Deze maand ontdek je een functie die wat in de schaduw staat, namelijk die van General Manager. En wie kan dat beter uitleggen dan Nicolas “Atomium” Farnir, de Belg die al enkele jaren meedraait in het Europese ecosysteem van League of Legends, meer bepaald in de LEC. We hebben het ook over zijn nieuw project bij Team BDS, de nieuwkomer in de league.

Hey Nicolas! Of moet ik Atomium zeggen? Alles goed?

Het gaat goed, heel goed zelfs! Wat moe met het drukke off-season voor de deur. Dus ik kijk wel uit naar het weekend om wat te rusten. Ik kijk wel nu al uit naar wat er nog staat aan te komen: een team opbouwen, een staff rekruteren, nadenken over onze strategie voor het komende seizoen en de seizoenen nadien. Heel spannend allemaal, maar ook wel erg vermoeiend.

Laat ons beginnen bij het begin. Vertel ons eens hoe je begonnen bent in de wereld van esports en hoe je als General Manager bij Team BDS bent beland.

Om eerlijk te zijn heeft geluk wel een grote rol gespeeld. Ik werkte niet in deze sector, maar wel bij een consultantbureau. Ik heb mijn kandidatuur naar verschillende ploegen gestuurd en Schalke 04 heeft me aangeworven als Team Manager. Het heeft flink geholpen dat ik in Duitsland woonde en Engels, Frans en Duits kon praten. Ik ben in die rol gegroeid en nam meer en meer verantwoordelijkheden voor mijn rekening.

Om misverstanden te vermijden, kan je ons eens uitleggen wat juist het verschil is tussen een Team Manager en een General Manager?

De belangrijkste taak van een team manager, is om zich dagelijks bezig te houden met de spelers. Je zorgt ervoor dat ze alles hebben wat ze nodig hebben, maar je beheert ook alle vragen en aanvragen van Riot voor de spelers. Onze rol is om alles vlot te laten verlopen. De General Manager heeft een algemenere kijk op de dingen en bekijkt alles ook op langere termijn. Hij houdt zich bezig met rekruteringen voor het team en met de strategie. Dat is de rol die ik momenteel bekleed bij Team BDS.

We gaan het zo dadelijk hebben over de uitdagingen die Team BDS allemaal te wachten staan. Maar we blikken eerst even terug op de periode die net achter je ligt. Schalke 04, je vorige ploeg, heeft zijn plaats in de LEC (Europese kampioenschap League of Legends nvdr) verkocht wegens financiële problemen bij de club. Hoe heb jij dat nieuws beleefd?

Ik had dat eigenlijk al een jaar geleden zien aankomen en je merkte ook aan enkele zaken zoals de contracten van korte duur van onze spelers, dat het in de lucht hing. Het management van het team, en ook anderen, hadden de mogelijkheid ervan al genoemd zonder dat te linken aan de resultaten van de ploeg. We werden intern op de hoogte gebracht enkele weken voor het nieuws ook officieel werd aangekondigd.

© Schalke 04

Had die aankondiging ook een impact op het team denk je? Na die sterke prestatie in de Spring Split.

Dat had een duidelijke impact op de spelers en dus ook op de resultaten van het team. Die waren een pak minder dan in de Summer Split. We moesten dan ook nog afscheid nemen van onze beste speler in het tussenseizoen (Abbedagge; nvdr) en hem vervangen. Ik denk dat bij heel veel mensen de moed in de schoenen zakte, maar zonder dat luidop te zeggen.

Ik ging je net vragen welke moeilijkheden je als manager ervaart wanneer het sportieve en het competitieve aspect zo nauw verbonden zijn met het zakelijke van een team.

Het probleem stelt zich vooral omdat je met verschillende visies zit. Langs de ene kant heb je de organisaties, die naast hun prestaties, de spelers ook zien als een financiële investering. Langs de andere kant heb je dan de spelers die dat aspect minder goed kunnen vatten. Maar als je er eventjes over nadenkt, dan is dat gewoon logisch en ook eigen aan sport. Als manager ben je er ook om net die beide partijen met elkaar te verbinden.

Dat is trouwens ook iets dat Carlos “Ocelote” Rodriguez (eigenaar van G2 Esports nvdr) aanhaalde bij de transfer van Perkz tijdens de mercato vorig jaar…

Inderdaad. Dat is ook iets waar de fans minder begrip voor hebben. Wanneer een Amerikaanse ploeg je een buy-out voorstelt en een Europees team je vijf keer minder biedt, waarom zou je je speler dan naar Europa laten vertrekken? Vooral omdat die dan tegen jou speelt.

