Na een eerste selectie voor de oefeninterland van begin juni tegen Griekenland en de nadien nipt gemiste EK-selectie, is het voor voormalig belofteninternational Albert Sambi Lokonga money time bij de Rode Duivels, in het drieluik van de WK-kwalificaties tegen Estland, Tsjechië en Wit-Rusland.
Roberto Martinez maakte daarvoor een zeer uitgebreide selectie van 31 spelers bekend, intussen viel verdediger Hannes Delcroix (RSC Anderlecht) wel reeds af met een blessure. De bondscoach benadrukte dat niemand drie keer de volledige wedstrijd zal spelen, wat perspectieven opent voor heel wat spelers, onder wie Sambi. "Ik hoop zeker op mijn eerste speelminuten en mijn eerste cap voor de nationale ploeg", bekende de middenvelder maandag tijdens een persmoment in Tubeke. "We werken drie WK-kwalificatiewedstrijden af en zo maken heel wat spelers kans op minuten. Los daarvan willen we drie keer winnen. We staan op de eerste plaats en dat is comfortabel, maar we moeten ook die leidersplaats kunnen vasthouden."

Sambi Lokonga zag medio vorige maand een droomtransfer van Anderlecht naar Arsenal realiteit worden. De kiem voor die overgang bleek gelegd bij de nationale ploeg. "Ik voel me echt heel goed in Londen, de aanpassing is vlot verlopen. De resultaten blijven wel uit, ik hoop maar dat de fans blijven geloven in het team. Daardoor was het evenwel geen makkelijk debuut. Een andere speler ben ik - denk ik - niet geworden. Ik ben nog steeds gewoon Albert. Misschien is mijn statuut wel veranderd nu ik voor een grote ploeg in een grote competitie speel. Het niveau ligt er natuurlijk een pak hoger dan in België en het is dan ook goed dat ik die stap gezet heb. Op mijn eerste training hier bij de Rode Duivels voelde ik voor het eerst het niveauverschil. Toen besefte ik dat ik nog veel te leren had. Op dat moment wist ik dat ik een transfer naar een grotere ploeg en competitie moest maken."

De bondscoach praat regelmatig over de nieuwe generatie voetballers die de gouden generatie tegen 2026 moet vervangen. "De coach heeft inderdaad al gezegd dat ik op de lange termijn moet denken, met de toernooien in het vooruitzicht. Ik ben ook niet de enige: Jérémy Doku, Yari Verschaeren, Charles De Ketelaere en Alexis Saelemaekers komen er ook aan en dan zijn er nog anderen. Een leider in de ploeg ben ik momenteel zeker nog niet, ook al speel ik centraal op het midden. Voor mij is een leider iemand met veel ervaring, maar dat neemt niet weg dat ik me wel wil laten gelden."