De Rode Duivels spelen in de WK-kwalificatiereeks tegen Estland, Tsjechië en Wit-Rusland. Bondscoach Roberto Martinez riep Albert Sambi Lokonga op en de jonge middenvelder van Arsenal kan zijn debuut maken voor de nationale ploeg. Hij kan op termijn de opvolger worden van Axel Witsel.
Arsenal betaalde deze zomer 17,5 miljoen euro, plus 4,5 miljoen euro aan bonussen, aan Anderlecht om de 21-jarige Sambi Lokonga aan te trekken. Het is de volgende stap in de ontwikkeling van de stijlrijke centrale middenvelder die vorig jaar een sterk seizoen speelde bij Anderlecht. Hij kreeg van Vincent Kompany de aanvoerdersband en groeide uit tot de motor van de ploeg. Lokonga speelde sterke Champions’ play-offs en versierde onder meer daar zijn transfer naar Arsenal.

Goede start bij Arsenal

Roberto Martinez volgt Lokonga al een tijdje en hij werd eerder al opgeroepen voor de nationale ploeg. Hij speelde nog niet voor België, maar hij stond voor het EK wel op de ‘reservelijst’. Lokonga is de man van de toekomst en maakte tijdens de trainingen indruk op de ervaren Rode Duivels.

Dat deed hij ook in zijn eerste weken bij Arsenal. Lokonga was een basisspeler tegen Brentford, maar er werd met 2-0 verloren. Toch kreeg de jonge Belg er lof voor zijn eerste match en hij startte ook tegen Chelsea, die ook verloren ging. In de topper op het veld van Manchester City, waar er met 5-0 werd verloren, bleef Lokonga op de bank.

Moeilijke periode voor Dendoncker en Praet

Ondanks de slechte resultaten komt Lokonga dus met vertrouwen naar Tubeke. Bij de Rode Duivels kan hij mogelijk een rij opschuiven in de pikorde. Axel Witsel is uiteraard een onbetwistbare titularis en ook Youri Tielemans is zeker van zijn positie, zeker door het ontbreken van Kevin De Bruyne. Lokonga moet vooral de concurrentie aangaan met Leander Dendoncker en Dennis Praet.

Beiden zijn immers in een moeilijke situatie beland bij hun club. Dendoncker is al drie wedstrijden bankzitter bij Wolverhampton en Praet kwam niet aan de bak bij Leicester City en trok ondertussen op huurbasis naar Torino om er meer minuten te gaan maken. Lokonga leunt met zijn manier van spelen dicht aan bij het profiel van Witsel. Beiden zijn sierlijke voetballers met een zeer goed positiespel. Lokonga kan inzake fysiek vermogen en duelkracht nog veel progressie maken in de Premier League én veel leren van Witsel. De kans is groot dat hij de komende week zijn debuut zal maken voor de Rode Duivels. De start van een mooi verhaal?

Volg de WK-kwalificatiewedstrijd van België tegen Estland op donderdag 2 september vanaf 20u25 bij VTM via Pickx.be of via de Pickx-app. Beleef de wedstrijden nog intenser dankzij de interactieve ervaring van Proximus Pickx.