De Georgische autoriteiten hebben dinsdag de in ballingschap vertoevende ex-president  en opposant Michail Saakasjvili verwittigd dat hij wordt gearresteerd als hij naar zijn land terugkomt naar aanleiding van de plaatselijke verkiezingen in het weekeinde. Die gelden als een test voor de partij aan de macht.
Saakasjvili was van 2004 tot 2013 staatshoofd van het land in de Kaukasus, waar politieke crisissen niet ongewoon zijn. Hij richtte er de belangrijkste oppositiepartij, de Verenigde Nationale Beweging, op. Maandag poste hij op Facebook een foto van een vliegtuigticket naar Tbilisi voor zaterdagavond, de dag van de stembusslag. "Ik zal in Tblisi zijn om met met u uw stem te beschermen", zei de vroegere president in een video.

Premier Irakli Garibasjvili heeft dinsdag verzekerd dat, indien de vroegere president "voet op Georgische bodem zet, hij meteen wordt gearresteerd en gevangen gezet." De 53-jarige Saakasjvili leidt in Oekraïne een regeringsinstantie die met hervormingen in dat land is belast. De Georgische justitie beschuldigt hem van machtsmisbruik, wat hij als politiek gemotiveerd acht.

Sinds vorig jaar kent Georgië een politieke crisis. Oppositiepartijen hekelden massale fraude bij de parlementsverkiezingen die nipt door de regereringspartij Georgische Droom zijn gewonnen. In mei heeft Europees Raadsvoorzitter Charles Michel een akkoord onderhandeld om uit de crisis te raken. Maar in julli stapte Georgische Droom unilateraal uit deze overeenkomst.

In zijn videoboodschap hamerde Saakasjvili er maandag op dat het akkoord moet worden geëerbiedigd. Hij noemde de plaatselijke verkiezingen van zaterdag een "referendum" tegen Bidzina Ivanisjvili, stichter van de regeringspartij en de rijkste man van het land. Terwijl zijn critici hem ervan beschuldigen de echte regeringsleider te zijn, verzekert Ivanisjvili zich uit de politiek te hebben teruggetrokken. 

Saakasjvili is een polariserende persoonlijkheid. Zijn aanhangers bestempelen hem als held van de Rozenrevolutie die in 2003 korte metten met de postcommunistische elite maakte. Maar hij was acht jaar later ook de verliezer van de oorlog tegen Rusland, terwijl zijn critici hem autoritaire neigingen aanwrijven.