Met 0-1 pakte België ook tegen Wit-Rusland een zege. De negen op negen heeft de Rode Duivels een stevige optie bezorgd voor een rechtstreeks ticket naar het WK van 2022 in Qatar. Wie andermaal opviel tegen de Wit-Russen was Alexis Saelemakers.
Neen, een spektakelpartij tegen Wit-Rusland werd het nooit. Dennis Praet scoorde de enige goal van de avond. België pakte een zuinige zege. Meer kan er over de wedstrijd eigenlijk niet verteld worden. Of toch. In een onuitgegeven Belgisch elftal was er opnieuw een basisplaats voor Alexis Saelemaekers, net als tegen Estland eerder in de week. Hij liet zich andermaal opvallen.

Afgelopen zondag startte Saelemaekers op de bank tegen Tsjechië, maar bij zijn invalbeurt deed hij evenzeer zijn duit in het zakje. Zo scoorde hij de derde goal van de avond, meteen zijn eerste voor de Rode Duivels. Tegen Wit-Rusland speelde Saelemaekers zich opnieuw in de picture met veel gedrevenheid en duelkracht. Een van zijn gevaarlijke voorzetten leidde ook tot de enige goal van avond die Praet scoorde. Hij werd nadien door de fans verkozen tot “Devil of the Match”.

Kans gegrepen

Saelemaekers zelf blikte met enige fierheid terug op de voorbije week. “Ik heb in de drie interlands het maximale proberen geven en dat heeft geloond. Ik was heel trots toen ik tegen Tsjechië kon scoren, dat was een kinderdroom die werkelijkheid werd. Ik merk dat ik fysiek en mentaal helemaal klaar ben dankzij een goede voorbereiding bij Milan. De plaatsen bij de Rode Duivels zijn duur, België is de nummer 1 van de wereld. Iedereen geeft zich 100 procent op training en in de wedstrijden om zijn plek af te dwingen en dat tilt de ploeg naar een hoger niveau”, aldus Saelemaekers.

Met Thomas Meunier, Timothy Castagne en Thomas Foket lopen er heel wat concurrenten rond op de positie van Saelemaekers. Meunier ontbrak nu in deze interlandperiode. Saelemaekers hoopte zijn kans te grijpen en lijkt dat nu ook gedaan te hebben.

In balans met Meunier?

“Hij speelt altijd met veel energie - niet alleen acties maken, maar ook de bal snel heroveren. Hij laat zich niet wegzetten, heeft geen schrik van de tegenstander. Dat zie ik wel graag”, liet VTM-analist en ex-Rode Duivel Marc Degryse weten na de partij tegen Wit-Rusland. Voor hem ligt Saelemaekers nu meer in balans met Meunier. “Of hij Meunier voorbij aan het steken is? Hij zit er alleszins dicht bij.”

Ook Gert Verheyen, nog een Ex-Rode Duivel, is gecharmeerd door de energie die Saelemaekers uitstraalt. “Hij doet alles aan 100 procent. Hij heeft daarnaast het lef om acties te blijven maken, zelfs al mislukt er eens een.” Toch ziet Verheyen nog één werkpuntje. “Hij is soms nog te onrustig en té opgewonden. Daardoor ligt zijn foutenmarge een tikkeltje te hoog, vooral in de passing.”

Ook in Italië zijn de prestaties van Saelemaekers niet ontgaan. Ze spreken vol lof over de Milanees. Vooral Tuttosport had een mooi compliment voor het jeugdproduct van Anderlecht in huis: “Alexis is een speler die elke trainer in zijn ploeg wil. Nooit een misplaatst woord en hij geeft zich altijd volledig, zowel tijdens de trainingen als de wedstrijden.”