Vanavond speelt de Spaanse middenmoter Cadiz FC tegen Villarreal in de strijd om de broodnodige drie punten. Voor één speler krijgt het duel een extra dimensie: Rafael Jimenez Jarque. Hij bouwde als zigeunerszoon zijn weg naar de top in het moderne voetbal, maar die weg kende ook heel wat obstakels.

Het unieke verhaal van Rafael Jimenez Jarque, in Spanje beter bekend als Fali, begint eigenlijk al voor zijn geboorte. Fali’s ouders zijn immers zigeuners die in Spanje leven, werken en van stad naar stad rondtrekken om op rommelmarkten koopwaren aan te bieden. Datzelfde lot werd ook de jonge Fali toebedeeld, tot op het moment dat zijn vader zag hoe behendig zijn zoon wel niet omging met een bal. 

Veertien jaar en weg van school

De vader van Fali schreef zijn zoon op tienjarige leeftijd in bij de jeugdopleiding van Villarreal. Daar vertoefde hij zes jaar en maakte hij talloze vrienden. Dat moest ook wel, want op veertienjarige leeftijd kapte Fali met de middelbare school wegens desinteresse. Twee jaar later stapte hij dan weer in het huwelijksbootje met zijn vriendin en daardoor schopte hij tegen de schenen van zijn schoonfamilie die Fali veel te jong vonden voor al deze beslissingen. Vooral van die eerste heeft Fali naar verluidt heel wat spijt. Hij verklaarde onlangs in de Spaanse pers dat hij zijn dochter niet eens kan helpen bij haar huiswerk. "Dat doet pijn", aldus Fali.

Kapotte benzinetank

Terug naar het voetbal dan, waar de jonge Fali ook geen stabiliteit kende. Hij nam in 2009 afscheid van Villarreal en belandde in 2010 bij Levante in de Spaanse stad Valencia. Daar zou hij drie jaar spelen, waarvan twee bij de reserveploeg van Levante. Na een korte omzwerving bij Huracán kreeg hij in 2015, op 23-jarige leeftijd, zijn eerste profcontract aangeboden bij de Spaanse tweedeklasser Gimnàstic. Dat profcontract kon ei zo na niet getekend worden omdat de benzinetank van het busje waarmee Fali naar de clubleiding van Gimnàstic reed, lekte en leegliep. In plaats van 2,5 uur deed Fali er meer dan vijf uur over om aan te komen op het kantoor van zijn nieuwe werkgever.

Redder van Barcelona B

Daar deed Fali het wel zeer goed. Zo goed zelfs dat FC Barcelona na amper één seizoen bij Gimnàstic aan zijn mouw kwam trekken. Zij wilden dat Fali Barcelona B uit het slop kwam halen en leenden de 23-jarige middenvelder voor de volle twee jaar van Gimnàstic.  Fali slaagde in zijn opzet: volgens hem waren de jonkies van Barcelona B te zacht en met zijn levenservaring en onwrikbare zigeunersmentaliteit maakte hij van de jonge Catalaanse talenten echte mannen. 

Eindelijk stabiliteit

Na twee jaar in de schaduw van Camp Nou te hebben gespeeld, bood de Andalusische club Cadiz hem een lucratief contract aan. En omdat Cadiz in zijn geboortestreek gelegen is, ging hij in op het aanbod. Eerst zou hij geleend worden, maar in 2019 volgde de finale overname. Fali zou eindelijk vaste grond onder zijn voeten voelen en dat te midden van woelige tijden. Na jaren van omzwervingen speelt hij deze week bovendien tegen de club waar het voor hem allemaal begon: Vilarreal. We zijn dan ook benieuwd of Fali nog oudgedienden tegen het lijf zal lopen.

Volg La Liga het hele seizoen lang dankzij de zenders van Eleven Pro League, beschikbaar in de tv-optie All Sports van Proximus.