Terwijl Eden Hazard wegkwijnt bij Real Madrid, is er de voorbije weken en maanden iemand anders opgestaan bij de Koninklijke. Vinicius Junior zit namelijk in de vorm van zijn leven. Dat was vorig seizoen wel wat anders voor de jonge Braziliaan.

Flashback naar een goed jaar geleden. Het Braziliaanse talent Vinicius Junior lag niet zo goed in de groep bij Real Madrid. “Speel de bal niet naar hem”, zag je op een gegeven momen Karim Benzema op het veld zeggen tegen ploegmaat Ferland Mendy. “Ik zweer het je: hij speelt niet met, maar tegen ons.” Best pijnlijk voor de jonge Braziliaan.

Vinicius Junior werd in de zomer van 2018 met de nodige publiciteit aangetrokken door Real Madrid. De deal met Flamengo werd zelfs een jaar eerder al beklonken, maar Vinicius mocht pas in 2018 naar Europa afzakken omdat hij op het moment van de deal nog maar 16 jaar was. De vergelijking met de monstertransfer van Neymar naar Barcelona in 2013 werd meteen gemaakt. Met 45 miljoen euro werd Vinicius de duurste speler aller tijden wat betreft voetballers onder de negentien jaar. 

Acclimatiseren

Maar in zijn eerste jaren bij Madrid moest de jonge Braziliaan duidelijk nog acclimatiseren. Vinicius kreeg in zijn eerste seizoenen als speler van Real Madrid bakken met kritiek over zich heen. Scoren was dan ook een probleem: slechts zeven goals in 82 competitieduels.

"De druk was te groot. Ik heb een jonge speler nog nooit met zoveel druk geconfronteerd zien worden. Ik weet niet waarom, maar misschien kostte ik te veel", zei Vinicius daar ooit zelf over. "Maar de club en de trainers kenden mijn kwaliteiten. Met meer tijd en ervaring zou ook ik beter worden."

Bij Real Madrid lijken ze hun grote gelijk dan toch te gaan halen. Met tijd en boterhammen groeide Vinicius binnen de club. Intussen maakte hij dit seizoen al acht competitiedoelpunten. Daarmee doet hij nu al beter dan de voorgaande jaren bij Real. Daarnaast is hij met zijn dribbels en versnellingen voortdurend een gesel voor de menig defensie. 

Contrast

Wie alvast glundert bij de doorbraak van Vinicius, is Carlo Ancelotti. De Italiaanse coach van Real Madrid lijkt de Braziliaan op het juiste spoor te zetten, al blijft hij er zelf bescheiden onder. “Ik heb niets bijzonders gedaan. Het is niet dat ik een goochelaar ben. Je moet Vinicius gewoon laten spelen en hem het vertrouwen geven dat hij verdient”, aldus Ancelotti. 

Ondertussen is het pestgedrag in de kleedkamer naar Vinicius toe helemaal verdwenen. Ook zijn ploegmaats beginnen stilaan te beseffen dat de ruwe diamant uit Brazilië alsmaar verfijnder aan het worden is. “Vinicius is een fenomeen”, zei Benzema onlangs over zijn teamgenoot. Het contrast kan haast niet groter zijn dan een jaar terug.

Het programma van speeldag 15 in La Liga op Eleven Sports:

Zaterdag 27 november

Zondag 28 november
Volg het beste uit La Liga, waaronder het topduel tussen Real Madrid en Sevilla, op de zenders van Eleven Sports, beschikbaar in de tv-optie Pickx Sports van Proximus.