Met Antwerp tegen KAA Gent staat er zondag 3 oktober de Ghelamco-battle op het programma. Maar ook voor Birger Verstraete wordt het een speciale partij. De centrale middenvelder is bij The Great Old weer helemaal de oude, zoals hij enkele jaren terug voetbalde in het shirt van Gent.

Januari 2017. Birger Verstraete trok van KV Kortrijk richting KAA Gent. Na een uitstekende periode in West-Vlaanderen zocht de middenvelder zijn heil bij Gent. Ook hier zou hij tot de zomer van 2019 een zeer mooie periode kennen. Zijn prestaties trokken de aandacht van verschillende clubs in Frankrijk en het Engelse Watford. Belgisch bondscoach Roberto Martinez liet hem zelfs voor de Rode Duivels debuteren in 2018. In een oefenduel tegen Schotland verving hij in de slotfase Mousa Dembélé.

Verstraete koos echter voor de Duitse Bundesliga. In 2019 promoveerde FC Keulen opnieuw naar het hoogste niveau. Een project dat Verstraete charmeerde. Maar een meniscusoperatie gooide snel roet in het eten. Na de operatie zag Verstraete nagenoeg niks meer door zijn linkeroog. Een trombose had zijn zicht beschadigd. Gelukkig volgde een goede behandeling en heeft de Belg intussen hier geen last meer van. 

Reddingsboei

De fysieke problemen bij Keulen en de uitbraak van de coronacrisis zorgden ervoor dat Verstraete op een dood spoor belandde bij Keulen. Zo erg zelfs dat hij overwoog om zijn actieve profcarrière stop te zetten. "Ik voelde me zó onveilig op het veld. Waarom voetbal ik eigenlijk nog? dacht ik bij mezelf. Ik stond met angst op het terrein. Drie dagen voor een wedstrijd sliep ik niet meer. In mijn onderbewustzijn was ik er gewoon niet klaar voor. Voetbal werd een totale bijzaak”, zei Verstraete daarover. 

Antwerp gooide dan maar een reddingsboei. Eerst op leenbasis vorig jaar, sinds dit seizoen als volwaardig lid van de Antwerpse kern. Eerst onder Ivan Leko, vandaag met Brian Priske als coach doet Verstraete waarvoor hij werd aangetrokken: het middenveld van Antwerp wat smoel geven. Iets wat Verstraete met verve doet. Hij is niet meer weg te denken uit de basiself van Antwerp. 

Tegen Racing Genk was hij in de topper op speeldag vijf all over the place. Los van zijn doelpunt leverde hij een complete prestatie. Al trok hij tegen Union die lijn niet door. Een dramatische terugspeelbal zorgde ervoor dat Deniz Undav de promovendus op voorsprong bracht. Antwerp trok in de laatste twintig minuten echter de zaken nog recht en won alsnog met 1-2. 

Gents gebrek aan persoonlijkheid

Ondanks het zeldzame foutje is de persoonlijkheid van Verstraete een belangrijke meerwaarde in de Antwerpse kern. Eentje die ze bij Gent op het middenveld missen. “De enige persoonlijkheid die je bij Gent hebt, staat met Hein Vanhaezebrouck aan de zijlijn”, liet analist Gert Verheyen kritisch weten aan Het Nieuwsblad. 

En Vadis Odjidja en Sinan Bolat dan, horen we je denken? “Vadis is te vaak geblesseerd en op momenten dat de ploeg hem nodig heeft, staat hij er vaak niet”, klinkt het bij Verheyen. “Gent heeft voortrekkers nodig waar je op kan rekenen. Bolat is ook zo’n potentiële leider, maar een doelman staat maar aan de zijkant.”

Gelukkig werd er tegen Cercle Brugge op de vorige speeldag een broodnodige zege gepakt, waardoor Gent wat kon oprukken in het klassement. Het zag er slecht uit bij de rust, maar Julien De Sart en invaller Darko Lemajic veegden de achterstand weg. Die laatste bewees nogmaals zijn waarde voor de Gentenaars. Ook Europees maakte hij reeds het verschil. Trekt de Serviër die lijn straks door in de topper tegen Antwerp?

Mis niks van de partij tussen Antwerp en KAA Gent op zondag 3 oktober, live vanaf 18u30 te volgen op Eleven Pro League 1. Alle kanalen van Eleven Pro League zijn beschikbaar in de tv-optie All Sports van Proximus.

Proximus Pickx biedt een nieuwe ‘interactieve’ modus aan via zijn app (Android en iOS) en de website proximuspickx.be. Dankzij deze nieuwe functie kan je de ploegopstellingen ontdekken, wedstrijdstatistieken analyseren of zelfs de geschiedenis van de afgelopen wedstrijden vinden met slechts één klik. Maar bovenal stelt de interactieve videospeler je in staat om de beste acties van de wedstrijd onmiddellijk opnieuw te beleven door het digitale wiel aan de rechterkant van het scherm te gebruiken. Ervaar de prestaties van je favoriete team als nergens anders!