Op 1 januari wordt in Jeddah de 44e editie van de Dakar op gang geschoten. Vanaf dan gaat de moeder aller rallyraids richting de boorden van de Rode Zee om daar op 14 januari te eindigen. In die periode leggen de deelnemers 8.375 kilometer af, waarvan 4.258 competitieve kilometers. In totaal zullen 38 Belgen deelnemen aan het event. Het wordt de grootste Belgische delegatie sinds 2007, toen er 45 Belgen aan de start stonden.
Beginnen doen we ons overzicht met de motoren. Daar start Kevin Benavides (KTM) met startnummer 1. De Argentijn won vorig jaar met zijn Honda en doorbrak daarbij de hegemonie van KTM die 18 jaar na elkaar de categorie bij de motoren had gewonnen. KTM heeft de Argentijn nu een contract aangeboden. Benavides vormt een team met de Brit Sam Sunderland en de Australiër Daniel  Sanders. Honda heeft met onder meer de Chileen Pablo Quintanilla ook sterke rijders in huis. Vier Belgen nemen deel aan deze categorie: Jérôme Martiny (Husqvarna), Mikael Despontin (KTM), Walter Roelants (Husqvarna) en Mathieu Liebaert (KTM). Roelants was vorig jaar met zijn 60 jaar de oudste deelnemer die finishte.

Landgenoot ondersteunt Sébastien Loeb

Bij de wagens gaat Stéphane Peterhansel op zoek naar zijn 15e eindzege. Hij doet dat aan het stuur van een Audi dat zijn debuut maakt. Audi heeft met Carlos Sainz een tweede ex-winnaar in de rangen. Het valt af te wachten of het merk klaar zal zijn om bij hun debuut meteen succesvol te zijn. Toyota heeft een nieuwe wagen ontwikkeld waardoor de Qatarees Nasser Al-Attiyah meer in staat moet zijn om de overmacht van de MINI's proberen te pareren. Bij MINI, dat het zonder Sainz en Peterhansel moet doen, krijgt de Pool en ex-wereldkampioen rallyraid Jakub Przygonski het kopmanschap toebedeeld. En dan is er nog Prodive dat vorig jaar ontgoochelde. Het betekende meteen het einde van de samenwerking tussen Sébastien Loeb en zijn trouwe copiloot Daniel Elena. Loeb krijgt met Fabian Lurquin een Belg aan zijn zijde. Vader en zoon Erwin Imschoot en Olivier Imschoot (Optimus) en Alexandre Leroy met Nicolas Delangue (Century) verdedigen de Belgische kleuren bij de wagens.

De SSV's zorgen altijd voor spektakel. De voorbije jaren waren de OT3's van het Belgische Overdrive Racing succesvol. Guillaume de Mévius en Tom Colsoul nemen met zo'n OT3 deel aan de Dakar. Na eerdere succesvolle deelnames bij de wagens en vrachtwagens neemt Colsoul nu dus deel met een SSV. Bij de vrachtwagens is het uitkijken naar het duel tussen de Russische KAMAZ-trucks enerzijds en de Nederlandse De Rooy Iveco's anderzijds. Mammoet Racing met Peter Willemsen en Riwald Dakar met Jan Van der Vaet krijgen de rol van outsider toebedeeld.

Terugkeer Koen Wauters na 10 jaar afwezigheid

Ook dit jaar is er een Classic Dakar, waar wagens ouder dan 1999 aan deel mogen nemen, die op heel wat bijval kan rekenen. Zij rijden een korter en ander parcours dan de gewone Dakaristen. De Dakar Classic is aan zijn tweede editie toe. De deelnemers overnachten in hetzelfde bivak als de andere rijders, maar behalve een ander en korter parcours rijden ze ook met een andere insteek. Bij hen ligt de klemtoon op regelmaat en navigatie, niet op snelste tijden.

Bij de vele deelnemers zijn er heel wat Belgen. Onder hen ook Koen Wauters die voor het eerst sinds 2012 opnieuw aan de start komt. Wauters zal samen met Pascal Feryn deelnemen met hun Toyota Landcruiser. Beide rijders treden toe tot het selecte kransje deelnemers die in alle vier de continenten waar de Dakar ooit georganiseerd werd aan de start stonden.

In totaal zijn er 1.065 deelnemers ingeschreven van wie 750 piloten en copiloten in de reguliere Dakar en nog eens 315 piloten en copiloten in de Classic Dakar. 209 deelnemers, onder wie 128 piloten, maken hun debuut in deze wedstrijd. Er zijn 130 Dakar-legendes. De deelnemers komen uit 63 verschillende landen. De meeste deelnemers hebben de Franse nationaliteit. Het zijn er maar liefst 196. Nadien volgen de Spanjaarden met 81 deelnemers en er zijn ook 67 Nederlanders. Er nemen 60 vrouwen deel aan de wedstrijd onder wie 5 volledig vrouwelijke teams. 578 voertuigen zijn ingeschreven waaronder 149 motoren, 21 quads, 97 wagens, 58 vrachtwagens, en 105 SSV's opgedeeld in 44 T3 en 61 T4. Bij de Classic deelnemers zijn er 128 wagens en 20 vrachtwagens.