Mathieu van der Poel sukkelde de voorbije weken met rugklachten, maar achtte zich fit genoeg om aan de start te staan van het WK op de weg. "Ik ben misschien niet de topfavoriet, maar ik denk wel dat de meeste renners nog rekening met me houden. Ze weten ook dat ik niet zou starten als ik niet in orde zou zijn", nam de Nederlander vrijdag alle twijfels weg.
"Ik voel me vrij goed", aldus Van der Poel. "Ik ben blij met de progressie de ik de voorbije weken heb gemaakt. De sessies met de fysiotherapeut hebben me enorm geholpen Daar ben ik blij om. Het probleem is nog niet van de baan, maar ik verwacht niet dat ik zal moeten opgeven in de koers omdat ik pijn in mijn rug heb. Neen, die zorg heb ik niet. Ik heb natuurlijk niet de beste voorbereiding gehad, maar ik heb wel de laatste maand nog hard gewerkt om hier aan de start te staan en ik doe niet mee om zomaar mee te rijden."
Van der Poel kende na zijn valpartij op de Olympische Spelen een verstoord programma. Hij moest z'n hoogtestage vroegtijdig afbreken, kwam niet aan de start van de Benelux Tour en heeft slechts drie wedstrijden in de benen, de Antwerp Port Epic, die hij won, de Primus Classic en de Gooikse Pijl. "De mislukte Spelen heb ik een snel een plaats kunnen geven", zegt hij. "Je kan dat ook niet terugdraaien. Het is gebeurd. Het was een zware ontgoocheling, maar het is voorbij. Ik ben ook niet iemand die lang in zo'n zaken blijft hangen omdat ik snel nieuwe doelen maak."
Die doelen kwamen er eind augustus met het WK mountainbike. Het missen van dat WK deed hem pijn. Van der Poel kende in een ver verleden knieproblemen (2015 en 2016) en moest toen ook telkens lange tijd van de fiets, maar deze periode viel hem zwaarder dan toen. "Dit was erger, omdat ik echt had uitgekeken naar mijn stage in Livigno. Ik kom daar graag, kan me uitleven op de mountainbike, downhill en op de wegfiets. Ik ken er mijn weg. Ik moest mijn stage vroegtijdig afbreken en daarna ook forfait geven voor dat WK. Ik had er een goede kans op goud in de shorttrack en die kon ik niet grijpen."
Daarna moest hij de focus verleggen en stelde hij alles in het werk om het WK te halen. "Omdat het toch wel uniek is, een WK in Vlaanderen. Hier leeft de koers. Ik ken hier de wegen, ik woon hier ook en na zo'n lange periode zonder koers voor het publiek zal de ambiance ongelooflijk zijn. Bovendien is dit echt een parcours op mijn maat. Het is voor mij het perfecte WK, ook andere klassieke renners is het op het lijf geschreven. Zo vaak vind je dat niet op een WK. Hierna duurt het misschien nog een tijdje vooraleer ik zo'n omloop vind. Dus dat heeft wel meegespeeld om voor dit WK door te zetten en alles in het werk te stellen om te kunnen deelnemen."
Van der Poel won begin dit jaar de Strade Bianche en in juni een rit in de Tour. "Hoe mijn vorm nu is? Moeilijk te zeggen. Toen was ik op mijn allerbest. De situatie is nu anders, maar ik heb er, gelet op de omstandigheden, alles aan gedaan om hier top te zijn. Ik voel dat ik er klaar voor ben, anders zou ik hier niet starten", zei hij eerder al in een bericht van zijn team. 
Volgens de Nederlander is Wout van Aert de grote favoriet. "Hij is er klaar voor. Hij zou een mooie wereldkampioen zijn. Er zijn maar weinig renners die sneller zijn dan hem op zo'n aankomst. Dus mij lijkt het wel aan de Belgen om de boel zo'n beetje samen te houden. Ze gaan toch wat moeten controleren."
Of hij met Van Aert naar de streep durft rijden? 'Dat is een risico natuurlijk, maar dat geldt ook voor hem. Intrinsiek is hij sneller dan ik. Hij wint massasprinten in de Tour, maar na een lastige koers ben ik ook niet traag."
"Ik verwacht ook veel van het Franse team met titelverdediger Julian Alaphilippe. Die zal in orde zijn. Ook Italië en Denemarken horen bij de sterkste teams. Colbrelli is heel sterk. Als je ziet dat Remco Evenepoel hem er niet afrijdt op zo'n lastig parcours, dan ben je in orde. We zullen aan hem een taaie klant hebben. De Denen hebben een sterk blok, met veel aanvallers. Zij zullen wellicht voor een 'open koers gaan. En Caleb Ewan? Hij is een groot vraagteken, maar als hij in orde is, dan wordt hij gevaarlijk."
Na het WK rijdt Van der Poel nog één koers, Parijs-Roubaix. "Daarna wacht een iets langere rustperiode in vergelijking met andere jaren. Ik moet mijn rug de tijd geven om volledig te herstellen. Dus wellicht zal ik voor december niet in het veld duiken. Maar het WK blijft wel een doel. Zeker en vast, daar wil ik in Amerika heel graag bij zijn."