59 dagen na de vroegtijdige uitschakeling van België in de kwartfinales van het EK tegen Italië, blazen ze maandag in Tubeke voor het eerst verzamelen. Deze keer is dat in de voorbereiding op het drieluik in de WK-kwalificaties tegen Estland, Tsjechië en Wit-Rusland.
"Bij mij doet die uitschakeling nog steeds pijn", bekende Jan Vertonghen maandag in Tubeke. "Op het EK zijn we niet in ons opzet geslaagd. Veel kunnen we daar nu niet meer aan veranderen. Het enige dat we kunnen doen, is wedstrijden winnen."

Ook Vertonghen zocht na het EK naar mogelijke oorzaken voor de uitschakeling, voor de derde keer (na 2014 en 2016) in de kwartfinales van een groot toernooi. Enkel op het WK 2018 overleefden ze de kwartfinales, met de derde plaats als eindresultaat. "Je zoekt overal naar oorzaken. We komen alweer tegen het beste land van het toernooi uit, de latere winnaar. Dat was gewoon een hele goeie ploeg, aanvallend en verdedigend. Als we een prijs willen pakken, moeten we hen natuurlijk kunnen kloppen. Tegen Italië maakten we de kansen zelf niet af en gingen we in de fout bij de tegendoelpunten."

De vraag is nu of deze generatie Rode Duivels zijn momentum niet gemist heeft, dat ze mogelijk over hun hoogtepunt heen zijn. "Italië was echt top op alle vlakken. Dat had ik drie jaar eerder niet gevoeld bij Frankrijk, dat leunde op een sterke verdediging en individuele klasse voorin. Het deed allebei pijn. Gewoon ook omdat we met hele grote verwachtingen naar het EK waren gegaan, we hadden de lat nog wat hoger gelegd en wilden echt winnen. Ook in 2016 misten we een kans. Dat zijn zeldzame momenten en die moet je pakken als ze er zijn. Het is echter geen verloren generatie als we geen prijs pakken. Er zijn veel topspelers met amper internationale prijzen, Messi heeft tot dit jaar moeten wachten op de eerste. Op zo'n toernooi moet echt alles meezitten."

Na het teleurstellende EK werd er luidkeels geroepen om verjonging, maar bondscoach Roberto Martinez maakte al snel duidelijk dat hij met zijn EK-selectie zou voortgaan, aangevuld met enkele jongeren, die er eigenlijk al een tijdje (dichtbij) staan. "Verjonging zie ik zeker niet als concurrentie, want we hebben allemaal hetzelfde doel. Zinho, Brandon en Jason in de verdediging wil ik zeker graag helpen. We zitten al lang met dezelfde kern, dus is het goed als er vers bloed bij komt. Ik ben hier om te spelen, maar ook om te helpen. De nationale ploeg heeft op de eerste plaats goede spelers nodig. De beste spelers moeten opgeroepen worden en spelen. Als de jongeren beter zijn dan de ouderen, is dat zo. Makkelijk is zo'n selectie niet, want voor elke speler die erbij komt, moet er ook een speler afvallen. En wie moet dat dan zijn?"