Van een revanche voor de met het kleinste verschil (0-1) verloren halve finale op het WK van drie jaar geleden in Rusland wil Axel Witsel niet spreken, maar de 116-voudige international leeft wel toe naar de halve finale tegen Frankrijk van donderdag in de Nations League.
"Tegen Frankrijk is het altijd speciaal. Een makkelijke wedstrijd wordt het zeker niet. Het is een stevige ploeg, met allemaal topspelers. Karim Benzema is op dit moment buitenaards, daarnaast heb je nog Mbappé, Griezmann, Pogba... N'Golo Kanté is er niet bij en dat is maar goed ook, want hij heeft 36 benen", lachte Witsel in Tubeke.

Zo komen we meteen aan bij de vraag of het geen uitgelezen moment is om tegenover Frankrijk te staan. Les Bleus zijn al een tijdje op zoek naar zichzelf. Op het EK konden ze slechts één wedstrijd winnen en gingen ze er reeds in de achtste finales uit na een dramatisch duel tegen de buren uit Zwitserland. Nadien volgden er in de WK-kwalificaties nog twee draws (tegen Bosnië en Oekraïne) en één zege (tegen Finland). Bondscoach Didier Deschamps twijfelt dan weer tussen een systeem met drie of vier verdedigers. 

"Het klopt dat ze de laatste maanden niet op hun gebruikelijke niveau zaten, maar het blijft wel Frankrijk. Ze kunnen ook slecht spelen en plots toeslaan. Ik weet dus niet of het wel of niet een goed moment is om tegen hen te spelen. We moeten ons vooral op onszelf concentreren en niet te veel druk op die wedstrijd leggen. We weten wat er op het spel staat. Er valt in die Nations League een titel te verdienen. Voor zulke wedstrijden word je voetballer", aldus Witsel.

In de 24-koppige selectie van de bondscoach zitten er met Toby Alderweireld, Jan Vertonghen, Jason Denayer en Dedryck Boyata slechts vier verdedigers, van wie enkel Vertonghen de voorbije weken helemaal blessurevrij was. Witsel ziet zichzelf niet meteen als een oplossing achterin, ook al stond hij begin dit seizoen bij Dortmund enkele wedstrijden centraal in de verdediging. "Ik heb daar met de bondscoach over gepraat, maar ik zie mezelf toch vooral als middenvelder. Mijn beste positie is en blijft de 6. Die switch begin dit seizoen was enkel tijdelijk, om de ploeg uit de nood te helpen. Ik ben op de eerste plaats een middenvelder."