Roberto Martinez geeft in het drieluik tegen Estland, Tsjechië en Wit-Rusland wellicht enkele jongere spelers een kans. Eén van hen is Alexis Saelemaekers. Hij staat voor een belangrijke interlandperiode bij de Rode Duivels.
Alexis Saelemaekers maakte in januari 2020 de overstap van Anderlecht naar AC Milan. In Milaan doet de rechterflankspeler het bijzonder goed en hij is er een vaste waarde. Saelemaekers heeft er met zijn gekende energieke manier van spelen een belangrijke rol. Hij speelt bij AC Milan als rechterflankaanvaller en met zijn diepgang, werkkracht en loopvermogen is hij van grote waarde. Saelemaekers speelt vooral in dienst van de grote jongens voorin, waardoor zij kunnen excelleren.

Debuut tegen Ivoorkust

Dit seizoen startte hij in de eerste twee wedstrijden alvast in de basis, al werd hij wel twee keer voortijdig vervangen. Bij de Rode Duivels kon hij zich nog niet echt doorzetten. De 22-jarige flankspeler mocht nog maar één keer opdraven bij de nationale ploeg. In augustus 2020 speelde Saelemaekers 90 minuten in de oefenwedstrijd tegen Ivoorkust. Sindsdien werd hij wel regelmatig opgeroepen, maar hij maakte geen minuten.

Veel waarnemers hadden gedacht dat hij in de plaats van Nacer Chadli zou meegaan naar het EK, maar Martinez koos voor de vertrouwde namen. “Ik was misschien wat ontgoocheld. De bondscoach heeft keuzes gemaakt en ik denk dat er redenen zijn. Ik was wat ontgoocheld op het moment zelf, maar het competitiebeest in me heeft gezegd dat ik opnieuw een jaar heb om mijn capaciteiten te tonen. Ik hoop dat dat zal leiden tot een WK-selectie”, zei Saelemaekers over die niet-selectie aan Eleven Sports.

Profiteren van blessures Thorgan Hazard en Chadli

Bij AC Milan speelt hij dus in een aanvallende positie, maar bij de Rode Duivels lijkt daar geen plaats te zijn. Met jongens als Eden Hazard, Dries Mertens, Jérémy Doku, Charles De Ketelaere, Thorgan Hazard, Yari Verschaeren en Yannick Carrasco is de concurrentie er groot. Saelemaekers moet zich wellicht vooral richten op een plaats als flankverdediger, zoals Thorgan Hazard en Yannick Carrasco. In het systeem van Martinez kan een speler op die positie zich immers ook aanvallend enorm uitleven. Saelemaekers heeft een zeer energieke manier van voetballen en dat aspect misten de Rode Duivels op het EK. Tegen Italië werden ze afgetroefd op intensiteit en net dat is het sterke punt van het jeugdproduct van Anderlecht.

Saelemaekers mag alvast dromen van minuten in de WK-kwalificatiematchen, want Thorgan Hazard en Nacer Chadli ontbreken door blessures. Thomas Meunier zit niet in de beste fase van zijn carrière en Timothy Castagne speelde maar één match na zijn zware blessure op het EK. Er liggen dus kansen voor Saelemaekers om zich de komende drie wedstrijden te tonen aan de bondscoach. Het drieluik zou wel eens bepalend kunnen zijn voor zijn ambities om het WK 2022 in Qatar te mogen meemaken.

Volg de WK-kwalificatiewedstrijd van België tegen Estland op donderdag 2 september vanaf 20u25 bij VTM via Pickx.be of via de Pickx-app. Beleef de wedstrijden nog intenser dankzij de interactieve ervaring van Proximus Pickx.