Met zijn 32 jaar is de verdediger nog steeds zeer nuttig voor de nationale ploeg. Hij was van onschatbare waarde op de UEFA EURO en maakt nog steeds deel uit van de plannen van Roberto Martinez. Maar deze zomer maakte de op één na meest gecapte Belgische speler in de geschiedenis de verrassende keuze om zich aan te sluiten bij Al-Duhail SC in Qatar. Zal deze verandering van omgeving zijn kansen schaden om naar de wereldbeker van 2022 te gaan?
Na afloop van Euro 2021 maakte Toby Alderweireld duidelijk dat dit niet zijn laatste toernooi met België was. De Antwerpenaar ziet zichzelf nog wel een tijdje doorgaan bij de Rode Duivels. En op zijn 32ste, is hij ver van zijn fysieke limiet. Immers, andere verdedigers hebben blijk gegeven van een grote levensduur, zoals Thomas Vermaelen, 35 jaar oud en stralend tijdens het laatste Europees kampioenschap.
 
Maar deze zomer verraste Alderweireld iedereen door zijn nieuwe club bekend te maken. Het was duidelijk dat Tottenham niet langer op hem rekende, waardoor hij op zoek ging naar een nieuwe thuis. Hoewel hij zeker had kunnen terugkeren naar een Europese topclub, ging de Belg aan de slag bij de in ons land volslagen onbekende Qatarese club Al-Duhail SC.
 
Martinez is niet bezorgd
 
Met nog iets meer dan een jaar te gaan voor de volgende wereldbeker (in Qatar, of all places), is deze keuze enigszins verrassend. Toby Alderweireld zal zeker tijd hebben om te acclimatiseren in het land voor dit grote evenement, maar hij treedt toe tot een competitie die veel minder competitief is dan de Premier League. Daarmee loopt hij het risico om het ritme van het topniveau te verliezen.
 
Dus wat betekent dit voor zijn toekomst bij de Rode Duivels? Roberto Martinez maakt zich alvast geen zorgen over de speler die hij het meest heeft gebruikt sinds hij het trainerschap overnam in 2016. "Ik maak me geen zorgen over hem", zei de bondscoach tegen Het Nieuwsblad. "Ik heb zijn trainingen gezien, het zijn trainingen op hoog niveau. In het begin had ik mijn twijfels, maar nu ik het project ken, ben ik ervan overtuigd dat hij de juiste keuze heeft gemaakt."
 
Gelijkaardige gevallen
 
En dat is begrijpelijk: Martinez heeft al met veel dergelijke gevallen te maken gehad. Axel Witsel, Yannick Carrasco en Thomas Vermaelen hebben allemaal in China gewoond. Maar dat heeft de bondscoach er nooit van weerhouden hen op te roepen: de afgelopen vijf jaar zijn de drie mannen met België op elk groot toernooi geweest. Terwijl Witsel en Carrasco inmiddels zijn teruggekeerd naar Europese topclubs, speelt 'Verminator' nog steeds in Azië. Maar nogmaals, zijn prestaties op het EK toonden aan dat de verdediger nog niets van zijn glans verloren heeft, integendeel!
 
De Chinese Super League staat nu echter op een vrij hoog niveau, dankzij de investeringen, de groeiende belangstelling voor de competitie en de komst van Europese of Amerikaanse spelers en coaches. In Qatar zijn we er echter nog lang niet. Spelers als Javi Martinez, Andre Ayew en Santi Cazorla hebben geholpen om de Qatar Stars League op de kaart te zetten. Maar het emiraat staat meer bekend om zijn voetbalactiviteiten in het buitenland dan in de eigen competitie.
 
Toch lijkt Toby Alderweireld het vertrouwen van de coach te behouden. Het zou zeer verrassend zijn om hem niet te zien op de wereldbeker van 2022. Maar pas op, want verschillende jonge wolven staan op de uitkijk. Zinho Vanheusden, Hannes Delcroix en Sebastiaan Bornauw zijn zich ervan bewust dat de overgang aan de gang is en zullen fel strijden voor een plaats. 
 
Volg de wedstrijden van de Rode Duivels tegen Estland (donderdag 2 september, 20u25), Tsjechië (zondag 5 september, 20u20) en Wit-Rusland (woensdag 8 september, 20u20) live op Eén of op Pickx.be of de Proximus Pickx-app. Via TV Replay kunt u het programma tot 36 uur later bekijken wanneer u maar wilt, of ook op de website of app 7 dagen na de uitzending!