kunnen leven. “Sinds ik begon, werd mij altijd verteld dat ik er geen geld mee zou verdienen. Aangezien ik een tegendraadse geest heb, heb ik alles gedaan wat ik kon om dit te bereiken.” Montulet ging zelfs zo ver dat hij zijn vorige baan opgaf om zich een jaar lang volledig aan zijn sport te wijden en uiteindelijk het gegeerde Adeps-contract binnen te rijven. Een keuze die vruchten afwierp, met een mooie 7de plaats op de Europese kampioenschappen in Spanje als getuige.

Een late ontdekking van het kajakken

Pas een tiental jaar geleden, in 2012, ontdekte Montulet het kajakken tijdens een cursus. Hij was toen 15 jaar oud en het was een openbaring voor hem, maar ook voor de specialisten van de discipline die al heel snel zijn grote potentieel inzagen. “Ik was een zeer onhandelbaar kind”, herinnert hij zich. “Dus tijdens de schoolvakanties stuurden mijn ouders me op Adeps-cursussen. Daar begon ik met kajakken, wat ik meteen leuk vond. Voor mij is het de hemel op het water! Mettertijd ging ik vooruit en begon ik aan wedstrijden deel te nemen.” Hij stortte zich dan ook vol overgave op de langeafstandsafdaling en behaalde meteen een reeks goede resultaten. Montulet trainde meer en meer, tot hij geselecteerd werd voor de nationale ploeg (U23). “In het begin trainde ik een beetje lukraak”, geeft hij toe. “Ik was tevreden met het verzamelen van uren op het water.”

Later structureerde de jonge kajakker zijn trainingen beter, eerst op advies van zijn vader die aan Ironman en ultra-trails deed. In 2018 werd hij bij de hand genomen door de Belgische kajaklegende Jean-Pierre Burny, viervoudig wereldkampioen langeafstandsdaling in de jaren zeventig.

Voor Montulet ging de bal nu echt aan het rollen. In 2019 werd hij tweede op het wereldkampioenschap U23 en wereldkampioen bij de ploegen U23, samen met Samuel Pype en Kilian Meersmans.

Sinds begin 2020 wordt hij gecoacht door een andere inwoner van Dinant, Maxime Richard, drie keer wereldkampioen sprint (2010, 2013, 2016) en één keer klassiek afdalen (2016). Een nieuwe samenwerking die ook in 2021 vruchten heeft afgeworpen. Deze keer bij de senioren, met een 7de plaats op het europees kampioenschap en een 4de en 5de plaats in wereldbekerwedstrijden. De jonge Montulet laat zich dus steeds meer gelden als een gevestigde waarde in de Belgische kajaksport. Zijn ultieme droom? Wereldkampioen worden. Hij weet dat het zeer moeilijk zal worden om dit al in 2022 te bereiken, gezien de sterke Europese concurrentie – met name van de Fransen, die deze zeer technische rivier in de Corrèze perfect kennen. Maar hij gelooft erin voor de editie van 2023, die in China zal plaatsvinden. Zijn wens voor 2022? Een top 5, op zijn minst. Een stevige dosis ambitie: dat is de duidelijke rode draad doorheen zijn prille sportcarrière.