Inderdaad. Tijd om het over nu te hebben en je avontuur bij BDS. Was de wil er écht om de staff van Schalke 04 over te nemen om op een stevige basis te kunnen bouwen?

Ja, ze hebben dat ook van bij het begin gezegd. Door een staff over te nemen die al enkele jaren meedraait in de LEC, win je een jaar of twee aan voorbereiding en aan de opbouw van je project. Door de ervaring die we samen hebben, is het voor hen veel voordeliger dan een staff van nul te moeten opbouwen.

Is dit dan ook het geval voor de spelers van Schalke 04? De transfermarkt moet wel nog beginnen, maar achter de schermen worden de ploegen wellicht al samengesteld…

Gezien de resultaten van de laatste split zou het riskant zijn om te zeggen dat we voor net dezelfde ploeg zouden kiezen. Maar de ambitie is er wel om de beste elementen van het team opnieuw samen te brengen en hier spelers aan toe te voegen uit de LEC, of misschien zelfs spelers die gegroeid zijn in de ERL. Dat laatste ligt trouwens écht wel op tafel. Zonder in detail te treden en op de zaken vooruit te lopen, denk ik dat we één of twee spelers van Schalke 04 zullen terugzien in het roster van BDS. Maar momenteel is nog niets zeker.

Zijn er al tests voorzien met enkele spelers?

Door de regels van Riot moeten we wachten op de start van de mercato om spelers veilig te stellen en dus kunnen we nog geen tests organiseren zonder een vaste kern. We hebben onze prioriteiten wel al vastgelegd en we onderhandelen met spelers waarvoor de teams ons toestemming hebben gegeven om te onderhandelen.

Je had het net over spelers van ERLS integreren in de ploeg. Sommige competities zijn echt wel een kweekvijver voor talent aan het worden voor de LEC…

Inderdaad! Er zijn meer en meer sterke spelers die vanuit de lagere competities doorstromen. Ik denk bijvoorbeeld aan Elyoya die in de LEC begon en meteen twee splits kon binnenhalen. Die spelers zijn er eigenlijk altijd al geweest, maar je moet ze gewoon kunnen vinden. Dat is net de kunst. Voor sommige teams is dat een doel geworden om die spelers te vinden. Zeker omdat het niveau van de teams die onderin het klassement van de LEC staan en de topploegen in de ERLS, veel kleiner is geworden.

Is de wil er om beide teams, LFL en LEC, samen te brengen om een echte League of Legends hub te creëren?

Op de lange termijn zouden we beide ploegen wel willen samenbrengen in Berlijn. Maar dit jaar zal dat nog niet kunnen. We behouden de locatie van Schalke 04 nog even en daar is plek voor één ploeg. Het wordt dus eerder een project voor volgend jaar.

Na een paar weken bij Team BDS, welke verschillen heb je al gemerkt tussen het project van Schalke en het project waar je nu aan begonnen bent?

Er is een structureel verschil, omdat we bij Schalke erg afhankelijk waren van de voetbalclub en van hun financiële situatie. Dus ook van hun resultaten. Ze keken vooral op korte termijn naar het project. Voor BDS is dat net het compleet tegenovergestelde. We bekijken het project hier op een termijn van twee tot drie jaar, minimum. Dat is een luxe die we gezien de middelen niet hadden. De aard van het project is ook helemaal anders. Bij SO4 maakte esports maar een klein deeltje uit van het geheel. Hier gaat 100% van de aandacht naar het team.

De directie van de club is dus ook meer betrokken bij het project?

Er zijn duidelijk meer mensen bij betrokken, ja. Schalke liet ons alles beheren langs onze kant. Ik heb in die vier jaar denk ik geen enkele keer contact gehad met de directie van het sportteam. Hier is de aanpak anders en dat geeft ons meer mogelijkheden. Het verschil in middelen is echt zo een belangrijke factor.

BDS lijkt inderdaad een team met de nodige financiële middelen om het project te ondersteunen.

Absoluut, maar je moet wel voorzichtig omspringen met die middelen. Dat werd vanaf het begin duidelijk met de directie. Nogmaals, we denken vooral na op lange termijn. Elke ploeg wil meteen successen boeken. Ook ik. Maar je mag niet overhaast te werk gaan en zeker niet al je middelen lukraak uitgeven.

Een met die gedachte ga je ook het team samenstellen?

Correct. We hebben geen schrik om een roster te hebben met wat rookies. Als de ploeg maar veelbelovend is en zich kan ontwikkelen. Het is belangrijk dat onze visie gezond is voor ons, maar ook voor het ecosysteem van League of Legends in zijn geheel.