Met de kwalificatie voor het vijfde internationale toernooi op rij al op zak, pakte de Belgische nationale ploeg voor de match tegen Wales uit met een verjongde ploeg. Het wordt immers stilaan tijd om al te denken aan de toekomst na het WK. Dat heeft Roberto Martinez goed begrepen.

Afgelopen dinsdag werkten de Rode Duivels voor 28ste keer al een kwalificatiewedstrijd af voor een EK of WK zonder één keer te verliezen. Het werd 1-1 tegen Wales. De Duivels zullen goedgemutst geweest zijn toen ze naar Cardiff afzakten, want ze waren al zeker van de kwalificatie. Wales moest dan weer de tweede plaats en dus een plekje in de barrages veiligstellen.

De inzet was dus best groot voor Wales, terwijl Roberto Martinez het zich kon veroorloven om wat te experimenteren en enkele nieuwe namen toe te voegen aan de selectie. Zij zullen de toekomst van de Duivels moeten bepalen. Koen Casteels nam plaats in het doel, Arthur Theate en Charles de Ketelaere stonden beiden voor het eerst op het veld met de nationale ploeg.

Goede resultaten

Elke speler was duidelijk wakker en alert, en dat moest wel tegen Wales, dat kennelijk meer tegenstand bood dan Estland. De verdediging, het trio Timothy Castagne, Dedryck Boyata en Arthur Theate, stelde toch wat teleur. Die eerste probeerde zich aan te passen aan zijn nieuwe rol, die zich met de driekoppige defensie meer op de flanken afspeelt. Boyata leverde dan weer mooi weerstand in de duels met Kieffer Moore. Theate maakte ook geen slecht debuut, maar zal zich waarschijnlijk nog lang herinneren dat het deels door hem is dat Wales de gelijkmaker kon scoren.

In de aanvalslinie probeerde Martinez iets nieuws door Kevin De Bruyne in te zetten als valse nummer 9, en dat leek goed te werken, mede dankzij de ondersteuning van Hans Vanaken en Thorgan Hazard. Voor Thomas Meunier en Charles De Ketelaere was de wedstrijd dan weer vooral een manier om ervaring op te doen. Een speler die dan weer wat krediet verloren is, is Divock Origi. De speler van Liverpool kende een moeilijke avond en liet de slechte beslissingen opstapelen.

Een voorsmaakje voor de lente

De volgende wedstrijd van de Duivels staat gepland in maart. Die match zal nog meer onder de loep genomen worden. Op acht maanden voor de start van het WK wil Roberto Martinez zijn kopstukken namelijk laten rusten. Hij liet al weten dat de wedstrijd enkel gespeeld zal worden met voetballers die minder dan 50 caps op hun rekening hebben. We zullen dus geen Lukaku, Courtois, De Bruyne, Eden Hazard, Witsel of Vertonghen zien.

Wie waarschijnlijk wel opgeroepen zal worden, zijn Youri Tielemans, Albert Sambi Lokonga, Leander Dendoncker, Arthur Theate, Charles De Ketelaere, Jérémy Doku, Jason Denayer, Thorgan Hazard, Hans Vanaken, Dedryck Boyata, Timothy Castagne, Christian Benteke en Alexis Saelemaekers. “Het wordt de ideale gelegenheid om andere spelers aan het werk te zien en te zien wie kan aarden in de competitieve groep”, volgens Roberto Martinez. Wie de tegenstander wordt, weten we nog niet, maar we weten nu al dat we dan zullen zien wie de grote namen van de Rode Duivels zullen worden na het WK in Qatar, misschien wel het laatste optreden van enkele kopstukken in de gouden generatie.