Met het allerlaatste VALORANT -toernooi van 2021 in het verschiet, loopt het eerste seizoen van de VALORANT Champions Tour op zijn einde. Hoog tijd om een balans op te maken, dus! Welke teams kwamen dit seizoen het sterkst voor de dag, en maken dus de meeste kans op eindwinst in het slotevenement?

Na 11 maanden van competitie is het eerste esportseizoen van VALORANT toe aan zijn slotakkoord: het VALORANT Champions-toernooi. In dit offline evenement zullen de 16 beste teams ter wereld strijden voor de ultieme eer: de allereerste VALORANT Global Champion worden.

Het competitieve seizoen van VALORANT bestaat namelijk uit vier grote LAN-toernooien, één aan het einde van elk trimester. Organisaties konden zich voor die evenementen kwalificeren dankzij online kwalificatietoernooien. De best presterende teams in elke regio werden beloond met een ticket voor VALORANT Champions. Op het spel staat eeuwige roem, en een prijzenpot van maar liefst 1 miljoen dollar.

Maar welke teams maken de meeste kans op die titel? Het wordt niet eenvoudig om die oefening te maken. Door de coronacrisiswaren de wereldwijde VALORANT-toernooi zeer schaars. Daarbij komt dat sommige landen niet konden afreizen naar de LAN-toernooien vanwege reisrestricities of visaproblemen. Om af te wegen welke teams er globaal gezien het sterkst staan, zijn vooral de offline Masters-toernooien belangrijk. Dit zijn volgens ons de teams die je zeker in de gaten moet houden.

Favorieten

Gambit Esports

Gambit Esports wordt door velen gezien als het sterkste VALORANT-roster van het moment. Sinds het VALORANT-debuurt van Gambit in september van 2020, schoot de Russische organisatie als een raket naar de top van de scene. Hun voorlopige hoogtepunt werd VCT Masters in Berlijn. Gambit domineerde het evenement en verloor slechts twee maps op weg naar de titel. De weg lijkt dan ook open te liggen voor de Russen om de allereerste VALORANT Champions te worden. Of steekt een van onderstaande teams daar nog een stokje voor?

© Riot Games – Gambit domineerde de competitie in Berlijn.

Sentinels

Sentinels is een van de twee grote favorieten die Noord-Amerika zullen vertegenwoordigen in Berlijn. Dit team bestaat uit vier voormalige professionele CS:GO-spelers – ShahZaM, SicK, TenZ en dapr – en maakte vooral in het eerste deel van het jaar het mooie weer in VALORANT. Sentinels won de eerste twee VCT-toernooien op dominante wijze, maar stelde in de derde editie teleur door niet verder te raken dan de kwartfinales. Ze werden naar huis gespeeld door hun regiogenoten van Team Envy, en zijn ongetwijfeld uit op revanche.

© Riot Games – Sentinels na hun VCT-overwinning in Reykjavik.

Team Liquid

Een van de kanshebbers op de titel komt van ons eigen continent. Sterker nog, ons eigen land. Want de Belgische broers ScreaM en Nivera zijn eindelijk verenigd, en die combo levert vuurwerk op! Het heeft even geduurd voor Liquid zich kon plaatsen voor VALORANT Champions 2021, maar dankzij een dominante prestatie in de Last Chance Qualifiers konden onze landgenoten op het nippertje een ticket bemachtigen.

Voor Nivera zich bij Liquid aansloot, kende ScreaM een wisselvallig eerste seizoen. Een overwinning en een MVP in de EMEA Stage 2 Challengers bleken het hoogtepunt van Liquid. Ze konden zich niet kwalificeren voor de Berlin Challengers, wat leidde de komst van Nivera. Ze zijn meteen ook de enige Belgen die zich kwalificeerden voor het toernooi. Onze nationale hoop is dus volledig op hen gevestigd. 

