Emma Raducanu, 18 jaar oud en 150e op de wereldranglijst, tegen Leylah Fernandez, 19 jaar oud en 73e op de WTA-ranglijst. Dit is de onwaarschijnlijke affiche van de finale van het enkelspel voor vrouwen van de US Open van 2021, de laatste Grand Slam van het seizoen. Weinig pronostieken hielden rekening met een dergelijke finale tussen de Britse en de Canadese. Het is meteen de jongste finale op New Yorkse tennisevenement sinds Martina Hingis en Serena Williams er elkaar in 1999 in de finale ontmoetten (ze waren toen respectievelijk 18 en 17 jaar oud).
Een onverwachte finale, zelfs een historische. De finale zaterdag bij de vrouwen is de eerste in het Open-tijdperk waarin twee niet-reekshoofden het tegen elkaar opnemen. Emma Raducanu heeft sinds haar eerste kwalificatieronde nog geen set verloren, negen wedstrijden op rij. Zij is de eerste vrouw uit de kwalificatie die de finale van de US Open bereikt. Leylah Fernandez heeft drie top vijf speelsters verslagen, Sabalenka (WTA 2), Naomi Osaka (WTA 3), Elina Svitolina (WTA 5), en voormalige winnares Angelique Kerber.
 
Een familiedroom voor Fernandez
 
Fernandez won donderdag op Arthur Ashe Court de partij tegen Aryna Sabalenka, de nummer 2 van de wereld en de favoriet om de titel te veroveren. "Het was een goede wedstrijd van ons beiden. Ze begon heel goed. Ik bleef geduldig en vocht voor elk punt," zei de Canadese op de persconferentie achteraf. "In de tiebreak van de eerste set kon ik aanvallend zijn zonder over mijn limieten te moeten gaan. In de derde set, was het gewoon een echte strijd."
 
Fernandez, die in maart haar enige WTA-titel won, "heeft gewoon plezier op de baan en wil spelen voor het publiek”. "Ik heb vertrouwen in mijn tennis, maar deze reeks heeft me ook doen inzien dat mijn potentieel geen grenzen kent en dat ik drie sets lang tegen topspelers kan vechten en winnen." De in Montreal geboren Fernandez, wier karakter doet denken aan dat van Rafael Nadal, wordt gecoacht door haar vader, iemand die eerst bijna niets van tennis afwist. Haar familie verhuisde al op jonge leeftijd van Canada naar Florida om de nieuwe tennissensatie de best mogelijke kansen te geven. De opofferingen van haar ouders, zoals het verkopen van hun auto zodat zij aan toernooien kon deelnemen, lijken haar nu extra kracht en mentale weerbaarheid te geven.
 
Een duizelingwekkende Raducanu
 
In de tweede halve finale zorgde Raducanu voor een nieuwe verrassing door de Griekse Maria Sakkari (WTA 18) in twee ‘droge’ sets te verslaan (6-1, 6-4). Door deze overwinning schreef ze tennisgeschiedenis: ze wordt de eerste speler uit de kwalificaties, mannen en vrouwen samen, die de finale van een grandslamtoernooi bereikte. "Ik kan het eerlijk gezegd niet geloven," zei ze op de persconferentie achteraf. "Het is een schok, het is compleet gek. Ik heb er natuurlijk altijd van gedroomd om grandslams te spelen, maar ik wist niet wanneer het zou gebeuren. Om in deze fase van mijn carrière in de finale te staan, is echt te gek", voegde de speelster eraan toe die bij haar debuut op Wimbledon er al in was geslaagd om zich bij de laatste 16 te scharen.
 
In Londen haalde de Britse de voorpagina's met haar prestatie, maar ook omdat ze bijna had moeten opgeven nadat ze last had gekregen van duizeligheid en ademhalingsmoeilijkheden. Raducanu, geboren in Canada als dochter van een Roemeense vader en een Chinese moeder, werd met respect en discipline opgevoed. Opgeven staat dus niet in het woordenboek van deze jonge vrouw die een voorbeeld neemt aan topspeelster als Na Li en Simona Halep. Ze beet door, ging door op haar elan en is sindsdien niet meer gestopt.
 
Volg de US Open live van 30 augustus tot 12 september op de zenders van Eurosport.