Na jarenlang meegestreden te hebben voor de titel is Houston, na het vertrek van sterspeler James Harden, bezig aan een wederopbouw van het team. Maar dat proces verloopt traag en dreigt bovendien een financieel fiasco te worden, met een van de duurste en minst rendabele contracten in de geschiedenis van NBA: dat van John Wall.

De reconstructie bij de Texaanse ploeg begon vorig seizoen al. Je moet weten dat ze een jaar geleden nog konden rekenen op vedettes als James Harden en Russell Westbrook, en een topper als Stephen Silas die van de bank kon komen. Maar stilaan kwamen er barsten in dat bastion, wat in de loop van het seizoen tot een heuse dijkbreuk leidde.

James Harden vertrok later in het seizoen, nadat op 2 december 2020 al een trade gebeurde van Westbrook naar de Washington Wizards, dat in ruil John Wall naar Houston stuurde. Dit seizoen schittert Westbrook, de MVP van 2017, in het shirt van de LA Lakers. Terwijl John Wall vooral… de bank van de Rockets warm houdt.

Resem blessures

Hoe is de vijfvoudige All Star zo diep kunnen zakken? Blessures natuurlijk! Samen met Bradley Beal was hij de grote roerganger van de Wizards, maar al in 2018 duiken fysieke problemen op bij Wall, dat seizoen wordt serieus beperkt door een hielblessure. Een operatie in 2019 bracht soelaas... voor even. Want in februari 2019 scheurt Wall zijn achillespees af na een val in zijn keuken.

Het seizoen 2020/2021 moest zijn comeback inluiden, maar begon dus met een ruildeal richting Houston. Bij de Rockets speelt hij uiteindelijk 40 wedstrijden en haalt hij een aanvaardbaar niveau gezien zijn inactiviteit van bijna twee jaar. Tot hij in april van dit jaar weer eens tegen een blessure aanloopt, deze keer van het scheenbeen.

Een zwaar contract

De Rockets eindigen het reguliere seizoen als het slechtste team van de liga, waarbij ze rekenden op een eerste keuze in de NBA Draft, maar door een speling van het lot (letterlijk: want na een lottrekking) kregen ze pas de tweede keuze. De Rockets halen evenwel flink wat jeugdig talent aan boord, denk aan Christian Wood, Kevin Porter Jr. en Jalen Green. Gekoppeld aan de ervaring van John Wall moest dat deze campagne vonken geven, redeneerden ze in de Texaanse stad. Na 14 wedstrijden staan de fiere Rockets echter nog steeds zonder enige zege geklasseerd. Het geheel draait vierkant en op de bank zit een contract van 44 miljoen dollar toe te kijken op dat pijnlijke schouwspel.

De club en de speler waarvan sprake, John Wall, beslisten in onderling overleg dat hij niet meer op het parket zal komen terwijl er gezocht wordt naar een nieuwe werkgever voor hem. Enige probleem: Wall heeft een zwaar contract voor een totaalsom van 91,7 miljoen dollar. Met een player option van 47,4 miljoen dollar voor de campagne 2022/2023. En laat ons eerlijk zijn: wie wil er nu een speler van 31 jaar aanwerven die vaak geblesseerd is en het tweede duurste salaris van de NBA heeft?

Als John Wall dit seizoen nog aan spelen wil toekomen, zal hij vanaf 2022 een zogeheten buy out moeten overwegen. Een eenzijdige verbreking van zijn contract, waarbij hij afstand doet van zijn gegarandeerde salaris. Het lijkt er dus op dat het dossier ‘John Wall’ nog wel even kan aanslepen, terwijl de tijd tikt voor de Houston Rockets.

Volg de wedstrijd tussen Houston Rockets en New York Knicks zaterdag vanaf 23u op Eleven Sports 2. Je kan de NBA het hele seizoen lang volgen op de kanalen van Eleven Sports, beschikbaar in de tv-optie Pickx Sports van Proximus.

De week van de NBA op Eleven Sports:

Zaterdag 20 november

  • Phoenix Suns – Dallas Mavericks om 4u op Eleven Sports 2
  • New York Knicks – Houston Rockets om 23u op Eleven Sports 2

Zondag 21 november

  • LA Clippers – Dallas Mavericks om 21u30 op Eleven Sports 2