Outsiders

Fnatic

De legendarische esportsorganisatie Fnatic doet ook in VALORANT mee voor de prijzen. Sinds hun debuut in februari 2021 behaalden ze drie podiumplaatsen in grote toernooien. De belangrijkste daarvan is ongetwijfeld de tweede plaats in de Reykjavik Masters in mei. Daar verloren ze de finale van het Amerikaanse Sentinels, toen met voorsprong het sterkste VALORANT-team. De vraag is dan ook of Fnatic die hoogtes in december opnieuw kan bereiken.

© Riot Games – Het VALORANT-team van Fnatic.

Team Envy

De tweede titelkandidaat uit NA heet Team Envy, en is zowat de grootste rivaal van Sentinels sinds hun derby in Berlijn. Net zoals de Amerikaanse concurrentie bestaat ook de kern van Envy uit CS:GO-veteranen: FNS, Victor en yay. Tijdens VTC Stage 3 bleek enkel Gambit in de finale te sterk voor de Noord-Amerikanen. Benieuwd of ze deze keer wel all the way kunnen gaan.

© Team Envy – De Envy-spelers op het podium in Berlijn.

Vision Strikers

Zoals je misschien al wel hebt gemerkt, komen zowat alle favorieten uit Europa of Amerika. Toch is het geen uitgemaakte zaak dat een van deze continenten zal zegevieren in Berlijn. Ook de Aziatische teams willen niet met lege handen naar huis terugkeren.

De grootste kanshebber op de eindoverwinning uit deze regio is Vision Strikers. Het Zuid-Koreaanse roster verloor tijdens VCT Stage 3 van Gambit in de kwartfinales, en reisde ter voorbereiding van Champions een maand op voorhand naar Berlijn, om zich optimaal te kunnen voorbereiden. Kunnen de Strikers de Aziatische eer hooghouden?

Het format

Het format van dit toernooi is niet verrassend. De zestien deelnemende teams werden opgedeeld in vier groepen, en deze groepsfase wordt gespeeld in een klassiek double elimination format. De beste twee teams van elke groep stoten door naar de volgende ronde, de andere organisaties zijn uitgeschakeld.

De kwartfinales en halve finales van de play-offs zijn telkens Bo3-wedstrijden in single elimination format. De grote finale is een uizondering: die wedstrijd wordt beslist met een Bo5-match. De teams vechten om een totale prijzenpot van een miljoen dollar: de winnaar verdient in één klap 350 000 dollar, de runner-up moet zich tevredenstellen met 150 000 dollar.

Nog een detail: Chamber zal gedurende het toernooi niet beschikbaar zijn. De gloednieuwe Agent verscheen slechts enkele weken geleden in de game en mag van Riot nog niet gebruikt worden in professionele wedstrijden, om de huidige meta niet uit evenwicht te brengen.

© Riot Games – De loting van de groepen.

Net zoals VTC Stage 3 zal dit alles zich afspelen in Berlijn, meerbepaald in de Verti Music Hall. Riot had gepland om elk toernooi in een ander land te organiseren, maar vanwege de pandemie werd opnieuw voor de Duitse hoofdstad gekozen. De locatie moet het voor de deelnemende teams zo eenvoudig mogelijk maken om visa te regelen. Gezien de recente ontwikkelingen i.v.m. het coronavirus zal er geen publiek toegelaten worden.

Het toernooi duurt in totaal 13 dagen, van 1 tot en met 12 december. De groepsfase eindigt op 6 december, op 8 december gaan de play-offs van start. Dit is het speelschema van de eerste ronde:

Groep A

3/12 – 15u: Acend – Keyd Stars
3/12 – 18u: NV – X10 CRIT

Groep B

2/12 – 18u: KRÜ Esports – Team Liquid
2/12 – 21u: Sentinels – FURIA Esports

© Riot Games

Groep C

1/12 – 18u: Team Vikings – Crazy Raccoon
2/12 – 15u: Gambit Esports – Team Secret

Groep D

1/12 – 15u: Vision Strikers – FULL SENSE
1/12 – 21u: Fnatic – Cloud9 Blue

De kwartfinales staan gepland op 8 en 9 december, de halve finales op 11 december en de grote finale op zondag 12 december. Wij volgen het toernooi uiteraard op de voet, dus hou zeker pickx.be/esports in de gaten om op de hoogte te blijven!